Terre du Milieu - Système J

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Niemal
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Grand Nord - 15e partie : spectre, baleine et dragons

Message non lupar Niemal » 09 avril 2018, 13:07

1 - Passé trouble et blessures présentes
Vif ne percevait plus aucune menace à proximité, mais le groupe ne manquait pas de pain sur la planche. Le corps de Gorovod fut fouillé et dépouillé de ses possessions : ses robes de cuir sombre étaient ainsi très légères mais d'une incroyable solidité. Il portait également une espèce de masse d'armes qui était aussi le symbole de son poste de Fhalaugash, le Grand Sorcier de Dol Guldur, une espèce de sceptre qui accroissait la magie ténébreuse de son possesseur. Sans parler d'une dague particulièrement affûtée et de divers autres objets non magiques. Malheureusement, aux perceptions enchantées du hobbit ou à l'analyse magique de l'archer-magicien, robes et masse étaient enveloppées d'une aura maléfique qui suggérait la corruption plus ou moins rapide de son porteur. Néanmoins Drilun ne put se résoudre à tenter de détruire la masse ou à l'abandonner dans les flots, et il la garda par-devers lui. Plus tard, Dwimfa, qui avait pu récupérer toutes ses flèches, hérita des robes noires du sorcier. Son passé d'aventurier lui avait permis de développer une certaine résistance à toute forme d'influence mentale.

Il fallut assez vite constituer un abri dans les débris de leur caverne écroulée, avec l'aide des barques utilisées par les orcs. Les anciennes barques des aventuriers, réduites en allumettes, servirent à faire un feu pour réchauffer le groupe et permettre une infusion d'athelas, dont Taurgil se servit pour traiter deux blessures : celle de Geralt, au corps brisé par la magie du démon du froid, et celle de la lionne enchantée, dont la patte avait été une nouvelle fois brûlée par le sang corrosif du dragon qu'elle avait abattu. Ce fut aussi l'occasion d'écouter l'Homme des Bois qu'ils étaient venus chercher parler davantage de lui, de ses expériences mais aussi de certains de ses objets. En effet, Dwimfa avait sur lui nombre de babioles enchantées, dont l'une d'elles était une arme redoutable dont ils avaient déjà pu juger de l'efficacité : Morang, ce qui signifie "Fer/Acier Noir" en sindarin, d'après la couleur de sa lame. On lui avait dit qu'elle était peut-être la petite sœur d'Anglachel et Anguirel, célèbres et mortelles épées fabriquées par l'Elfe Noir, Eöl, au cours du Premier Âge...

C'était une épée qui pouvait changer de taille au gré de la volonté de son porteur, et qui possédait une lame tellement tranchante qu'elle ignorait les armures hormis les plus solides ou magiques. En revanche, cette arme était littéralement assoiffée du sang et de la vie des victimes, et elle poussait son porteur à combattre tant qu'il ne restait personne de vivant à proximité. Heureusement, l'Homme des Bois, ayant longtemps été possédé par un démon - ses anciens amis et lui découvrirent sur le tard qu'il s'agissait d'Eloeklo - il avait pu développer une résistance spéciale contre l'influence d'êtres ou d'objets maléfiques tels que Morang. Lorsqu'il était parmi les Lossoth, privé de sa mémoire, Dwimfa n'aimait pas se servir de cette arme, même s'il arrivait à lui résister. A présent qu'il s'en rappelait toute l'origine et les risques associés, elle servirait davantage, même si ce ne serait jamais son arme de prédilection : il restait avant tout un archer et un franc-tireur, habitué aux embuscades et à tuer par surprise, pas à combattre en face à face...

L'Homme des Bois était aussi un Losson à présent, et il pressa le groupe de venir l'aider : Andalónil et Gorovod avaient tué et blessé de nombreuses personnes parmi les siens, et il savait que le groupe possédait en son sein de formidables guérisseurs. Il allait retourner dans l'iceberg du clan, l'Étoile du Nord, après un peu de repos. Il pressa donc les aventuriers de l'accompagner pour aider du mieux qu'ils pourraient. Bien sûr, Geralt n'était pas transportable pour l'instant, le temps que la magie des soins dont il avait bénéficié ne fasse pleinement effet. Mais à présent que les risques avaient été neutralisés, il était possible de scinder l'équipe en deux : une partie, dont Taurgil et Isilmë, pourraient accompagner Dwimfa, tandis que les autres resteraient pour veiller sur le maître-assassin et lui prodiguer des soins jusqu'à ce qu'il soit assez en forme pour reprendre la mer. Ce qui fut fait : Drilun et Vif restèrent avec le balafré aux cheveux blancs, tandis que les autres partirent avec l'Homme des Bois losson après une bonne nuit de repos.

En empruntant les barques laissées par les orcs, elles-mêmes prises à des Hommes des Glaces massacrés trois jours auparavant, ils arrivèrent à l'iceberg d'Aime le Poisson après une heure de voyage rapide et sans souci. Ils découvrirent un grand iceberg déjà pris par les glaces environnantes, et qui avait subi de nombreux dégâts internes, par le feu notamment. De très nombreuses personnes avaient péri, souvent les meilleurs chasseurs ou pêcheurs, et la moitié de ceux qui restaient étaient blessés, pour certains assez gravement. Rapidement, les aventuriers se mirent à la tâche, elfe et Dúnadan utilisant leurs magies pour aider les visaat du clan à sauver les plus atteints, y compris certains qui étaient jugés impossibles à soigner. Pendant ce temps-là, Dwimfa partait avec les siens chasser la baleine ou d'autres gibiers - de nombreux stocks de provisions avaient été détruits - tandis que Rob faisait preuve de ses talents de cuisinier pour remonter le moral des survivants, sans parler de se servir de sa bonne humeur et son aspect inoffensif pour calmer voire amuser ses hôtes et en particulier les enfants. Et Mordin faisait du mieux qu'il pouvait pour aider à la réparation de l'iceberg ou au nettoyage des dégâts matériels ou humains laissés derrière eux par les ennemis du groupe...

2 - Guérisons
Geralt souffrait de nombreuses fractures, aux côtes essentiellement, qui l'immobilisaient. La magie du Dúnadan héritier des rois du Rhudaur mettrait une journée entière à faire effet, et permettrait de réduire considérablement la gravité de la blessure, à défaut de la guérir totalement. Mais après cela, la magie de l'archère elfe prendrait le relais et devait accélérer la guérison naturelle de l'Eriadorien, et s'assurer que tout se passerait bien, renforçant les capacités du corps à surmonter d'éventuelles rechutes liées à l'état de faiblesse du blessé. Ainsi, en très peu de temps, le maître-assassin pourrait-il être sur pied alors qu'il lui aurait fallu au moins un mois avant de pouvoir se lever. Il était donc forcé de garder le lit, ce qui lui convenait parfaitement, même si le site n'était pas le meilleur pour sa convalescence.

Lui et ses deux amis reçurent la visite d'Isilmë plusieurs fois par la suite : à l'aide de la longue-vue et de ses capacités d'elfe, elle pouvait repérer l'iceberg où ils avaient combattu, depuis celui d'Aime le Poisson. Lorsque la guérison du maître-assassin fut bien avancée, elle put le rapatrier jusqu'à la demeure des Lossoth où il put achever tranquillement son rétablissement. Elle revint également pour Drilun et Vif, afin de les ramener eux aussi à bon port. En attendant, le premier s'occupait en faisant des flèches magiques capables d'abattre plus facilement leurs adversaires en recherchant leurs points faibles. Quant à la seconde, elle recommençait à avoir de l'appétit, n'ayant pas mangé depuis plusieurs jours. Elle brisa donc la glace pour accéder à l'eau, et appâta des poissons avec des morceaux d'orc. Poissons qui à leur tour finirent par attirer un phoque, qui découvrit un peu tard un nouveau prédateur qui aimait bien sa chair...

Sur l'Étoile du Nord, l'iceberg qui hébergeait le clan d'Aime le Poisson et Dwimfa et à présent les aventuriers, les deux soigneurs du groupe avaient passé une journée entière à utiliser leur magie pour sauver des vies et favoriser la guérison du plus grand nombre. Et ce, avec succès : les morts se comptèrent sur les doigts d'une main, alors qu'à leur arrivée une trentaine de Lossoth étaient dans un état plus que préoccupant, malgré les efforts des soigneurs lossoth, efforts limités vu l'ampleur de la tâche. D'autant que, selon la tradition du peuple du Grand Nord, les personnes les plus blessées et les moins susceptibles de guérir étaient les moins prioritaires. En effet, la source de soins et la nourriture étant limitées, pour la bonne survie du clan il ne fallait pas consacrer trop d'efforts aux cas les plus graves, car ils risquaient d'être un fardeau pour l'ensemble du clan. D'eux-mêmes, certains Lossoth blessés n'avaient pas voulu être soignés, s'estimant être potentiellement plus une charge ou une menace pour le groupe qu'autre chose. Il avait donc fallu les convaincre qu'ils pourraient vite retrouver la santé et que les problèmes de nourriture seraient résolus par ailleurs, avant même leur guérison.

Et c'est quelque chose que Dwimfa expliqua bien à ses nouveaux compagnons : le combat contre Gorovod et Andalónil, pour ne rien dire des orcs qui les accompagnaient ou du dragon resté à l'extérieur, avait mis en péril l'ensemble du clan vu la perte de nombreux stocks de vivres. Les clans proches ne pourraient aider, ou de façon très limitée, sans se mettre eux-mêmes en péril. Il fallait donc reconstituer ces stocks au plus vite, avant le début de la mauvaise saison, ce qui paraissait quasiment insurmontable au vu des pertes occasionnées. Aller chasser et pêcher était donc au moins voire plus important que de sauver les blessés. Nombre d'entre eux, s'ils avaient conscience d'être un fardeau pour le clan, préféreraient mettre fin à leurs jours plutôt que de risquer d'être en partie la cause d'une famine pour leurs proches en meilleure santé.

Les aventuriers valides - Geralt n'en faisait bien entendu pas partie - utilisèrent leur second jour parmi leurs hôtes pour reconstituer lesdites réserves de nourriture, faisant de leur mieux pour pêcher ou chasser et ramener le plus possible de viande pour passer la mauvaise saison. Vif en particulier, partie chasser à terre, ramena trois rennes à elle seule. Mais, malgré l'importance de leur chasse, les aventuriers se rendirent compte que cela ne représentait pas grand-chose lorsqu'il s'agissait de nourrir deux cents personnes, dont de nombreux blessés et enfants qui avaient davantage besoin de se nourrir. Peut-être que les stocks pourraient être reconstitués avec l'aide du groupe, mais il faudrait encore sans doute des semaines avant d'y arriver, délai que Taurgil et ses amis n'étaient pas prêts à consacrer...

A moins de rapporter un vraiment gros gibier, tel qu'une baleine de bonne taille. Le problème était que le clan manquait un peu de chasseurs, à présent. La chasse à la baleine était quelque chose de dangereux, en particulier avec les grosses. Les chasseurs valides étaient donc d'autant moins enclins à mettre leur vie en danger, sachant qu'ils étaient nécessaires à la survie du clan. Ils se limitaient donc à la chasse de quelques baleines parmi les plus petites, plus faciles à attaquer avec un nombre réduit de personnes. Et puis les glaces allaient bientôt finir de se former et cette chasse ne serait plus possible d'ici deux semaines au plus. Lorsque des aventuriers émirent l'idée d'aller chasser une baleine assez grosse, eux qui ne l'avaient jamais fait, Dwimfa leur expliqua que ce n'était pas forcément une idée très judicieuse. Néanmoins il accepta d'en parler à son clan et de creuser la chose. En effet, au-delà de la réalisation pratique, il fallait être en harmonie avec l'environnement, les baleines elles-mêmes, et les esprits qui veillaient sur le clan et le Grand Nord. Ce qui ne pouvait pas forcément être fait par n'importe qui ou dans n'importe quelles conditions.

3 - Épreuve initiatique
Les visaat du clan furent donc consultés, et, par leur intermédiaire, les esprits qui veillaient sur tout ce beau monde. Au final, les aventuriers reçurent un avis favorable pour une chasse à la baleine afin de sauver le clan de la famine. Mais cela ne pouvait pas se faire n'importe comment, et plusieurs conditions furent avancées :
- les participants devaient au préalable se soumettre à un rituel de purification spécial
- aucune arme maléfique, sous-entendu contraire à l'harmonie du Grand Nord, ne devait être employée
- un harpon spécialement enchanté devait servir pour la chasse, tel que celui qui avait été donné au groupe et remis à Dwimfa, qui savait le mieux s'en servir

Au final, toutes les conditions semblaient remplies ou à même d'être remplies : Dwimfa accompagnerait le groupe avec le harpon enchanté, les autres utiliseraient les armes sans malédiction ou corruption d'aucune sorte, et le rituel ne poserait aucune difficulté. Le groupe en avait déjà expérimenté un par le passé, et ce n'était pas pour eux un problème d'en subir un nouveau. Aussi les préparatifs furent-ils rapidement mis en place afin de réaliser ce fameux rituel, et tous les membres du groupe qui prendraient part à la chasse à la baleine furent bientôt réunis : Isilmë, Drilun, Dwimfa, Taurgil et Vif. Geralt ne tenait pas à participer, peut-être plus par flemme que pour laisser son corps finir de guérir. Pour Mordin, l'omniprésence de l'élément marin et sa difficulté à nager l'avaient fait décliner la proposition. Quant à Rob, les risques semblaient trop élevés pour sa petite personne, d'autant que les grosses baleines n'étaient pas très sensibles aux flèches vu l'épaisseur de leur cuir et de la couche de graisse sous-cutanée qui les isolait du froid...

Les cinq aventuriers furent donc bientôt réunis dans une pièce isolée où ils se prêtèrent de bonne grâce à un nouveau rituel comprenant quelques peintures et de nombreux chants. Ils parlaient tous à peu près suffisamment le labba pour pouvoir suivre le rituel et interagir avec la visaas qui conduisait la cérémonie, et tout se passa de manière très satisfaisante. Puis, vers la fin du rituel, une poudre blanche fut déposée dans un petit brasero au centre de la pièce, tandis que la Losson qui avait conduit leur rituel sortait du lieu et en fermait l'unique accès, tout en leur parlant d'une ultime épreuve à accomplir afin de recevoir la bénédiction des esprits du clan et de nombreux autres. Une étrange fumée se diffusa dans la pièce, bientôt inhalée par les cinq aventuriers dont la vision fut bientôt obscurcie. Lorsqu'ils purent à nouveau y voir, la pièce avait disparu : ils se trouvaient sur une banquise sans aucun autre signe à perte de vue, tous les cinq, équipés de leur matériel habituel. Ils y voyaient même si le ciel était gris, sans lune ni soleil, avec par endroit des espèces de vagues de couleur qui ondulaient çà et là. Enfin, des espèces de taches lumineuses étaient présentes dans le ciel, qui bougeaient parfois, comme de drôles d'oiseaux intelligents qui les observaient... Après avoir expérimenté un peu, Vif découvrit qu'elle pouvait apparaître sous sa forme humaine si elle le désirait, ou même rester sous sa forme animale et parler comme si elle était encore humaine.

Aux perceptions de plusieurs d'entre eux, l'endroit n'était pas réel ou du moins pas matériel, et ils soupçonnèrent fortement être en transe et parcourir à présent le monde des esprits à la manière dont les sages et nommeurs d'esprit lossoth pouvaient l'expérimenter. Les taches lumineuses étaient peut-être la manifestation des esprits qui les observaient, attendant de voir comment ils se comporteraient lors de cette fameuse épreuve dont personne ne voyait le commencement. Jusqu'à ce que Vif distinguât, loin à l'horizon, une petite silhouette noire qui marchait dans leur direction. A l'opposé, un petit trait bleuté laissait penser à une surface d'eau lointaine. Tandis qu'elle se rapprochait, d'autres purent repérer la silhouette indistincte qui ne semblait pas être vêtue d'habits noirs mais plutôt d'ombre. Petit à petit, une certaine aura de peur commença à la précéder, et les derniers doutes concernant son identité s'évanouirent : elle représentait certainement le spectre qu'ils avaient déjà rencontré de loin et qui était à leur poursuite avec feu Gorovod et Andalónil. L'épreuve devait donc concerner la manière de l'éliminer ou d'y échapper.

Après un moment ils commencèrent à s'éloigner de l'ombre qui les suivait et se rapprochait. S'ils se séparaient les uns des autres, elle avait tendance à aller vers les plus proches. Mais rapidement un nouvel élément de l'épreuve apparut : le territoire sur lequel les aventuriers progressaient se contractait parfois de manière brutale, et ils se retrouvaient brusquement à l'extrémité de la banquise chaque fois qu'ils cherchaient à fuir le spectre qui se rapprochait. Ainsi, petit à petit, la banquise sur laquelle ils marchaient se réduisait et avec elle la distance au spectre. Certains comme Taurgil jouèrent avec la chose de manière à diminuer encore plus vite leur espace vital, afin de se retrouver très près de leur adversaire, l'entourant de tous les côtés, dos à la mer glacée qui les encerclait tous. Isilmë tira une flèche qui pénétra l'obscurité qui servait de vêtement au spectre, sans manifestement lui faire le moindre mal. Arrivant à portée d'arme, Taurgil enfonça son épée dans la créature, après avoir esquivé celle que le spectre avait sortie de l'ombre, sans aucun effet notable. Dans le monde des esprits, les attaques physiques ne semblaient pas la déranger outre mesure...

Taurgil et Vif en eurent encore la preuve quand ils tentèrent de voler dans les plumes de la créature : ils se heurtèrent à un vrai mur, et c'est tout juste s'ils le firent un peu bouger. En revanche, petit à petit, les aventuriers trouvèrent des moyens de l'affecter : les soins magiques d'Isilmë semblaient la blesser, de même que la lumière du bâton de Drilun, plutôt que ses coups. Les éléments naturels l'affectaient, et Vif tenta une vieille chanson de chez elle, une berceuse célébrant la vie et l'amour, qui fut bientôt reprise par Dwimfa, et qui paraissait également incommoder la créature. La lionne enchantée essayait également de s'interposer entre la créature et ses amis, créature qui de toute manière ne pouvait plus vraiment attaquer : les cinq aventuriers étaient trop proches d'elle, et certains essayaient de la déséquilibrer, de lutter avec elle pour l'immobiliser ou au moins la gêner. Avec un certain succès.

Mais à défaut de coups, l'ombre disposait d'une autre manière d'affecter ses adversaires : de ses mains puis de tout son corps émana un froid glacial qui finit par pénétrer le corps de chacun et grandit petit à petit. Rapidement leurs corps se gelaient et ils avaient très peu de temps pour trouver comment tuer le spectre. L'Homme des Bois et Losson depuis peu sentit aussi une présence bienveillante, en attente, tandis que Vif percevait au loin une indéfinissable musique qu'elle avait parfois entendue sous l'eau : le chant des baleines. Dwimfa comprit alors que la destruction de la créature ne pouvait se faire qu'avec l'aide des esprits du Grand Nord, dont ceux de la mer, et il les appela bientôt. C'est alors qu'une immense baleine émergea tout près de leur morceau de banquise où ils se tenaient tous les cinq autour du spectre, et ouvrit grand la bouche qui était bordée de nombreuses dents, comme pour les avaler. Tandis que le gel gagnait leur corps, les aventuriers tentèrent de faire basculer l'ombre et eux dans la bouche grande ouverte, et comprirent qu'ils ne pouvaient y arriver que s'ils le faisaient tous les cinq en même temps. Le dernier aventurier prit enfin le spectre à bras le corps malgré le froid mortel, et ils basculèrent tous dans la gueule du cachalot...

4 - Chasse mouvementée
Le groupe se réveilla dans la pièce du rituel. Si les douleurs physiques de leur expérience onirique avaient totalement disparu, le stress émotionnel qu'ils avaient vécu était lui encore bien présent. Néanmoins ils se sentaient soulagés d'avoir passé cette épreuve qui aurait pu avoir des conséquences bien plus graves qu'ils ne s'y attendaient. Plus tard, la visaas qui rouvrit la porte de la salle du rituel confirma qu'une mort était tout à fait possible dans le monde des esprits... En tout cas, ils étaient à présent prêts à cette fameuse chasse à la baleine, et ils n'allaient pas plus attendre. Grâce à ses sorts de voyance, Drilun put sans grand mal repérer à distance des baleines isolées de la taille qui intéressait le groupe : pas les petites, mais plutôt celles de bonne taille, sans viser les plus grosses non plus. Attaquer une grosse baleine à cinq paraissait déjà quelque chose de complètement fou pour Dwimfa, alors il était inutile de chercher à s'attaquer à quelque chose de trop gros. Une baleine de bonne taille, s'ils arrivaient à la tuer et à la ramener à l'iceberg, serait suffisante pour éviter la famine au clan d'Aime le Poisson, et cela seul comptait. Tuer un gibier trop gros pour les besoins des Lossoth était contraire à leurs valeurs et à l'harmonie dans laquelle ils vivaient.

Le groupe se prépara donc, tout en écoutant les conseils de l'Homme des Bois devenu Losson et encore plus du très bon chasseur de baleine qu'était Pitää Kalasta ("Aime le Poisson"). Le problème était que les baleines, et en particulier les grosses, pouvaient facilement fuir les prédateurs à la surface, à moins d'être rapidement et gravement blessées. Une attaque sur une grosse baleine nécessitait donc de nombreux chasseurs discrets, tant pour l'entourer et l'approcher sans la mettre en fuite, que pour la blesser rapidement. Une baleine faiblement blessée pouvait en effet se défendre et faire facilement tomber à l'eau même les meilleurs chasseurs, sans parler de plonger et de se trouver hors de portée des Lossoth. Mais comment s'y prendre, à seulement cinq ?

C'est bientôt la principale question que se posèrent les cinq aventuriers partis pour leur folle expédition. Le ciel était à peine éclairé par un soleil très bas sur l'horizon - à cette période de l'année et autant au nord, le soleil ne faisait qu'une très courte apparition - quand ils avaient fini par repérer leur cible. Il leur avait fallu ramer deux bonnes heures dans la nuit puis l'aube qui était déjà un crépuscule, avant de se rapprocher de la baleine à la taille convenable qu'ils cherchaient. Isilmë était dans une barque avec Drilun, Taurgil en partageait une autre avec Dwimfa, tandis que Vif en occupait une dernière à elle seule, remorquée par les autres. Mais ils s'aperçurent vite que dès qu'ils se rapprochaient trop, la baleine s'éloignait un peu sans grand effort. Elle percevait la présence de leurs barques et se débrouillait pour ne pas les laisser approcher trop. Comment faire pour la coincer avec trois barques, dont seulement deux étaient maniées par des rameurs un minimum chevronnés, à savoir Dwimfa et Isilmë ?

La magie fut appelée en renfort : l'archer-magicien dunéen utilisa un de ses sorts d'illusion pour faire passer Vif et Taurgil pour des petits baleineaux aux sens du grand cétacé. La première était assez endurante et naturellement isolée pour pouvoir supporter un bain dans l'eau glacée un bon moment, et le Dúnadan possédait sur lui une dague enchantée qui le protégeait magiquement du froid. Tous deux approchèrent donc chacun un flanc différent de la baleine, tandis que l'Homme des Bois devenu Homme des Neiges approchait par l'arrière, côté queue du cétacé et un peu de côté ; la barque des deux archers, elle, était plutôt du côté de la tête. Lorsque la lionne et le grand rôdeur furent à peu près au contact de la baleine, Dwimfa et Isilmë approchèrent du grand corps avec mille précautions, en essayant de ramer le plus délicatement possible, sans faire de vagues ou autres vibrations qui pourraient prévenir la baleine de leur approche. Ils parvinrent ainsi à la moitié d'une portée d'arc.

Taurgil planta alors sa dague et son épée dans le flanc droit de la grande bête, tandis que Vif utilisait ses pattes puissantes et griffues pour blesser et surtout s'accrocher au flanc gauche de la baleine. Ladite baleine ne mit pas longtemps avant de réagir, se soulevant hors de l'eau sur le côté droit, le moins douloureux. Autrement dit, le rôdeur dúnadan plongea brusquement sous l'eau, se cramponnant fermement à ses deux armes plantées dans la peau épaisse de la baleine, tandis que la lionne enchantée était propulsée en l'air au sommet de la créature, comme pour un fantastique rodéo. Elle s'accrochait de ses quatre pattes aux griffes acérées, et la baleine ne put la déloger de là. D'autant que ce ne fut pas tout : une flèche de Drilun lui creva un œil, celui qu'elle avait sorti de l'eau en roulant sur le côté. Ce ne fut pas suffisant pour la tuer, mais cela s'ajouta à la grave blessure que la lionne lui avait faite, et la priva peut-être d'assez de lucidité pour l'empêcher assez longtemps de fuir.

Ce qui ne veut pas dire qu'elle resta immobile à rien faire : sa queue battit les flots dans ses efforts pour se cambrer et faire se décrocher la féline Femme des Bois accrochée à son flanc - sans succès. Dwimfa subit donc l'assaut d'une belle vague qu'il arriva heureusement à escalader sans mal avec sa barque, et il pagaya avec énergie pour se rapprocher ensuite de la baleine qui s'éloignait. Pour la guerrière et archère elfe, et grande maîtresse des embarcations au sein du groupe, ce fut le contraire : elle vit brutalement arriver la très grande créature dont le volume n'avait rien à envier avec celui du plus gros des dragons ! Elle fit donc faire demi-tour à toute allure à sa barque - sans parler de celle de la lionne qui y était attachée - et tenta de s'éloigner du mieux qu'elle pouvait de la trajectoire du cétacé blessé. Mais elle n'en eut pas le temps... ou du moins pas complètement.

En effet, Vif avait petit à petit réussi à se rapprocher de l'œil crevé de la baleine, non sans lui causer de nouvelles blessures. Tandis que le rôdeur sous-marin continuait à retenir sa respiration, accroché au flanc droit de la bête grâce à ses dague et épée, tandis que Dwimfa se rapprochait enfin du corps du cétacé et prenait son harpon enchanté, prêt à sauter sur la baleine blessée, tandis que Drilun et Isilmë voyaient s'approcher dangereusement le grand cétacé, Vif enfonça sa patte puissante à travers l'œil crevé de leur gibier, et plus profondément que la flèche de Drilun ne l'avait pu. Dans un sursaut d'agonie, la baleine se dressa en l'air, laissant juste assez de temps à l'Homme des Bois pour lui sauter dessus et planter son harpon dans son corps. Un bref moment, Taurgil se retrouva hors de l'eau, et en fin de compte il choisit de lâcher ses armes quand il eut compris que la baleine allait lui retomber dessus de tout son poids. Et en plus, elle retombait sur les barques menées par l'elfe... ou du moins sur celle que Vif avait occupée pour venir. Dans un sursaut de vigueur Isilmë fit bondir en avant son embarcation, assez pour éviter de voir la baleine blessée lui retomber dessus. La barque qu'elle remorquait, celle de Vif, n'eut pas cette chance et fut complètement brisée, et l'elfe arriva à stabiliser sa barque et à éviter de chavirer, et dans le même temps donner la main à Drilun qui avait en partie volé dans les airs. Ce dernier retomba les jambes dans l'eau, un bras sur un côté de la barque et l'autre tenu fermement par la main de sa chère amie. Taurgil nageait non loin de là, Vif et Dwimfa étaient accrochés au corps de la baleine qui ne bougeait plus, morte...

5 - Suite à donner
L'archer-magicien remonta dans la barque avant que l'eau glaciale ne pénétrât trop dans ses vêtements. L'Homme des Bois regagna la sienne, et le grand Dúnadan récupéra ses armes sur le corps de la baleine - et en particulier la dague qui le protégeait magiquement du froid - pendant qu'il le pouvait encore, en claquant des dents, avant de regagner à son tour la barque maniée par Dwimfa. La lionne enchantée restait calmement juchée sur le corps du grand cétacé, long de plus d'une quinzaine de pas de long : elle n'avait plus de barque mais trouvait ce nouveau vaisseau bien plus stable et pratique pour elle ! Par contre, à deux barques, ramener le corps gigantesque, bien plus gros qu'aucun dragon que le groupe avait jamais vu, risquait de ne pas être de tout repos... En fait il fallut quérir l'aide des Chasseurs des Mers du clan d'Aime le Poisson, qui ne furent que trop heureux de venir prêter main-forte. La baleine tuée faisait partie d'une des plus grandes espèces de cétacé de la région. De toutes celles que les Lossoth chassaient elle possédait la plus grande bouche, l'absence de nageoire dorsale, et une couche de lard d'environ un pied et demi d'épaisseur sous la peau, la plus épaisse de toutes les espèces ! Elle pourrait probablement nourrir le clan à elle seule pendant plusieurs mois... Et dire qu'il n'avait suffi que de cinq personnes pour l'abattre !

En plus de remercier les aventuriers, les gens du clan Merilintu ("oiseau de mer") remercièrent les esprits pour ce cadeau, et la baleine, ou plutôt son esprit, pour son sacrifice qui allait permettre au clan d'adoption de Dwimfa de survivre cet hiver. Ils considéraient la baleine véritablement comme un individu, d'autant que certains la connaissaient apparemment : les Lossoth racontèrent aux aventuriers que ces baleines étaient de couleur sombre mais elles avaient toutes une tache blanche sur le menton dont la forme variait selon les individus, et qui permettait de les reconnaître. De plus, ces baleines vivaient bien plus longtemps qu'aucun homme, certaines étaient l'objet de récits qui se transmettaient de génération en génération, les visaat affirmant que les plus vieilles étaient âgées d'au moins deux siècles... Et elles avaient la réputation d'être très intelligentes et de beaucoup chanter.

Malgré les nombreux morts récents, la soirée fut assez festive sur l'Étoile du Nord, l'iceberg hébergeant les aventuriers et leurs hôtes. Mais Vif et ses amis ne firent pas trop attention à cela, tellement ils étaient occupés à planifier leur prochain voyage. Conformément à ce qu'il avait dit, Dwimfa accompagnerait le groupe maintenant que son peuple était à l'abri de la famine. Dès le lendemain, les aventuriers repartiraient. Mais vers où, et comment ? Une majorité se dégagea vite pour retourner voir les elfes des Brumes Éternelles, mais la manière d'y aller fit davantage débat. Par la terre, à l'ouest ou à l'est de la baie ? Par la mer, si c'était encore possible ? Par ailleurs, les visaat du clan apportèrent des informations qui donnèrent à réfléchir à Taurgil et ses amis : le cavalier noir aux allures de spectre, dont ils avaient combattu l'avatar dans le monde des esprits, aurait été vu en train de débarquer d'un navire loin au sud-est, avant de remonter vers le nord à la tête d'une troupe de guerriers. Cela surprit le groupe, qui ne pensait pas qu'il était capable d'aller sur l'eau...

De toute manière, leur ennemi était encore très loin d'eux, ils avaient tout le temps de rejoindre les elfes, qui devaient leur fournir de nouveaux matériels enchantés. Sans parler de peut-être équiper mieux leur nouveau compagnon. L'iceberg qui les hébergeait était très proche de la côte est de la baie, et plusieurs pensaient qu'il serait préférable de passer par là. Néanmoins, entendre parler de leur noir poursuivant les fit réfléchir et la voie des eaux fut plus sérieusement envisagée. Mais était-ce possible ? Les glaces allaient bientôt finir de recouvrir les eaux de la baie... Cela étant, le voyage ne serait pas long et au milieu de la baie, les eaux chaudes du lac de Brumes Éternelles se déversaient dans la baie et maintiendraient un chenal libre de glace encore une semaine ou deux. C'est donc en fin de compte la voie qui fut choisie.

Après une nuit de repos, les nouveaux compagnons de Dwimfa découvrirent que le temps avait changé pendant la nuit : il neigeait dru et le vent du Nord soufflait bien fort, le genre de temps à ne pas mettre un Homme des Neiges - ou n'importe quelle homme voire nain ou elfe, sans parler du hobbit - dehors. D'un autre côté, Drilun rappela qu'il pouvait maîtriser le temps magiquement et le calmer suffisamment autour d'eux pour leur permettre de prendre les barques et d'avancer. Sa magie serait certainement perceptible à des lieues à la ronde, mais de toute manière ils étaient tellement bardés de magie, tous qu'ils étaient, que cela ne changerait pas grand-chose. Et en plus, le mauvais temps rendrait leur voyage plus tranquille, les dragons ne risquaient pas de les voir approcher. En fin de compte, les huit hommes, nain, elfe et hobbit prirent congé de leurs hôtes après de nombreux remerciements mutuels, et ils partirent dans le matin nocturne. De toute manière, avec le temps qu'il faisait, ils ne verraient pas du tout le soleil se lever un bref moment au-dessus de l'horizon. Grâce à la zone de calme relatif établie par l'archer-magicien dunéen, Isilmë pouvait repérer la côte est ou suivre le long des glaces qui l'obstruaient, et ainsi s'assurer qu'ils allaient bien dans la bonne direction, vers le nord.

6 - Fuite sur glace
Entre le vent du Nord et le courant marin qui allait dans le même sens, la progression, toute rectiligne qu'elle fût, était loin d'être reposante. Si pour Isilmë et Dwimfa cela représentait un effort mesuré, il était bien plus grand pour Taurgil, Mordin ou Geralt. Les tentatives de Drilun d'aider son amie à pagayer entraînèrent plus d'inconvénients que d'avancées, et la belle elfe finit par dire à son cher ami qu'elle préférait qu'il se reposât tranquillement pendant qu'elle faisait avancer leur barque... et celle de Vif et Rob, qui était attachée à la leur, aucun des deux n'ayant goût à l'art de la rame. La magie des soins de la guerrière et archère elfe servit parfois à soulager les corps de leur fatigue, et permettre de progresser un peu plus loin. Mais cela ne dura qu'un temps, et n'eut pas beaucoup d'effet sur le moral du maître-assassin, qui chutait presque aussi vite que son endurance.

Au bout d'un moment, il fallut bien se résoudre à prendre du repos. Mais comment ? Les eaux libres de glace, avec leur courant, les ramèneraient inexorablement vers le sud s'ils cessaient de ramer. Et il n'était pas possible d'aller à terre : les glaces qu'ils longeaient étaient peut-être assez solides pour supporter le poids d'une lourde personne près de la côte, mais pas en bordure des eaux glacées sur lesquelles ils avançaient. En fin de compte, ils choisirent de briser la glace en direction du rivage, afin de permettre aux embarcations de s'ancrer dans la glace pour les empêcher de dériver. Pour cela, le rôdeur dúnadan utilisa son épée magique associée à sa magie de roi potentiel, afin de fragiliser la glace et la briser plus facilement. La progression était lente mais il put ainsi bloquer leurs barques le temps de se reposer. Régulièrement, l'archer-magicien du groupe devait relancer ses sortilèges pour tenir les chutes de neige à distance et empêcher qu'elles ne les recouvrent. Tous dormaient emmitouflés dans leurs vêtements les plus chauds, la lionne bénéficiant de deux capes pour la protéger. Le hobbit, au milieu des pattes du félin enchanté, était certainement celui qui ressentait le moins le froid.

Le lendemain, après avoir brisé la glace dans l'autre sens, puisqu'elle s'était en bonne partie reformée, le groupe put repartir sous un ciel identique au jour précédent, et combattu de la même manière par les sorts de Drilun. La progression fut peu ou prou similaire : lente, fatigante, mais régulière. A la fin du deuxième jour, la glace fut à nouveau brisée pour stopper la dérive des barques et permettre à tous de dormir sur place. Du peu qu'ils pouvaient en juger, les aventuriers avaient fait les deux tiers du chemin. C'était moins que ce qu'ils avaient envisagé au départ, mais le vent, même réduit par les sortilèges de l'archer-magicien, n'avait pas aidé. Il avait peut-être même forci le deuxième jour. Par contre, au réveil, le temps avait bien changé : la nuit était étoilée, des voiles lumineux étaient parfois visibles loin au nord, ainsi qu'une rougeur sur l'horizon loin à l'est et au nord, qui devait signaler l'emplacement du Puits de Morgoth. Bref, le temps s'était considérablement éclairci.

Ce qui ne faisait pas du tout l'affaire du groupe : alors qu'ils abordaient la zone surveillée de près par les dragons autour des sources chaudes de Brumes Éternelles, ils étaient visibles comme le nez au milieu du visage pour qui savait regarder, et particulièrement pour ceux qui étaient perceptifs à la magie qu'ils dégageaient... Après débat, ils choisirent de gagner la terre, où il était plus facile de se cacher ou de combattre un éventuel Grand Ver. Alors que sur l'eau, ils se feraient geler ou griller sans pouvoir répliquer beaucoup plus que quelques flèches peu efficaces. Ou verraient leurs barques réduites en miettes par quelques coups de queue bien placés, ce qui entraînerait la mort de la moitié du groupe assez rapidement. Il fallait donc aller vers l'est et briser une glace de plus en plus épaisse, ce qui prendrait du temps. Temps qui risquait de leur manquer si un ennemi volant regardait de trop près dans leur direction... Au bout d'un moment, Isilmë essaya d'utiliser l'arme enchantée du grand sorcier de Dol Guldur qu'ils avaient occis quelques jours auparavant. Elle emprunta l'arme à Drilun, monta sur la glace - sans la faire casser grâce à sa magie elfique - et donna un coup de masse enchantée. Cela brisa toute la glace dans un rayon de trois pas ! Et fit prendre un bain forcé (et glacial) à l'elfe, qui n'en demandait pas tant...

A tout le moins, Taurgil se servit de cette nouvelle arme pour les faire progresser bien plus facilement et rapidement. Mais alors que la côte était peut-être à une dizaine de portées de flèche, la lionne signala par ses grognements félins qu'une silhouette ailée rouge et or de belle taille arrivait du nord dans leur direction ! Un dragon les avait repérés, et il accourait... Il serait là trop vite pour leur permettre d'arriver à la côte en barque, il fallait continuer à pied, en espérant que la glace les supporterait tous. Avec l'aide des skis ce serait sans doute possible, mais il en manquait une paire... L'elfe rappela qu'à l'aide de sa magie elfique elle pouvait avancer sur de la glace mince sans la briser. Par contre, Rob ne risquait-il pas d'être un peu lent et de représenter un délicieux apéritif pour le dragon qui approchait ? Et la glace était trop mince pour supporter le poids de la féline Femme des Bois tant qu'elle n'avait pas pris un peu d'élan... qui serait difficile à trouver depuis sa barque !

Mais le dragon approchait vite, et ils n'avaient pas le choix, il fallait essayer. Pendant que les humains et nain chaussaient leurs skis avec précaution sur la glace fragile, et reprenaient leurs affaires, Rob se juchait sur son amie féline qui prenait soigneusement son élan depuis sa barque bloquée contre les glaces. Elle bondit légèrement sur la croûte de glace face à elle, croûte qui commença à se briser sous ses pattes tandis qu'elle prenait progressivement de la vitesse, suffisamment pour ne plus être inquiétée au bout d'un moment. Le vent glacial gela les gouttes de sueur qui avaient perlé sur le front du hobbit, tandis que derrière son amie et lui les autres progressaient à moindre vitesse. Peu de temps après, Vif et lui arrivaient à la côte et se dirigeaient vers une petite hauteur et surtout un bosquet d'arbres où la féline Femme des Bois le déposa et où ils pourraient se cacher. Rôdeuse féline et voleur hobbit virent leurs amis approcher puis atteindre la côte, à l'exception de Drilun : ce dernier, plus lent que les autres, était accompagné par Isilmë qui tentait de l'aider, mais ils n'atteindraient pas la côte avant l'arrivée du dragon.

7 - Feu, flammes et flèches
La couleur de ce nouveau dragon ne présageait rien de bon, mais le rôdeur dúnadan avait déjà essuyé un souffle de dragon enflammé par le passé, et il avait survécu, en étant moins bien équipé. Il s'avança donc en direction du monstre volant qui arrivait rapidement vers eux en l'invectivant autant qu'il le pouvait, de manière à focaliser l'attention sur lui et éviter que ses deux amis encore sur la glace ne soient les cibles principales de la bête. D'une part car il n'était pas sûr du tout qu'ils pussent supporter du feu de dragon comme lui, d'autre part car même si c'était le cas, il leur faudrait ensuite supporter les eaux glaciales de la baie, dans lesquelles ils se retrouveraient si la glace fondait sous leurs pieds, ce qu'elle ferait immanquablement si le dragon crachait son feu dessus. Non loin de lui, Mordin avait sorti sa hache et se concentrait dessus pour qu'elle lui indiquât où se trouvait le point faible du Grand Ver, mais ce qu'il ressentait n'était pas très précis : quelque part au centre de la bête...

Alors qu'il se rapprochait, la féline Femme des Bois repéra comme un rougeoiement au fond de la gorge du dragon qui commençait à s'ouvrir, confirmant ses craintes. Et effectivement, un cône de feu brûlant en sortit bientôt qui vaporisa la neige au sol et enveloppa Taurgil qui se protégeait du mieux qu'il le pouvait à l'aide de son équipement. Le nain découvrit qu'il était encore trop près et il se réfugia à plat ventre dans la neige pour lui conférer une protection supplémentaire, même si elle disparut bien vite en vapeur d'eau brûlante. Le grand rôdeur se redressa après le passage du dragon, des flammèches courant dans ses cheveux et sa cape de cuir en feu. Il se roula dans la neige la plus proche pour éteindre le feu dans ses vêtements sans plus de dégâts que quelques petites cloques. Derrière lui, Mordin s'en était encore mieux sorti. Ailleurs, Geralt et Dwimfa avaient rejoint le bosquet tandis que Vif et Rob montaient aux arbres pour avoir un point de vue plus élevé.

La trajectoire du dragon le ferait passer non loin de l'elfe et du Dunéen, et il incurva sa trajectoire pour arriver sur eux. Ils s'étaient arrêtés et lui faisaient face, et au dernier moment plongèrent chacun d'un côté, Isilmë sur la gauche et Drilun sur la droite du dragon. Après un bref moment d'hésitation, le monstre ailé choisit de prendre pour cible celui des deux bipèdes dont il émanait le plus de magie, à savoir l'archer-magicien, pour lui porter un coup de sa queue. Drilun s'était en effet entouré d'une protection magique, ce qui lui permit de survivre à la rencontre avec la queue du dragon : elle l'envoya valdinguer plus loin avec des bouts de glace brisée, lui cassa probablement quelques côtes et lui fit découvrir les joies de la glisse sans finir dans un arbre, comme certains l'avaient déjà expérimenté. Il remercia en pensée les runes magiques de son armure qui avaient grandement amorti le choc en plus de son aura magique de protection, tandis que son amie et soigneuse se précipitait dans sa direction pour lui prodiguer des soins et vérifier qu'il était encore en vie. Le grand lézard volant rouge et or commença alors un demi-tour vers la gauche tout en reprenant de l'altitude afin de revenir sur le lieu du combat pour le deuxième round.

Mais les manœuvres ailées du dragon avaient fait osciller son corps d'un côté puis de l'autre, ce qui avait permis à la lionne enchantée de repérer une zone plus sombre dans son armure d'écailles rouges et or, entre les ailes. Dans son parler félin bientôt traduit par un autre aventurier, elle annonça que le point faible du dragon était sur le dos, entre les ailes, ce qui bien sûr ne faisait pas trop l'affaire des guerriers ou archers restés en bas. Tandis que le dragon reprenait de la hauteur en virant sur la gauche, le rôdeur dúnadan se prépara à l'affronter à nouveau en poussant de grands cris et en l'abreuvant d'injures qu'il ne manquerait pas d'entendre. Et il le fit en plusieurs langues pour s'assurer que le dragon les comprendrait bien. De leur côté, Geralt et Vif s'approchèrent de leur grand ami sans toutefois rester trop près de la trajectoire présupposée du monstre volant, de manière à pouvoir peut-être lui porter un coup s'il descendait assez bas. Dwimfa et Rob encochaient une flèche depuis le bosquet où ils étaient, même si seul le hobbit était assez haut pour pouvoir espérer voir le dos de la bête. Quant à Isilmë, voyant de loin que son amour était encore bien vivant et ne risquait pas de mourir dans l'immédiat, elle préparait également son arc et une flèche spécialement enchantée par Drilun pour tuer les Grands Vers.

Le dragon fila à nouveau vers Taurgil et il ouvrit grand sa gueule pour la deuxième fois. La lionne enchantée et le maître-assassin esquivèrent le cône brûlant, peut-être d'un peu trop près au goût de Geralt, et sans plus de conséquences pour Taurgil que pour la première fois - de toute manière sa cape était fichue. Par contre, Rob put apercevoir le point faible au moment du passage du dragon, et il arriva à y enfoncer sa flèche, ce qui occasionna une grande douleur au monstre, mais insuffisante pour le faire chuter et encore moins le tuer. Depuis le sol, Dwimfa arriva à toucher également le dragon, mais pour un effet plus limité. Par contre, quand la bête se tourna pour effectuer un virage dans sa direction, Isilmë put elle aussi voir la zone dépourvue d'écailles entre les ailes, et sa flèche tueuse de dragon s'y enfonça profondément. Le dragon rouge et or hurla une dernière fois puis il s'abattit au sol, ou plutôt sur la banquise qu'il brisa. Mort, il commença alors à s'enfoncer dans la mer dans des sifflements de vapeur d'eau...

8 - Renforts et ours mal léché
Le groupe fut bientôt réuni, les blessures traitées du mieux possible, et la question se posa de la suite à donner à ce nouvel épisode de la vie des aventuriers, dont le palmarès risquait de faire des jaloux ou envieux, tôt ou tard... Le problème le plus immédiat restait que le groupe était bien trop près de la zone surveillée par les dragons pour que leur action d'éclat restât longtemps ignorée. En bref, il fallait partir, et vite ! En fait, Vif annonça bientôt que le ciel au nord, bien dégagé, comportait à présent une petite tâche qui n'y était pas auparavant. De là à envisager l'arrivée d'un nouvel adversaire ailé, il n'y avait qu'un pas qui fut vite franchi. Sauf que le meilleur adversaire étant celui qu'on ne combat pas, surtout de cette taille-là, il fallait vite trouver une alternative à une confrontation bien trop dangereuse pour le groupe, surtout après un premier duel et quelques blessures.

La magie divinatoire de Drilun fut bientôt appelée en renfort, afin de déterminer si une caverne ou autre abri proche se trouvait quelque part dans les environs. Ce qui était bien le cas : non loin de là, une butte en partie arborée semblait abriter une grotte largement assez grande pour tous. Pourraient-ils y arriver à temps avant l'arrivée du deuxième dragon de la journée ? La féline Femme des Bois fit part d'une nouvelle observation propre à donner de nouvelles ailes aux pieds fatigués de certains de ses amis : en plus de confirmer qu'il s'agissait bien d'un dragon qui venait vers eux, elle venait d'identifier deux autres taches dans le ciel un peu plus loin. Un dragon, ça va, trois dragons, bonjour les dégâts ! Et le groupe ne tenait pas vraiment à vérifier si les Grands Vers préféreraient se battre entre eux en premier ou déjeuner sur le dos des aventuriers d'abord...

En plus du hobbit, la lionne enchantée prit Drilun sur son dos et les autres leurs skis, et ils commencèrent à avancer le plus vite possible en direction du lieu que le magicien dunéen leur avait indiqué. La confirmation de la nature des trois poursuivants ailés fut prise avec un certain fatalisme ; pour un peu les aventuriers auraient presque pu se réjouir de ne pas entendre les grognements félins annoncer l'arrivée d'une escouade de dragons encore plus importante ! Chacun fit ce qu'il avait à faire et la progression fut rapide vers le salut possible de la grotte perçue magiquement. Si le premier dragon se rapprochait vite, il semblait bien que cette fois-ci le groupe arriverait en premier. La butte fut atteinte, en partie masquée par une forêt clairsemée de pins et d'épicéas, et une petite falaise fut approchée, qui semblait le lieu idéal pour trouver l'entrée d'une grotte où les héberger.

Sauf qu'une odeur alerta la féline Femme des Bois qu'ils n'étaient pas seuls, et que la grotte en question possédait peut-être déjà un occupant. Occupant qui ne tarda pas à se montrer de manière agressive : un ours blanc était présent non loin devant eux, qui les avait perçus, et qui devait à lui seul être plus lourd que eux tous réunis. Et il ne semblait aucunement intimidé par la lionne ou les autres aventuriers. Pour autant, même s'il aurait été facile de l'abattre, le rôdeur dúnadan préféra une autre approche, plus consensuelle : utilisant la magie de la nature apprise chez les elfes, il tenta de parler à l'ours polaire pour lui demander de partager sa demeure. La magie qu'il utilisait était juste assez forte pour communiquer, pas pour influencer d'aucune sorte le grand prédateur, qui commença par réagir agressivement envers Taurgil, qui avait heureusement pris la précaution d'utiliser une autre magie pour se protéger de coups éventuels. Il insista alors sur la présence proche de dragons, dont plusieurs aventuriers commençaient à entendre les battements d'ailes...

L'ours finit par les entendre lui aussi et il fila à toute allure en direction de l'entrée de sa tanière qui était certainement le refuge recherché par le groupe. Hormis pour le hobbit, il fallut se baisser un peu pour pouvoir passer sous une épaisse dalle de pierre qui marquait l'entrée de la grotte qui était heureusement plus haute de plafond un peu plus loin et largement assez grande pour tous. Tandis que les gros battements d'ailes se rapprochaient très vite, les aventuriers s'éloignèrent de l'entrée et se blottirent dans un coin de la caverne, plutôt loin de l'ours qui en faisait autant. Bientôt des coups puissants firent trembler la caverne et des pierres tombèrent du plafond, sans causer aucun dégât heureusement. De nouveaux coups plus puissants, des rugissements et des flammes furent encore perçus au niveau de l'entrée, jusqu'à ce qu'un coup plus fort que les autres eût raison de la solidité du rocher de l'entrée : cette dernière s'effondra, ainsi qu'une partie de la paroi au-dessus d'elle.

Après encore divers coups sourds et rugissements divers encore perceptibles depuis l'intérieur, le calme se fit comme si le ou les dragons s'étaient éloignés. Aucune lumière ne venait troubler l'intérieur de la grotte, hormis celles que les aventuriers pouvaient faire, comme à l'aide du bâton magique de Drilun. La caverne semblait à présent hermétiquement close, son entrée complètement bouchée sous un monceau de rochers. Du peu qu'ils en avaient rapidement perçu, aucune autre ouverture ne permettait de sortir de la grotte, qui, malgré sa taille très correcte pour leur petit groupe, avait une quantité d'air limitée. Air d'ailleurs empreint d'odeurs fauves ou de charogne, sans parler du grognement qui leur rappela qu'ils étaient neuf à partager ce petit espace. Ils étaient encore en vie, mais pour combien de temps ?

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Niemal
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Grand Nord - 16e partie : à travers pierre et air

Message non lupar Niemal » 07 mai 2018, 00:03

1 - Perspectives limitées
A l'aide de la lumière du bâton magique de Drilun, divers aventuriers s'activèrent pour trouver solution à leurs problèmes immédiats. Taurgil s'approcha avec précaution de l'ours dont ils partageaient la caverne, tandis que Vif examinait les possibilités de sortir de ladite caverne, et que l'archer-magicien réchauffait l'atmosphère autour d'eux à l'aide de ses sorts. Si la magie du Dúnadan lui permettait de converser aimablement avec le plantigrade, il n'avait aucun moyen de le calmer véritablement hormis avec quelques bonnes paroles qui ne semblaient guère l'affecter. L'ours polaire se sentait piégé, avec des inconnus dont il appréciait peu la présence hormis comme éventuels casse-croûtes. Si l'héritier des anciens rois du Rhudaur avait appris les belles paroles et les raisonnements logiques et argumentés qu'on a entre personnes de bonne compagnie, selon les hauts standards de la noblesse de l'Arthedain où il avait en grande partie grandi, cela ne l'aidait guère à gérer le stress et les émotions animales d'un des plus grands prédateurs du Grand Nord.

Percevant le danger et interrompant un moment son inspection des lieux, la lionne enchantée tenta de parler de prédateur à prédateur sur un mode conciliant et apaisant. En ne s'approchant pas trop tout de même car l'ours la considérait manifestement comme une menace, elle se roula sur le sol et émit des petits sons rassurants pour essayer de faire comprendre que les choses n'allaient pas trop mal et qu'il fallait juste patienter un peu sans n'énerver. Sans beaucoup plus de succès que son ami rôdeur. En fin de compte, Isilmë prit le relais et utilisa sa magie elfique pour charmer la bête et passer pour une bonne amie. Ensuite, avec beaucoup d'empathie, elle apaisa la bête avec des caresses ou des sons apaisants, focalisant l'attention de l'ours sur elle. Elle continua ainsi à s'occuper de lui afin qu'il ne soit plus une menace pour ses amis, avec succès.

Vif fit le tour de la caverne, examinant en détails l'entrée effondrée, les moindres recoins, les parois rocheuses de part et d'autres, à la recherche d'une possible issue. Son bilan était tout sauf positif : l'entrée était bien effondrée et elle se doutait que creuser à cet endroit risquait surtout de faire s'effondrer davantage une partie de la paroi rocheuse. Paroi rocheuse qui dans son ensemble avait été quelque peu fissurée et affaiblie par les coups de boutoir qu'ils avaient ressentis, probablement des coups de queue du plus gros des dragons arrivés sur eux. En bref, la roche qui les entourait ne demanderait pas grand-chose de plus pour s'effondrer complètement et les emmurer tous définitivement. Pas question pour Taurgil d'utiliser sa magie pour affaiblir la roche et tenter de passer à travers à grands coups de masse magique récupérée sur le corps du grand sorcier de Dol Guldur : l'impact des coups pourrait offrir une belle vengeance audit sorcier, même si elle était posthume.

La roche n'était pas présente partout cependant : à certains endroits elle s'était détériorée et avait laissé place à un mélange de terre et d'éboulis probablement plus meuble, si ce n'est qu'il était complètement gelé et aussi dur que du rocher. Il était aussi difficile de déterminer si les secteurs plus friables se prolongeaient très loin. Et sinon, aucune autre issue n'était disponible, de quelque taille que ce fût. Impossible de sortir de la caverne, que l'on fût ours polaire ou hobbit, et impossible non plus à l'air de se renouveler : tout autour des aventuriers, ce n'étaient que parois rocheuses de plusieurs pas d'épaisseur dans toutes les directions, y compris verticalement. Malgré le volume de la caverne, l'air finirait immanquablement par s'appauvrir et entraîner leur asphyxie à tous. Et si Drilun pouvait magiquement purifier l'air d'éventuelles fumées et autres substances nocives, il ne pouvait faire venir l'oxygène par enchantement pour pouvoir continuer à respirer comme si de rien n'était.

Des bruits et vibrations à l'extérieur attirèrent l'attention de la féline Femme des Bois. Ses sens extrêmement fins lui indiquèrent une possible dispute entre dragons à l'extérieur, mais rien d'assez méchant pour imaginer un combat. Elle supposa plutôt que l'un des dragons, sans doute le plus gros arrivé en premier, avait fait fuir les autres. Mais elle avait la certitude qu'il était encore sur place, et la désagréable impression qu'il percevait leurs efforts pour sortir de là et se maintenir en vie. Il savait qu'ils étaient encore vivants et elle aurait pu parier qu'il était déterminé à changer cet état de fait. Du peu qu'elle en avait vu, il s'agissait du plus gros dragon qu'ils avaient jamais rencontré, ses écailles étaient bleu-noir et son souffle était glacé. Il avait probablement vu le sort qu'ils avaient réservé au dragon de feu juste avant, sur le bord de mer, et il était sans doute assez malin pour ne pas faire l'erreur de les sous-estimer...

2 - Taupes magiques et marchand de sable
Il n'était pas possible de sortir de la grotte en éclatant la roche, cela risquait de faire s'effondre les parois de la caverne. En revanche, peut-être était-il possible de creuser dans le petit réseau de terre glacée et d'éboulis pour faire un tunnel vers l'extérieur ? Les sorts de Drilun lui permirent de déterminer que cela était effectivement dans l'ordre du possible. Bien qu'un peu tarabiscoté, il pouvait visualiser un chemin possible vers l'extérieur et assez large pour eux tous, ours compris, à travers autre chose que la roche dure et compacte qui les entourait mais qui menaçait aussi de s'effondrer. Restait à pouvoir creuser dans un mélange de terre et d'éboulis presque aussi dur, sans faire trop de vibrations dangereuses. De toute manière ils n'avaient ni pic ni pioche.

Dwimfa rappela qu'il disposait d'une épée magique qui pouvait trancher dans de la pierre pratiquement comme dans du beurre (très dur), sans s'émousser. Il testa son épée, et confirma qu'elle pouvait servir à découper des morceaux de terre et éboulis gelés petit à petit, sans choc véritable. Le processus serait juste très long, d'autant que selon le magicien dunéen, le passage possible qu'il avait visualisé entre les couches de pierre dure mesurait plus d'une dizaine de pas de long... et il n'était pas très large, avec au plus un bon pas de haut. Mais faute de meilleure solution c'est ce qui fut retenu. L'Homme des Bois empoigna son épée maudite et il grignota petit à petit la paroi de la caverne que Drilun indiquait. Pendant ce temps, les autres aventuriers déblayaient les débris de cette excavation un peu spéciale. Hormis l'elfe qui s'occupait de l'ours, Drilun qui sondait magiquement la roche et aidait l'Homme des Bois, et Geralt qui soignait sa flemme...

Néanmoins, après une heure de ce programme et une avancée de deux pas peut-être, les premiers commencèrent à percevoir la raréfaction de l'air et un début de gêne. Ils consommaient trop d'oxygène, à cette allure ils ne pourraient jamais s'en sortir à temps ! Taurgil ne souhaitait toujours pas tuer l'ours polaire qui consommait à lui seul autant d'air que leur groupe entier, mais rien n'empêchait de l'endormir afin de ralentir son rythme physique et sa consommation d'oxygène... Sur une idée de Geralt, Isilmë encouragea l'animal à avaler quelques-unes de leurs provisions abondamment arrosées de marchand de sable préparé, ce puissant somnifère qui pourrait endormir même l'ours. Et bientôt il ronfla paisiblement. D'autres prirent également du somnifère, car il ne servait à rien d'être trop nombreux : deux personnes étaient suffisantes pour aider Dwimfa, qui de toute manière ne voulait laisser son épée à personne. Lui-même bénéficiait de l'aide magique d'une perle de céramique magique trouvée auparavant dans la région qui permettait d'accroître l'endurance de son porteur.

Après une heure et demie à continuer à creuser, Homme des Bois, nain et hobbit - sans parler du Dunéen qui les guidait - sentirent que l'air continuait à se raréfier, bien que plus lentement. Mais Rob entendit bientôt l'ours qui se réveillait : son sommeil n'avait pas duré très longtemps, tant son corps puissant avait bien résisté à la drogue. Il se dépêcha de faire sortir la belle elfe de la transe de repos dans laquelle elle s'était réfugiée pour se reposer et consommer moins d'air. A l'aide de quelques claques bien senties elle fut enfin éveillée et elle se dépêcha de retourner auprès de l'ours pour le calmer et l'empêcher de faire des siennes. Plus tard, elle utilisa aussi sa magie pour soulager la fatigue de ses amis dont les membres devenaient douloureux, même si elle ne pouvait le faire ad vitam æternam. Le boyau avançait toujours, même si l'air continuait à se raréfier et la gêne à croître.

En fin de compte, les uns se réveillèrent après les autres, et seule la lionne continuait à dormir alors que le boyau semblait en passe d'arriver bientôt à l'extérieur. Dwimfa arrivait à continuait sa dure tâche de terrassier, mais en revanche ses aides durent être remplacés, et en particulier Rob. Même Geralt fut mis à contribution sur la fin, à son grand dam, ce dont les oreilles de ses amis s'en rendirent vite compte - mais ils en avaient tellement l'habitude (Dwimfa excepté) qu'ils ne le remarquaient même plus. Vif sortit enfin de sa torpeur alors que l'air commençait à devenir vraiment irrespirable, mais Dwimfa avait l'impression que la texture de la paroi en face de lui changeait, et que sa solidité n'était plus la même. Il approchait de l'extérieur, il en était convaincu. Bientôt ils seraient tous dehors... où quelque chose de très gros et puissant les attendait certainement.

3 - Souffle glacé et tours de manège
Selon les perceptions de la lionne enchantée, et en particulier son ouïe, digne de celle d'un dragon, le gros lézard qui les avait emmurés les attendait toujours dehors. Il avait certainement suivi leur progression et il devait surveiller leur prochaine sortie avec attention. Jusqu'à présent il s'était montré assez agressif et pas vraiment disposé à écouter les belles paroles ou offres des aventuriers, à la grande surprise de certains qui pensaient qu'on pouvait toujours passer contrat avec un dragon si l'on avait quelque chose susceptible de l'intéresser. Les récentes rencontres avec la gent draconique, assez brutales dans leur ensemble, faisaient dire à certains aventuriers qu'il y avait de la magie dans l'air qui poussait les dragons à adopter un comportement aussi agressif et prévisible.

Dans tous les cas, ça ne faisait pas tellement les affaires du groupe. Par ailleurs, pour les aventuriers coincés dans le boyau où ils devaient avancer à quatre pattes, hobbit excepté, les manœuvres acrobatiques étaient un peu limitées. Dwimfa se prépara donc à faire tomber la dernière portion du tunnel qui les séparait de l'extérieur, puis à se faufiler rapidement entre les membres de Taurgil de manière à lui laisser la primeur de la rencontre avec le Grand Ver ailé. Ce qui fut fait : quelques coups d'épée firent tomber l'extrémité du tunnel, de l'air frais et glacial s'engouffra dans le tunnel, l'Homme des Bois se contorsionna pour passer derrière le grand rôdeur, qui put avancer. Il sortit enfin à l'extérieur, protégé par ses armures, vêtements chauds et magie de potentiel roi dúnadan... et disparut bientôt dans un nuage de particules glacées émises par la bouche du dragon qui passait devant la falaise en volant.

Plus loin dans la caverne, les aventuriers reculèrent devant la vague de froid glacial qu'ils avaient sentie, mais qui ne fit aucun dégât grâce au bon équipement de chacun contre le froid. En revanche, Taurgil était à présent allongé dans la neige, dehors, immobile et comme mort. Tandis que le bruit des ailes du dragon s'éloignait vers la droite, le reste du groupe sortit à son tour. Tous s'éparpillèrent à droite ou à gauche sous un ciel nocturne, sans s'éloigner trop de la falaise dont ils venaient d'émerger, et qui appartenait à une espèce de piton rocheux de moins d'une trentaine de pas de haut et de trois fois autant de large. La plupart des aventuriers prirent position derrière un arbre, un bois de pins ou épicéas rabougris entourant la butte rocheuse, sauf Dwimfa ou Vif qui choisirent, après un moment, de grimper à la falaise pour arriver à un meilleur point d'observation voire de combat.

Au début, les aventuriers ne savaient pas si le dragon allait revenir après avoir fait demi-tour ou s'il allait faire le tour de la butte rocheuse où ils se tenaient. En fait il apparut bien vite que le dragon n'arrêtait jamais de voler en cercle, toujours dans le même sens, si bien qu'il leur présentait toujours son côté droit. Il lui fallait une bonne demi-minute avant de boucler le tour du piton en volant à une douzaine de pas de haut et au moins autant de distance avec la falaise. A cela s'ajoutait le fait de ne voir aucune faille dans son armure visible malgré la hache de Mordin qui semblait en sentir une. Tout ceci fit dire à certains aventuriers que si point faible il y avait, il devait se situer sur le côté gauche du monstre.

De son côté, Isilmë arrivait au grand Dúnadan et put voir qu'il respirait encore - il était vivant. En revanche, il était glacé et sa peau présentait les traces de nombreuses engelures. Vite, elle le tira sur le sol jusqu'à l'entrée du boyau creusé où elle pénétra avec lui. Après avoir mis une petite distance entre l'entrée et elle et surtout ce qu'il y avait à l'extérieur, elle commença à le déshabiller et à utiliser sa magie pour augmenter sa résistance et ses capacités de guérison. Une fois le grand rôdeur nu, elle traita les engelures généralisées avec du baume orc, à la grande douleur de son ami qui avait repris conscience depuis peu. Pendant ce temps, à l'extérieur, elle entendait ses amis bouger, crier parfois - en particulier le nain qui s'adressait au dragon avec son habituelle manière provocatrice - et le dragon frapper de sa queue ou souffler. Puis elle fit de nombreux bandages à son ami, en même temps qu'elle entendait le craquement de troncs d'arbre cassés par la queue du dragon, ou qu'elle voyait apparaître l'un de ses amis qui s'abritait dans le boyau étroit, et en particulier Drilun. Elle put enfin aider l'héritier des rois du Rhudaur à remettre ses affaires, armures comprises, avant de le suivre à l'extérieur où il s'était passé bien des choses.

4 - Positions, changements, tests... et échecs
Rapidement, les aventuriers éparpillés à l'extérieur arrivèrent à quelques conclusions évidentes comme par exemple :
- le dragon n'était pas du tout intéressé par une quelconque discussion
- il prenait grand soin de ne jamais révéler son côté gauche, où devait se situer son point faible
- à chacun de ses passages, il attaquait l'un d'entre eux voire plusieurs
- une fois sur deux il frappait avec sa queue, une fois sur deux avec son souffle glacé
- il ne prenait aucun risque avec les aventuriers
- il était plus puissant que les dragons rencontrés jusqu'alors

Certains des archers avaient tenté de tirer une flèche sur le monstre, sans rien lui faire de plus qu'une égratignure vite oubliée. Sans connaître le point faible du Grand Ver, même avec les flèches magiques spécialement conçues par Drilun pour tuer des dragons, abattre un tel adversaire semblait illusoire à distance. L'archer-magicien dunéen attendait donc de découvrir une faille dans l'armure du dragon pour y planter une de ses fameuses flèches. A défaut, il pouvait envisager de lancer un éclair avec l'aide de son bâton magique, mais il se doutait que l'impact serait assez limité. Ce ne serait pas suffisant pour le tuer et sans doute même le faire chuter, mais cela pourrait servir en cas d'action coordonnée peut-être. En attendant, il préféra se mettre à l'abri à l'entrée du boyau que ses amis et lui avaient creusés pour sortir de la caverne emmurée.

Dwimfa, de son côté, avait choisi la voie des airs : il était monté sur la falaise jusqu'à un endroit d'où il pouvait mieux observer les allées et venues de la bête, voire lui tirer dessus à l'aide de son arc. C'était une position assez élevée, au-dessus du niveau à laquelle le dragon descendait pour les attaquer. En fait leur adversaire prenait toujours un peu de hauteur lorsqu'il s'éloignait d'eux, puis il descendait en prenant de la vitesse lorsqu'il se rapprochait, juste avant de les attaquer. L'Homme des Bois était un peu vulnérable sur son perchoir à un peu moins d'une vingtaine de pas de haut, mais c'était un grimpeur et acrobate hors pair, sans compter sa chance insolente, et il savait qu'il pouvait compter sur tout cela pour lui sauver la mise en cas d'attaque du monstre. En vérité ce dernier ne lui prêta jamais vraiment attention, ou alors il le cacha bien.

Mordin et Geralt concentraient l'essentiel des attaques sur eux. Le premier provoquait le dragon à chaque passage, jouant au chat et à la souris, tandis que le second essayait avec prudence de repérer le point faible du lézard géant en s'éloignant un peu de la falaise pour voir le côté gauche de la bête, au risque de la voir réagir. Ce qui ne manqua pas, et cela les força plus d'une fois à esquiver des coups de queue - avec en général un certain succès - ou à tester l'efficacité de leur équipement à les protéger du froid, tout en tirant parti au maximum de l'environnement pour aider à les protéger, comme des arbres. Arbres que le dragon abattait les uns après les autres, tant pour faciliter ses manœuvres aériennes que pour limiter la protection qu'ils offraient aux aventuriers. Mais au bout du compte, les deux aventuriers n'eurent rien de pire à déplorer que des sueurs (très) froides et de rares contusions. Mordin était plus près de la falaise que Geralt, qui chercha, au bout du compte, une bonne position pour porter une attaque si le dragon descendait assez.

Vif, de son côté, avait choisi elle aussi la voie des airs. Elle avait grimpé à la paroi de la falaise de manière à pouvoir observer le dos du monstre mais n'avait repéré aucun point faible malgré ses sens prodigieusement affûtés. Elle espérait aussi pouvoir lui sauter dessus si l'occasion se présentait, mais aussi être en mesure de descendre rapidement - en sautant - de son perchoir si le besoin s'en faisait sentir. Elle remarqua que le dragon n'approchait jamais assez de la falaise pour attaquer avec sa queue, mais que son souffle avait assez de portée pour cela. A l'occasion elle descendit de son perchoir lorsqu'elle sentit que leur adversaire pouvait être tenté de lui souffler dessus à son prochain passage. Avant de remonter pour lui tendre une espèce d'embuscade.

Rob, pour sa part, comptait sur son apparence inoffensive pour se glisser vers l'extérieur, discrètement, et pouvoir observer le flanc gauche du Grand Ver où devait probablement se trouver son point faible. Malheureusement il avait sous-estimé tant les perceptions du monstre que sa prudence, prudence que l'observation du cadavre du dragon de feu tué peu auparavant avait dû exacerber. Le hobbit, habitué à faire cavalier seul sans écouter ses compagnons parler d'action coordonnée, eut donc le grand déplaisir de voir le dragon lui foncer dessus alors qu'il s'était éloigné, bien loin de l'aide possible de ses amis. Malgré tous ses efforts pour se protéger, le souffle du dragon le gela presque sur place et il se dit qu'il ne devait d'être encore vivant qu'à la chance. Par la suite il s'enterra sous la neige à l'approche du dragon, émergeant ensuite pour essayer de repérer son point faible, mais trop tard. Le groupe n'était parvenu à rien, et certains avaient écopé de blessures plus ou moins sérieuses en attendant. La situation ne paraissait pas bien brillante...

5 - Rodéo aérien
Néanmoins, la féline Femme des Bois avait un plan, nourri par l'attitude assez prévisible de leur adversaire ailé. Jusqu'à présent, l'équipe n'avait rien fait au dragon, à part peut-être lui taper un peu sur les nerfs, et en particulier Mordin. Non seulement il vociférait des insanités à l'adresse du monstre à chacun de ses passages, mais il manipulait aussi sa hache magique dont le manche était fait en os de dragon. Par le passé, les aventuriers avaient pu remarquer que la gent draconique arrivait très bien à reconnaître l'origine de l'arme, et cela ne plaisait guère. Pire encore, même si le nain avait été plusieurs fois l'objet d'attaques du dragon, son excellent équipement l'avait toujours bien protégé et il s'en était sorti sans égratignure ou engelure d'aucune sorte, contrairement à d'autres.

Mais Vif était persuadée que cela allait changer. Son ami à la si grande gueule, malgré sa petite taille, se tenait derrière le tronc d'un arbre assez proche de la falaise. Petit à petit, le dragon avait fait tomber les arbres avoisinants, si bien qu'il pouvait à présent facilement arriver à l'arbre de Mordin sans être aucunement gêné dans son vol. Si ses souffles n'avaient pas eu d'effet, un bon coup de queue devrait remettre les pendules à l'heure, pouvait-elle l'imaginer penser... Elle paria donc sur une attaque de la bête visant son ami nain après un ultime souffle glacé où elle avait pris soin de se réfugier dans le boyau souterrain d'où ils étaient tous sortis. Tout en parlant de son plan aux autres membres de l'équipe pour coordonner leur action, plan traduit de son parler félin grâce aux babioles magiques réalisées par Drilun et que certains portaient toujours.

Après le dernier passage du dragon, Vif grimpa à nouveau à la falaise avec aisance et rapidité, retrouvant le perchoir depuis lequel elle surplombait le passage du dragon, non loin de Mordin qui allait continuer son rôle d'appât. Geralt, de son côté, approchait de la future trajectoire du monstre, anticipant une attaque de la queue pour essayer d'y porter un coup d'épée. Drilun, quant à lui, prépara un éclair magique qu'il comptait lancer sur le monstre dans l'espoir d'au moins l'étourdir ou lui faire quelque dégât. Dwimfa, plus en hauteur, jouait son rôle de vigie, tandis que Rob anticipait le passage du dragon en s'enfouissant dans la neige, sous un buisson au pied d'un arbre. Tout était prêt pour l'arrivée de la créature écailleuse volante, qui ne tarda pas, et qui, comme prévu, se dirigea de manière assez nette en direction du nain et de l'arbre derrière lequel il se tenait. Sa queue puissante se balança, prête à frôler le sol pour tenter de réduire Mordin en purée...

Depuis son perchoir, la lionne enchantée bondit dans les airs en direction de l'aile droite du dragon. Dans le même temps, tandis que le marchand nain à la langue si bien pendue tentait un bond de côté pour éviter la queue du monstre (en se maudissant de n'avoir pas appris à esquiver aussi bien que ses compagnons), le maître-assassin bondissait vers la queue qui venait casser le tronc derrière lequel Mordin se tenait un peu auparavant. Il enfonça son épée magique assez profondément dans l'appendice du Grand Ver, blessure certainement pas mortelle mais qui eut son effet : le dragon était enfin blessé. Vif atterrit sur l'aile du dragon et elle s'y accrocha férocement. L'éclair magique de l'archer-magicien toucha la créature qui marqua le coup, même si l'impact n'avait pas dû être très douloureux pour le monstre. Néanmoins, attaqué et blessé de trois côtés à la fois, il ne réagit pas immédiatement.

Enfin il tenta de se débarrasser de la charge qui pesait sur son aile droite. Mais d'une part il semblait encore un peu étourdi par l'attaque multiple, d'autre part il devait en même temps faire de gros efforts pour redresser son vol et ne pas tomber à terre, efforts rendus d'autant plus difficiles par le déséquilibre provoqué par le poids conséquent de la lionne magique sur son aile. Sans parler des dégâts sur ladite aile : fermement accrochée, Vif jouait de ses pattes arrière, en bon félin qu'elle était, pour faire de la charpie du cuir du dragon. Malgré la solidité du cuir et des écailles du dragon, ses griffes puissantes et enchantées taillèrent l'aile en morceaux. Après un moment, alors que dragon et lionne enchantée s'étaient éloignés de quelques portées de flèche des autres aventuriers, ces derniers virent le vol du monstre ailé faillir. Sortant de sous la neige, Rob ne put - encore une fois - repérer le point faible du dragon, mais il le vit commencer à chuter, comme tous ses amis.

Le Grand Ver n'avait plus l'aile droite assez vaillante pour arriver à supporter son poids dans les airs. Malgré le peu de hauteur qu'il avait pris, sa trajectoire s'infléchissait. A présent il tournoyait et ne faisait que freiner sa chute vers le sol. Quand il fut juste au-dessus des arbres, Vif lâcha l'aile et bondit vers un arbre qui freina sa chute. Elle arriva dans la neige épaisse, sur ses pattes puissantes qui amortirent le choc, qu'elle encaissa sans mal. Puis elle courut vers ses amis en faisant des zigzags pour éviter une éventuelle attaque du dragon. A une certaine distance elle se retourna, ne percevant rien derrière elle, et vit le monstre qui tentait de panser ses plaies. La chute l'avait secoué mais il ne semblait pas avoir trop souffert du choc. Il ne pouvait plus voler, son aile était trop endommagée pour cela, mais il restait tout de même un formidable adversaire. Elle rejoignit ses amis, y compris Taurgil et Isilmë qui venaient d'émerger, pour décider de la suite à donner à leur dernière confrontation.

6 - Histoires d'orcs
L'équipe était loin d'être en grande forme avec plusieurs blessés sérieux, et le dragon était loin d'être mort. Par ailleurs il n'était pas interdit de penser que d'autres pouvaient être tentés de venir se joindre au combat s'il durait un peu. En fin de compte, entre baume orc et soins magiques des mains du grand Dúnadan, les blessures furent traitées et le groupe choisit de laisser le dragon de côté et de suivre sa voie, qui devait l'amener aux Brumes Éternelles, où les elfes auraient sans doute terminé de réaliser de nouveaux équipements magiques pour eux. Un petit détour fut fait pour rester à distance du Grand Ver blessé, et le groupe reprit le chemin du nord, à ski pour la plupart. Le refuge des elfes était distant de peut-être une petite journée de voyage, et Vif et Rob étaient censés se rappeler de l'accès à travers les défenses magiques de la zone par là où ils devaient arriver.

Après quelques heures de progression dans la nuit claire, et ce d'autant plus que la neige reflétait une partie de la lumière crépusculaire, la lionne enchantée fit une découverte peu enthousiasmante : elle repéra une série de traces qui avaient très certainement été faites par des orcs des montagnes proches. D'autres traces confirmèrent la chose : des orcs étaient bien présents, et en particulier des groupes de chasseurs à la poursuite de gibiers les plus divers. Certains d'entre eux furent même repérés à distance, qui eurent le bon réflexe, après avoir estimé la force du groupe, de préférer aller chercher du renfort ou en tout cas ne pas foncer vers une mort certaine. Les aventuriers les laissèrent partir, sans se bercer trop d'illusion pour la suite.

Suite qui ne manqua pas : plus tard et à plus d'une occasion, des escouades plus grosses et belliqueuses eurent la mauvaise idée de chercher des noises au groupe. Lequel groupe avança sans trop se préoccuper des orcs, à l'exception de la féline Femme des Bois qui alla au-devant des gêneurs. Ses amis ne tenaient pas trop à perturber un tour d'elfe d'Isilmë qui chantonnait un air magique leur permettant d'avancer plus vite et sans fatigue. Les orcs découvrirent bien vite que leurs armes et leurs compétences étaient assez inefficaces contre la lionne enchantée, dont les griffes et l'adresse pouvait les réduire en charpie sans qu'ils ne puissent rien y faire. Les plus chanceux ou les plus lents à attaquer s'enfuirent vite pour aller raconter au reste du clan ce qui s'était passé.

Au bout de quelques heures, alors que la présence des orcs était clairement visible au vu des traces nombreuses dans la neige, c'est toute une petite armée de peut-être deux cents orcs qui arriva au contact des aventuriers. Une fois de plus, Vif se porta au-devant d'eux et commença à faire un carnage, jusqu'au moment où le vide se fit autour d'elle, tandis que le chef des orcs apparaissait, armé d'une arme manifestement enchantée et volée à des Lossoth. Ce qui ne fit pas grande différence pour la lionne enchantée, qui prit juste quelques précautions pour ne pas se faire toucher et rapidement réduire la tête du chef en lambeaux. Après quoi le reste de l'armée s'éparpilla aux quatre coins de l'horizon et le cadavre du chef put être tranquillement fouillé. En plus du harpon magique qu'il maniait, il avait utilisé de la magie noire à l'aide d'une perle maudite, perle qui fut bientôt brisée en mille morceaux grâce à la magie du bâton de Drilun. Puis le groupe reprit sa route après cette courte pause.

En fin de compte les aventuriers arrivèrent à proximité des Brumes Éternelles et surtout des protections magiques que les elfes y avaient placées pour se protéger des ennemis divers et variés. Il ne fut pas si simple que cela de retrouver le droit chemin pour arriver jusqu'au lac d'eaux tièdes et soufrées, mais entre les connaissances acquises lors de leur précédent passage et les perceptions magiques du hobbit voire de la féline Femme des Bois, le labyrinthe magique put être résolu. Les huit aventuriers trouvèrent ou retrouvèrent les elfes qu'ils avaient laissés là une douzaine de jours auparavant, et qui avaient effectivement terminé de réaliser bon nombre d'équipements commandés. Tout n'était pas encore achevé, et par ailleurs Dwimfa, nouveau venu, n'avait pas été prévu dans la liste des équipements. Il fut d'ailleurs présenté aux elfes qui s'intéressèrent bien à lui et à son passé. Après quoi l'équipement enchanté fut distribué et les aventuriers réfléchirent à leur destination suivante.

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Niemal
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Grand Nord - 17e partie : vous ne passerez pas !

Message non lupar Niemal » 15 mai 2018, 07:28

1 - Destination à trouver
Les aventuriers, enchantés par leur nouveau matériel, ne purent s'empêcher d'en demander davantage. En effet, après réflexion, le groupe choisit de rester deux ou trois jours de plus que prévu. Les blessés allaient très rapidement être sur pied, donc ce n'était pas pour cette raison. Mais en revanche, entre un équipement plus complet pour Dwimfa, le remplacement de certaines affaires mises à mal par le souffle des dragons - en particulier le souffle enflammé - et la volonté d'être les mieux préparés possible, donner davantage de temps aux elfes pour leur fournir encore plus de matériel enchanté ou de qualité ne paraissait pas si superflu que cela. Pourtant les habitants des Brumes Éternelles avaient d'autres choses à faire, y compris certains objets plus longs à réaliser. Ils avaient tout de même conscience de l'importance de la quête de Vif et ses amis et ils trouvèrent du temps pour les satisfaire.

Entretemps, le choix de la future destination du groupe ne fut pas une mince affaire. Taurgil et compagnie hésitaient en effet entre deux objectifs. L'un d'eux était d'aller récupérer les objets magiques des anciens amis de Dwimfa. Ce dernier avait en effet sauté du bateau volant qui les emmenait tous et qu'une tempête, sans doute déclenchée par Eloeklo, emportait vers les parois des montagnes où le démon était emprisonné, les Ered Muil ("Montagnes de la Désolation") ou les Aeglir Arvethed ("Pics sans Fin"). En dehors de Gillowen, la magicienne possédée par ledit démon, personne n'avait survécu. Or tous possédaient des objets magiques très puissants dont les nouveaux amis de l'Homme des Bois auraient bien besoin pour combattre l'occupant du Puits de Morgoth, par exemple. Ces objets restaient sans doute inutilisés, ou du moins ceux dont la magicienne possédée n'avait pas vraiment l'usage. Restait à trouver l'emplacement du crash du bateau volant, les corps, leurs possessions... pour autant qu'il était possible qu'Eloeklo les laissât faire.

A côté de cela, il semblait que la visite de Canadras ("Quatre Cornes", en sindarin) pouvait apporter son lot de précieuses informations. Canadras était le nom donné à une péninsule au nord des Ered Muil. Mais surtout, elle devait son nom à un célèbre dragon qui en avait fait sa demeure et son territoire. Les "Quatre Cornes" faisaient référence à la tête du dragon, aux écailles grises, qui comportait sur le dessus deux cornes recourbées à la manière d'un bélier et deux autres cornes pointues plus bas et sur le côté qui lui servaient à embrocher ses victimes. Mais surtout, c'était un dragon assez ancien, peut-être le plus puissant de tous ceux qui vivaient encore sur les anciennes terres de Morgoth, le Noir Ennemi du monde. Non qu'il fût un dragon immense capable de tout balayer sur son passage : avant toute chose c'était un érudit et un puissant magicien pour qui le savoir - magique entre autres - était plus précieux que les trésors physiques. C'est certainement lui qui connaissait le mieux les futurs adversaires de l'équipe, et les manières de les combattre ou de les tromper.

Les deux destinations envisagées étaient sensiblement aussi éloignées l'une que l'autre. La première envisagée, les artefacts autrefois possédés par les amis de Dwimfa, devait se trouver vers le sud des montagnes susmentionnées, car c'est là que Dwimfa avait atterri et s'était enfui après sa chute. Ce qui laissait une zone de montagnes arides considérable à explorer. Et de plus ces montagnes n'étaient guère habitées que par des orcs et des trolls des neiges : en dehors de se manger les uns les autres, ils passaient leur temps à monter des raids et expéditions pour aller piller les ressources des Lossoth ou autres plus à l'est, au sud ou à l'ouest, ou éventuellement à chasser le phoque et la baleine dans les eaux glacées plus au nord. Quant à savoir si Eloeklo les laisserait récupérer les objets magiques convoités sans intervenir, c'était une question à laquelle les aventuriers ne pouvaient raisonnablement répondre de manière positive.

Au nord, le dragon pourrait apporter des renseignements précieux à défaut de matériel puissant. Mais non seulement c'était un être redoutable capable d'ensorceler bien des héros, d'autre part ses conseils n'étaient jamais gratuits. Que pouvaient bien lui proposer Drilun et ses compagnons en échange de son savoir ? Certains se disaient que malgré son faible attachement pour les possessions matériels, il ne cracherait pas sur un artefact magique ou deux. C'est avec cet objectif en tête qu'ils n'avaient pas détruit la masse magique de feu Gorovod, l'ancien Grand Sorcier (Fhalaugash) de Dol Guldur. Cela, plus les quelques connaissances qu'ils pouvaient avoir, pourrait peut-être intéresser le dragon. Suffisamment pour le contenter et permettre de fructueux échanges, par contre, ils en doutaient. Aussi Dwimfa proposait-il plutôt de passer d'abord récupérer les affaires de ses anciens compagnons, dont un fabuleux grimoire magique permettant de lancer un nombre infini de fois de très nombreux sortilèges...

2 - Nouveaux éléments et choix final
Un autre élément à prendre en compte était le trajet. Au départ, il paraissait plus raisonnable de commencer par le chemin du sud : d'une part le soleil pouvait-il encore faire de timides apparitions au sud, s'ils commençaient par là. Dans le cas contraire, en commençant par Canadras plus au nord, ils n'auraient que la perpétuelle nuit du Grand Nord tant au nord qu'au sud, car l'hiver approchait vite et serait là dans un mois et demi environ. D'autre part, pour aller dans la péninsule de Canadras, il semblait intéressant de traverser la Baie de la Désolation (Hûb Lostas). A cette époque de l'année les glaces s'étaient déjà reformées sur l'eau, mais attendre un peu plus les rendrait plus solides. Néanmoins, ces deux arguments n'avaient de poids que si les aventuriers partaient vite et ne tardaient pas en route. Ce dont certains doutaient, et la suite leur donna raison. En fin de compte cet élément ne pesa donc guère dans la balance.

La nature des objectifs, les informations ou matériels à aller chercher, occupèrent davantage les esprits. Dwimfa fut interrogé sur les possessions magiques de ses anciens amis. Il leur parla alors de ce dont il se souvenait, à commencer par le Suimbalmynas, un livre de runes magiques réutilisables à l'infini écrit par un homme nordique, dans sa langue. A défaut d'intéresser le dragon, d'autres objets très puissants pourraient certainement leur servir : Gwaedhel ("Sœur de Serment"), une fantastique épée protégeant de la peur et autres pouvoirs des morts-vivants ; l'Eargil ("Etoile de Mer"), un joyau aux multiples pouvoirs (défense physique, stimulant magique, boussole magique...) ; un arc de lumière capable de créer des flèches magiques de lumière solide à volonté ; une amulette susceptible d'invoquer et de commander une boule de feu vivante ; un bâton de lumière pouvant attirer et maîtriser la foudre ; un talisman maudit permettant de se transformer en chauve-souris... Sans parler des multiples armes ou armures (mithril compris) ou autres babioles utiles comme une ceinture protégeant de tous les éléments.

Néanmoins, ces artefacts, aussi utiles fussent-ils, n'étaient pas si importants que cela face à des adversaires tels que Durlach ou Eloeklo, anciens lieutenants de Morgoth qu'on pouvait chacun qualifier de balrog ou "démon de puissance"... Plus que des armes, l'équipe aurait davantage besoin de la connaissance la plus fine possible de ces ennemis, afin de savoir les affronter directement ou indirectement. Et s'il était un être qui les connaissait bien, cela devait être Canadras : la connaissance était son fonds de commerce et sa raison de vivre. Toute sa longue vie avait été consacrée à augmenter son savoir sur les personnages plus ou moins puissants du Grand Nord, à travers ses espions ou ses recherches magiques. Car c'était un puissant sorcier, d'après Nestador, maître des Brumes Éternelles.

En fait Drilun et ses amis apprirent que le dragon avait déjà été en contact avec les elfes des Brumes. En effet, au sud de Canadras (la péninsule) et à l'extrémité nord des Ered Muil, les Montagnes de la Désolation, se trouvait une montagne spéciale appelée Orod Certhas, la "Montagne des Runes". Elle était appelée ainsi en raison de ses falaises de granite sur le versant nord, falaises inscrites de nombreuses runes par les soins des elfes de Brumes Éternelles. Cette encyclopédie magique que Nestador et les siens continuaient d'enrichir semblait protégée de toute dégradation des orcs ou dragons, mais à tout le moins elle intéressait vivement Canadras, qui venait toujours voir une nouvelle rune avant qu'elle ne soit recouverte par la neige. Le dragon magicien n'avait jamais essayé d'attaquer les elfes, reconnaissant sans doute leur puissance ou trop content de profiter de leur travail étrange que Nestador n'expliqua qu'imparfaitement, parlant de quête mystique aussi bien personnelle que collective.

En tout cas le dragon gris était connu des siens, ils savaient où il habitait - une ancienne demeure des elfes des neiges, les Lossidil. Le Grand Ver ailé avait aussi la particularité d'héberger de nombreuses runes magiques sur ses écailles, runes inscrites par des artisans ensorcelés - comme certains nains de Vasaran Ahjo - et chargées magiquement par les pouvoirs du dragon lui-même. Beaucoup étaient des runes de protection contre les armes ennemies, mais pas seulement. Les cavernes elles-mêmes irradiaient la magie et devaient comporter aussi leur lot de runes. Par ailleurs, l'entrée des cavernes était à flanc de falaise, une vingtaine de pas au-dessus du niveau de la mer plus bas, à une trentaine de pas du sommet. Le sentier escarpé que les elfes des neiges avaient autrefois creusé dans la falaise avait depuis longtemps été détruit par le nouvel occupant des lieux. Lieux qui n'étaient donc accessibles qu'en volant ou en grimpant...

Au bout du compte, la nature moins agressive du dragon fut un élément qui pencha fort dans la balance. Geralt le résuma très bien en disant que s'ils allaient chez Eloeklo et qu'ils en mouraient, le démon utiliserait leurs possessions pour nuire à la Terre du Milieu et parvenir à ses fins. Au contraire, Canadras les garderait pour lui sans les utiliser, se contenant juste de les étudier dans le meilleur des cas... Par ailleurs, en plus de quelques babioles ou connaissances diverses que le groupe pouvait fournir au dragon, il y avait un service que Canadras pourrait apprécier : l'archer-magicien dunéen pouvait inscrire des runes sur les écailles du dragon ou peut-être parler magie avec lui, le faire profiter de son propre savoir. Peut-être le dragon serait-il assez puissant pour l'envoûter et le pousser à donner tout cela sans rien en échange, mais c'était un autre élément dont les aventuriers pouvaient peut-être se prémunir. En tout cas, le groupe commencerait par aller voir Canadras.

3 - Première sortie
Fort de cette décision et de leur nouveau matériel, et après avoir soigneusement planifié leur trajet dans le Grand Nord jusqu'à la demeure de Canadras, Vif et ses amis se mirent en route. Non sans un premier accrochage au moment de prendre leurs bagages : Dwimfa avait décidé, comme il l'avait fait jusqu'à présent, de porter les robes enchantées - et maudites - de feu Gorovod sur lui. Ce qui ne plut pas du tout au maître-assassin du groupe. S'il était d'accord pour croire Dwimfa sur parole quand ce dernier lui dit qu'il savait résister au pouvoir corrupteur de l'objet, en revanche il rappela que la corruption s'étendait à tous les être proches, qui risquaient de voir grandir en leur cœur un désir incontrôlé pour lesdites robes. Bref, il ne voulait pas que l'Homme des Bois les portât, préférant qu'elles soient remisées dans un sac pour servir uniquement quand un combat se profilerait à l'horizon. Le dernier arrivé dans le groupe fit d'abord la sourde oreille, si bien que Geralt décida de rester chez les elfes. Mais quand Drilun annonça qu'entre le balafré et l'ami de Vif il privilégiait clairement le premier, Dwimfa accepta de mettre les robes de côté et de les sortir seulement le bon moment venu. Et ils purent partir tous ensemble.

Après avoir correctement géré le passage à travers les barrières magiques grâce aux compétences de la lionne enchantée et du hobbit, ils arrivèrent au sud de la vallée, côté est de la baie. Le temps était un peu maussade sans être franchement mauvais : ciel bas et nuageux avec quelques flocons de neige qui tombaient çà et là, mais rien de très méchant. En revanche, les sens exercées de la féline Femme des Bois l'avertirent bien vite de quelques obstacles sur leur chemin : deux dragons se tenaient à terre à quelques portées de flèche de là, dans des bois, un peu éloignés l'un de l'autre mais pas assez pour espérer pouvoir passer entre les deux. Par ailleurs, caché dans les nuages bas, Vif pouvait entendre le passage régulier d'un dragon ailé au-dessus de la bande de terre sur laquelle ils se trouvaient. Ils étaient attendus, et manifestement ils avaient déjà été repérés.

Les elfes de Brumes Éternelles avaient prévenu que le groupe, bardé d'objets magiques fraîchement (et rapidement) réalisés, émettait une telle signature magique que toutes les créatures un peu sensibles aux émanations des sortilèges - dont certains membres de l'équipe - pouvaient les suivre à la trace à des miles de distance. Et par ailleurs, Nestador et les siens avaient expliqué pourquoi les dragons de la région étaient si agressifs et peu enclins à faire autre chose que combattre et tuer, oubliant même parfois de se disputer entre eux : par esprit de vengeance. Depuis des milliers d'années et la fameuse bataille qui avait coûté la vie à de nombreux elfes et dragons, il existait une inimitié particulière entre leurs deux groupes. Les dragons n'auraient de cesse de détruire les elfes de Brumes Éternelles, leurs réalisations et leurs amis. Or le groupe d'aventuriers portait de plus en plus sur eux la signature magique des elfes que les dragons s'étaient juré de combattre jusqu'à la mort...

En raison de cela et de quelques divinations magiques de Drilun qui lui indiquèrent que deux dragons avaient des souffles magiques, certains aventuriers commencèrent à penser qu'une retraite prudente étaient préférable. Mais lorsque le groupe commença à faire prudemment demi-tour en direction des protections magiques peu éloignées - une poignée de portées de flèche tout au plus - les dragons perçurent leur mouvement et se dirigèrent tous dans leur direction, deux à terre et un en l'air, plus rapide que les deux autres. Après un moment d'hésitation, où certains se mirent à accélérer vers la protection magique réalisée par les elfes alors que d'autres auraient voulu tenir et combattre, ce fut la débandade : Vif prit Mordin et Drilun sur son dos et filait vers l'entrée magique de la vallée tandis que les autres poussaient sur leurs bâtons pour faire avancer leurs skis le plus vite possible dans la même direction.

La lionne enchantée déposa ses deux amis qui avaient magnifiquement réussi à tenir sur son dos malgré ses bonds puissants. Plus loin, Dwimfa arrivait en premier, suivi par le hobbit non loin. Après lui, Geralt et Isilmë, bien qu'à une distance similaire, étaient éloignés suffisamment l'un de l'autre, pour ne pas constituer une cible unique trop tentante. Taurgil, lui, fermait la marche - ou plutôt la glisse - un peu plus loin. Lui ne pourrait pas éviter l'attaque du dragon ailé, qui pouvait sans doute choisir une deuxième cible entre l'elfe et l'assassin balafré. Le dragon noir et blanc hésita un bref moment entre les deux, tout en s'apprêtant à engloutir le Dúnadan dans son souffle glacial : il reconnaissait l'elfe à son odeur et était naturellement tenté de la tuer plutôt qu'un autre, mais l'humain à sa portée était bien plus bardé d'objets en os ou cuir de dragon que la guerrière elfe. Mais au bout du compte sa haine des elfes fut la plus forte : il projeta un nuage de glace qui transperça Taurgil jusqu'aux os, malgré ses protections et son ultime refuge derrière un arbre, puis vira un peu pour engloutir Isilmë qui connut un sort similaire. Tous deux sentirent presque leur cœur s'arrêter de battre, mais leur raison et leur corps furent les plus fort et ils restèrent vivants, et debout, et tentèrent de continuer à avancer avant l'arrivée des autres dragons, bien que plus lentement.

Le dragon ailé s'était trop avancé et malgré sa manœuvre aérienne il fut sujet aux protections magiques établies par les elfes de Brumes Éternelles. Bientôt il subissait les assauts fantomatiques d'un adversaire imaginaire mais qui semblait le blesser pour de bon, et il ne s'occupa plus des aventuriers. Vif en profita pour voler au secours de ses amis blessés, tandis que les autres finissaient d'arriver. Elle arriva au niveau de Taurgil tandis qu'un des deux dragons au sol arrivait plus vite que l'autre. En fait c'était un dragon ailé qui était resté au sol, et sa couleur rouge-orangé ne laissait rien présager de bon, car souvent elle était en lien avec un éventuel souffle, qu'elle devinait donc brûlant. Le dernier dragon, plutôt vert-bleu, était trop éloigné et ne serait pas une menace. Le Dúnadan laissa ses skis et monta sur le dos de la lionne, parvenant à s'y accrocher fermement malgré le froid qui lui gelait le corps. Puis Vif bondit vers Isilmë, où la même opération fut renouvelée, juste comme le dragon arrivait et ouvrait la bouche. La féline Femme des Bois eut beau bondir de toute la force de ses puissantes pattes, elle ne put éviter complètement le feu brûlant qui les engloutit en partie tous les trois.

Vif était en partie protégée par ses amis et ne perdit que des poils (et gagna une bonne suée). L'elfe était peut-être un peu mieux protégée magiquement et, couchée sur le dos de la lionne, elle ne souffrit que légèrement de brûlures causées par le souffle enflammé. En revanche, le grand rôdeur passa d'une sensation de froid intense à celle d'une insupportable fournaise. Avec l'aide de l'elfe et par un effort de volonté il se maintint sur le dos de la lionne, jusqu'à arriver en sécurité. Plus loin, les magies elfiques s'activaient et les dragons furent trop occupés à combattre des ennemis imaginaires ou eux-mêmes pour être une réelle menace. Mordin et Drilun étaient occupés à tenter de percevoir leurs points faibles, sans grand succès, mais le hobbit était plus perceptif et put, avec l'aide de la lionne, percevoir une zone plus sombre de l'aisselle avant droite du dragon volant. Il arriva à y envoyer une de ses flèches avant le départ du dragon, mais même s'il pensa l'avoir blessé ce ne fut sûrement pas bien grave. De son côté, l'elfe du groupe, malgré sa blessure, déshabillait leur ami dúnadan pour le soigner avec sa magie et des bandages propres : après avoir été gelé puis brûlé vif, il n'avait pour ainsi dire plus de peau sur le dos.

4 - Guérison et nouvelle attente
Malgré son dos qui la faisait souffrir et qui saignait, Isilmë parvint à stabiliser l'état de son ami dúnadan et à l'empêcher de saigner à mort, tandis qu'elle-même s'affaiblissait. Mais ensuite Rob prit le relais et stabilisa l'état de son immortelle amie. Du baume orc fut également utilisé pour aider à sa guérison, ce qui n'avait pu être envisagé pour Taurgil : ses blessures étaient si étendues que l'utilisation du baume l'aurait complètement transformé visuellement. Il aurait été couvert de cicatrices sur tout le corps, et n'aurait sans doute pas été très beau à voir. Par contre, le hobbit et la féline Femme des Bois s'empressèrent d'aller chercher leurs amis elfes, dont certains étaient d'excellents soigneurs, en espérant des remèdes tout aussi efficaces et entraînant bien moins de séquelles que le remède orc, aussi efficace fût-il.

Les elfes, qui avaient senti le combat à distance, vinrent à leur rencontre et aidèrent les blessés à guérir. Il fallut tout de même une semaine complète de repos forcé à l'héritier des rois du Rhudaur pour guérir complètement. Heureusement, les soins de Nestador étaient si puissants que Taurgil n'en garda que de légères traces qui ne nuisirent aucunement à son charme naturel. Dans le même temps, les elfes prévinrent le groupe que l'expérience risquait de se reproduire, d'autant que le temps à venir ne serait pas du côté des aventuriers : à la fin de la guérison du Dúnadan le ciel serait clair et rien n'empêcherait les dragons de leur tomber dessus comme précédemment. En fait, il fallait attendre onze jours avant de voir arriver un vrai blizzard qui bloquerait sans nul doute une bonne partie des capacités des dragons à les percevoir physiquement, ou les empêcherait de voler.

Tandis que certains elfes travaillaient à fournir de nouveaux matériels au groupe, et notamment ceux détruits par les dragons, Drilun choisit d'étudier divers grimoires en possession des elfes des Brumes Éternelles, et en particulier ceux traitant de la réincarnation des Maiar. En effet, entre Durlach, Eloeklo et Tevildo, ils se retrouvaient face à trois de ces anciens serviteurs des Valar, tous passés au service de Morgoth lors du Premier Âge. Or le dernier n'avait plus de forme lié à lui et devait donc se recréer un corps pour recouvrer tous ses pouvoirs. D'après ce qu'il lut, les Maiar pouvaient facilement changer de corps à deux conditions : la première était de ne pas trop s'attacher à un corps physique particulier, la seconde de changer volontairement d'enveloppe charnelle, et non de la perdre par accident. Si ces deux conditions n'étaient pas remplies, la création d'un nouveau corps était un processus lent et difficile qui nécessitait beaucoup d'énergie. Énergie qui pouvait être trouvée dans les forces vives de l'esprit, ou bien dans une émanation magique particulièrement puissante, comme celle liée à un puissant artefact. Également, cette énergie pouvait être considérablement amoindrie dans le cas de la possession d'un corps existant déjà si le Maia en question avait un lien fort avec ledit corps...

L'archer-magicien du groupe n'en resta pas là et il profita aussi de la chambre spéciale des visions - un sauna - qu'utilisaient les elfes des Brumes Éternelles pour améliorer leurs visions magiques. Même sans voir les étoiles il put ainsi les imaginer et avoir une expérience onirique concernant l'objet de sa curiosité, à savoir Canadras. De sa transe magique il en retira la certitude que le dragon apprécierait énormément de compléter sa collection de runes sur ses écailles, et tout ce qui pourrait le rendre plus puissant magiquement. De fait il étudia aussi l'écriture de runes magiques sur des écailles de dragon. En fait il profita de ce savoir pour réaliser un rouleau résumant les informations les plus intéressantes susceptibles de l'aider à une telle tâche.

Après une semaine le groupe se réunit pour décider de la date de leur prochain départ. Certains trouvaient stupide de sortir par beau temps et risquer une mort inutile alors qu'il était si simple d'attendre quelques jours pour avoir des conditions météorologiques idéales pour passer en catimini. Néanmoins la majorité préféra tenter une deuxième sortie sans attendre plus, mais en étant davantage prudents et sur le qui-vive. Ce qui signifiait par exemple sonder l'espace qui s'offrirait à eux avant même de sortir complètement des zones de protection magique ; ou encore d'utiliser les onguents de protection contre les éléments qu'ils possédaient avant de tenter une sortie en présence d'un ou de plusieurs dragons.

5 - Deuxième et troisième sorties
Les aventuriers prirent donc à nouveau leurs cliques et leurs claques pour se retrouver près de la même sortie du labyrinthe des protections magiques qu'ils avaient empruntée une semaine auparavant - la féline Femme des Bois et le hobbit commençaient à bien connaître le chemin. Une fois de plus, Dwimfa avait ôté les robes maudites de Gorovod pour ne pas offenser Geralt. Alors qu'ils étaient encore sous la protection de la magie des elfes de Brumes Éternelles, Vif sonda les environs avec ses fantastiques perceptions, secondée par Geralt et les autres membres du groupe les plus perceptifs, tandis que Drilun utilisait sa magie pour détecter la présence au sol d'adversaires les plus divers. Notamment ceux de plusieurs tonnes, particulièrement fréquents autour de la vallée protégée... à leur grand dam.

Hélas, comme ils s'y attendaient, ils étaient encore attendus. Trois dragons étaient présents dans les environs, deux à terre et un dans les airs. Ce dernier ressemblait furieusement à celui qu'ils avaient déjà croisé une semaine auparavant, et il n'était pas possible de visualiser les deux autres, cachés dans les bois qui entouraient la vallée. En revanche, des divinations magiques de l'archer-magicien dunéen apportèrent les informations essentielles à leur sujet : une fois de plus, un cracheur était présent à terre. Afin de ne pas réitérer la même expérience négative que la semaine passée, après rapide discussion, les membres du groupe furent d'accord pour rebrousser chemin et tenter un nouveau passage quatre jours plus tard, lorsque les conditions météorologiques leur seraient plus favorables. Et par ailleurs, la signature magique sur leurs objets fraîchement enchantés serait un peu plus faible, ce qui ne pourrait être un mal, à défaut de leur garantir une grande discrétion.

Quatre jours supplémentaires furent donc consacrés au repos (Geralt), à l'étude des sorties et entrées de la vallée des elfes (Vif), ou tout simplement à essayer d'en apprendre plus sur les êtres qu'ils s'apprêtaient à rencontrer, et en particulier Canadras. Ou à se demander où était à présent le cavalier noir venu de Dol Guldur qui les pourchassait depuis des mois, et autres joyeusetés prêtes à leur tomber sur le paletot. Les elfes de Brumes Éternelles les aidèrent du mieux qu'ils purent, avec de nouveaux matériels magiques ou de qualité, dont certains à réaliser pour plus tard. En effet, vu le trajet à parcourir, Taurgil et ses amis ne comptaient pas revenir là avant au moins un mois. Et Eru savait ce qui pouvait se passer d'ici là question événements imprévus et retards en tout genre...

Enfin, le jour de la troisième sortie (ou tentative) arriva enfin. Comme prévu, le temps était détestable, à ne pas mettre le bout du nez dehors, ce qui entraîna immédiatement une chute du moral du balafré aux cheveux blancs : les efforts n'étaient jamais le fort de Geralt, et vu le sale temps qu'ils allaient devoir endurer, il n'était pas à la réjouissance. Les températures étaient très basses, les vents violents, la neige abondante... à tel point que si les dragons n'étaient pas capables de les repérer, certains se demandèrent comment eux-mêmes allaient pouvoir se repérer et partir dans la bonne direction. La lionne enchantée était néanmoins confiante, d'autant que Drilun pouvait magiquement calmer en partie les éléments autour d'eux, une fois qu'ils seraient suffisamment loin des dragons. En tout cas, Vif était contente de pouvoir profiter de la cape isolante que les elfes lui avaient confectionnée, qui lui permettait de mieux résister au froid. Elle ne serait pas de trop !

A l'orée de la vallée ou plutôt de ses protections magiques, les aventuriers suspendirent leurs pas. Vif ne percevait rien en dehors du mauvais temps, aucune présence perceptible. Par contre le Dunéen annonça grâce à sa magie qu'un dragon se tenait au sol dans les bois face à eux. Il ne serait sans doute pas dur à contourner si le groupe était assez discret. Cela étant, bardés de magie comme ils étaient, les huit compagnons ne pouvaient espérer une totale invisibilité. D'un autre côté, un dragon solitaire ne serait peut-être pas un trop gros obstacle pour eux. En espérant qu'il n'appelât pas de renfort s'il percevait leur présence ou si un combat avait lieu... Plein d'espoir ou de craintes, le groupe s'avança vers son destin. Et ce n'était que le tout début d'un long voyage qui allait les faire rencontrer un des personnages les plus puissants du Grand Nord...
Modifié en dernier par Niemal le 19 juillet 2018, 07:09, modifié 2 fois.

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Grand Nord - 18e partie : poursuite en noir et blanc

Message non lupar Niemal » 18 juillet 2018, 14:18

1 - Obstacle franchi !
Les sens particulièrement affûtés de la lionne enchantée lui permettaient de percevoir la présence de la mer non loin malgré le temps détestable. A l'occasion elle pouvait parfois entendre ou sentir les vibrations que le dragon faisait quand il se déplaçait un peu, et il n'était pas discret. Lui passer sous le nez, sans qu'il puisse entendre ou sentir les huit aventuriers, semblait tout à fait faisable par un temps pareil. En fait, à part Vif, ses amis étaient complètement perdus et ne percevaient rien au-delà du bout de leur bras, et encore. Ils faisaient confiance à la féline Femme des Bois pour les guider quelque part - en s'attachant les uns aux autres de préférence, pour ne pas se perdre - et ils pensaient que le dragon aurait bien du mal à les repérer physiquement. Là n'était pas le problème.

Car le groupe portait moult objets magiques sur ses membres, certains bien récents, faits dans la hâte, et donc avec une signature magique bien perceptible. Et ça, un dragon n'aurait sans doute pas grande difficulté pour le sentir. Le groupe fit alors le point sur toute sa panoplie magique, active ou non. Des objets furent retirés et placés dans des sacs faits de fibres de cembereth, ces arbres trouvés dans la région des Brumes Éternelles et qui avaient des propriétés anti-magie. Les objets placés dans ces sacs seraient moins faciles à percevoir par les sens magiques du gros Ver. Cela serait-il suffisant pour arriver à lui passer devant sans l'alerter ? Beaucoup en doutaient et se préparaient, dans leur tête, à affronter bientôt le dragon...

Mais Rob se souvint alors qu'il portait sur lui - et contre la volonté d'Isilmë, qui aurait préféré le garder - l'anneau elfique trouvé au doigt de Gillowen, l'ancienne amie de Dwimfa à présent possédée par Eloeklo. Or cet anneau, une fois porté, avait la particularité d'absorber et d'annuler les énergies magiques environnantes... Porter cet anneau était également comme une drogue et il pourrait corrompre son porteur au bout du compte, chose que les compagnons d'Isilmë avaient déjà pu remarquer chez cette dernière. D'un autre côté, le hobbit n'était nullement un elfe, mais les gens de sa race avaient la particularité d'être peu réceptifs - voire carrément très résistants - à la magie et à ses pouvoirs de corruption. Si Rob mettait l'anneau au doigt, peut-être cela ne l'affecterait-il pas trop et ils pourraient passer au nez et à la barbe du dragon sans qu'il sente la magie qu'ils portaient sur eux...

L'idée fut mise en œuvre et Drilun constata vite que la magie était bien plus difficile à réaliser dorénavant, même si ce n'était pas impossible. Et ceux qui étaient perceptifs aux énergies magiques sentaient bien que toute cette magie était à présent presque invisible. Ils laissèrent donc l'anneau au doigt du hobbit, et le soin à Vif de les emmener vers le sud. Ils quittèrent donc les protections magiques que les elfes de Brumes Éternelles avaient placées aux alentours pour se protéger des dragons, et ils avancèrent dans le vent, le froid et la neige. La lionne enchantée portait le petit hobbit sur son dos, tandis que les autres suivaient derrière. Certains avaient leurs skis, tandis que d'autres utilisaient des bottes enchantées qui permettaient de ne pas s'enfoncer dans la neige, et qui marchaient tout de même en présence de l'anneau elfique. Du moins tant qu'il ne venait pas en contact direct avec ces objets, car sinon il pouvait définitivement annuler leur magie.

Progresser ainsi fut très difficile, ils avançaient lentement, très lentement. Au moins ne furent-ils pas assaillis par un grand lézard de plusieurs tonnes capable d'engloutir n'importe lequel d'entre eux en une bouchée... Certains, forts et endurants, ou à l'aise sur leurs skis ou dans les éléments déchaînés, prenaient leur mal en patience sans se faire plus de mouron. D'autres avaient plus de mal, comme Geralt dont le moral chutait de plus en plus devant tant d'efforts, ou Drilun et Isilmë dont la capacité à avancer à ski ou à pied dans un pareil blizzard avait ses limites, et leur endurance encore plus. Après plusieurs heures d'efforts, ils avaient bien avancé mais le dragon était encore à portée, peut-être à cinq miles de distance, et plusieurs membres du groupe étaient épuisés, malgré la lionne enchantée prête à servir de taxi pour d'autres que le seul hobbit. Il fallait se rendre à l'évidence : ils devaient arrêter leur progression et faire un camp de fortune pour permettre de se reposer.

2 - Voyage et rencontres
Ils commençaient à bien connaître les techniques de survie des Lossoth, au moins pour une partie d'entre eux. Ils tassèrent donc la neige autour d'eux - et elle ne manquait pas - pour ensuite creuser un trou pour chacun d'eux dans lequel se blottir. Cet "igloo rapide" leur permit de connaître une période de repos tranquille - aussi long qu'une véritable nuit - sans aucun incident. De toute manière, à cette endroit et à cette époque de l'année, le soleil ne se levait plus et la nuit devait durer deux ou trois mois. Et avec ce qu'il tombait, un éventuel jour serait passé complètement inaperçu. Fatigués, ils ne se firent pas prier pour s'endormir. Geralt pesta après le manque de magie qui l'empêchait de bénéficier d'un sommeil réparateur plus profond. Mais il préféra cela plutôt que de dormir à part, loin de l'anneau elfique que portait toujours le hobbit, et d'être la cible d'un sort d'Isilmë qui pourrait éventuellement attirer le dragon sur lui.

Lorsqu'ils furent tous reposés, ils se remirent en marche avec précaution, Vif percevant parfois encore les vibrations d'un dragon pas si loin que ça. Le blizzard n'avait pas faibli, mais elle percevait toujours la présence des eaux chaudes des Brumes Éternelles s'écoulant dans la baie proche, ce qui lui permettait de se diriger vers le sud. Ils avancèrent donc encore plusieurs longues heures, et les bruits du dragon s'estompèrent enfin. Puis ils firent une nouvelle halte quand ils furent nombreux à être trop épuisés physiquement ou nerveusement pour continuer encore. Pendant la nuit, la féline Femme des Bois perçut les vibrations d'un lourd bipède qui passait non loin de là, sans doute un géant à la recherche de quelque proie, mais il était trop loin d'eux et ils étaient trop bien cachés dans la neige, donc il passa son chemin et elle se rendormit bientôt.

Le lendemain fut similaire à la veille, mais le hobbit retira l'anneau et ils prirent moins de précautions, voire utilisèrent leurs magies pour aider à avancer plus vite. Taurgil en particulier interrogea les éléments naturels pour savoir combien de temps le blizzard risquait de perdurer, mais il semblait qu'ils en avaient encore pour la "journée". Lorsqu'ils s'arrêtèrent plusieurs heures après, ils virent que le temps commençait à changer légèrement, et un angle droit dans la côte leur permit de réaliser à peu près, à l'aide de la carte que les elfes avaient dressée pour eux, où ils se trouvaient. Le lendemain, ils pourraient quitter la côte pour aller plus à l'est, au sud des montagnes proches et en direction d'Eithel Morgoth, le puits volcanique dont ils avaient par le passé aperçu de lointaines et sinistres lueurs rougeâtres.

Après un nouveau repos, encore à peine perturbé par les vibrations causées par un autre géant, le ciel s'était bien dégagé et ils pouvaient voir le ciel étoilé, et les montagnes pas si éloignées. Certains d'entre eux perçurent des déplacements au loin sur ces montagnes, qui se révélèrent être des orcs en train de se battre. Après une période de confinement, ils avaient sans doute pu sortir à la recherche de proies proches... qui se révélèrent être les membres d'autres tribus. Les aventuriers reprirent leur chemin avec plus de facilité, sans trop se préoccuper des orcs. Ils furent plus concernés par la pneumonie que contracta Drilun, mais qui fut bientôt soignée par la magie des mains du Dúnadan associée à une infusion d'athelas... dont le stock viendrait peut-être bientôt à s'épuiser.

La région où ils se trouvaient était assez désertique, ce qui n'empêcha pas d'entendre parfois des loups au loin, ni à Vif d'aller chasser et de ramener la carcasse d'un élan à ses amis, non sans avoir au préalable prélevé un gros gigot pour son estomac affamé. Après en avoir fait profiter ses amis au cours d'un agréable repas, malgré le manque d'herbes et autres condiments, Rob laissa Mordin jouer au boucher et tailler autour d'une vingtaine de kilos de beefsteaks pour leur consommation future. Au cours de leur voyage, ils croisèrent aussi la route d'une trentaine d'orcs qui passaient au même endroit qu'eux ou qui les avaient repérés. Quoi qu'il en fût, le groupe ne dévia pas de sa route mais laissa la lionne enchantée et le maître-assassin se charger des inopportuns. Après cinq minutes et de nombreux cris, il ne restait aucun survivant. Une fouille rapide rapporta un maigre butin - quelques perles d'ivoire sans doute volées à des Lossoth - et assez de morceaux divers de jambes ou de bras pour avoir la preuve certaine que les orcs du Grand Nord étaient des ploucs mal équipés qui pratiquaient le cannibalisme...

3 - Ennuis au sud
Par la suite, le temps se fit de plus en plus clair, et si la nuit était désormais permanente, la lumière des étoiles et de la lune parfois, associée à l'épais tapis neigeux qui reflétait la lumière, permettait de voir à une certaine distance, surtout pour les nyctalopes. A un moment du voyage, juste après le blizzard, les nuages bas avaient rendu le paysage uniformément gris, sans réelle limite entre le ciel et la terre, ce qui avait été assez dérangeant car cela supprimait toute notion de perspective. Mais cela n'avait pas été une gêne pour leur progression dans la neige, d'autant que Vif commençait à percevoir parfois des grondements au loin, ce qui était assez pour elle pour savoir dans quelle direction tourner leurs pas ou leurs skis : le Puits de Morgoth était un point de repère utile, qu'ils devaient contourner par l'ouest et le nord pour éviter les fumées toxiques qui s'en échappaient et étaient poussées par le vent du nord...

A présent, en tout cas, le ciel était bien dégagé et les sinistres rougeoiements d'Eithel Morgoth étaient visibles même d'autres que la lionne enchantée. Mais autre chose était perceptible, au sud cette fois : une tache sombre faite de nombreux petits points venait dans leur direction. Après utilisation de la longue-vue, sa nature fut reconnue : un troupeau de rennes de quelques centaines de têtes. Mais ce qui les poussait dans leur direction intéressait davantage encore les aventuriers, qui finirent par distinguer d'autres points au-delà des rennes. Comme des traîneaux tirés par des ours blancs, entourés de nombreux skieurs. Des guerriers sanguinaires de la horde des traîneaux arrivaient vers eux, et ce n'était peut-être pas un hasard si leurs routes allaient se croiser. Il sembla aussi à Vif, que Geralt aidait à utiliser la longue-vue, que l'un des occupants des charriots était vêtu de noir, contrairement aux guerriers couverts de gris ou de blanc. Le poursuivant de Dol Guldur les avait retrouvés... Comment, nul n'aurait su le dire, mais après tout, le ciel clair permettait sans doute beaucoup de choses quand on avait un informateur ailé qui voyait parfaitement dans l'obscurité...

Le groupe était présentement en train de contourner les Montagnes du Destin Funeste (Ered Úmarth) par le sud, pour pouvoir ensuite continuer vers l'est-nord-est et le Puits de Morgoth. Les nouveaux venus, au sud, risquaient fort de couper leur route. Si la horde de rennes n'était pas vraiment une menace, car elle serait facile à dévier, les combattants des traîneaux, et plus encore le sinistre individu en noir qui les accompagnait voire les dirigeait, leur causait plus de soucis. Les aventuriers étaient partagés, certains estimant qu'ils avançaient à une bonne allure et ne seraient pas inquiétés. D'autres, comme Taurgil, pensaient autrement et préféraient dévier leur route vers le nord et les contreforts des montagnes : le relief plus accidenté empêcherait leurs poursuivants de les suivre, même si cela compliquerait et ralentirait leur progression.

Le Dúnadan, lassé des discussions trop longues, finit par imposer sa manière de voir les choses : il annonça qu'il partait vers le nord et les montagnes, et libre aux autres de le suivre ou non. Bien entendu, le reste du groupe ne voulut pas se séparer de lui. L'allure était bonne à ski ou à pied/bottes/pattes, grâce entre autres à un chant elfique d'Isilmë qui donnait de l'énergie à ceux qui progressait autrement qu'à ski, ce qui permettait de suivre sans mal les skieurs qui pourtant avançaient d'un bon train dans l'épaisse poudreuse. Pourtant, force fut de constater après un moment que les rennes, et surtout les poursuivants à traîneau, allaient plus vite qu'eux. En y regardant de près, il semblait bien en fait que le troupeau de rennes tassait la neige sous son passage, ce qui permettait aux traîneaux qui les suivaient d'aller plus vite... Autrement dit, les aventuriers étaient en train de se faire rattraper : leurs ennemis allaient moitié plus vite qu'eux, et il n'était pas question d'accélérer encore, plusieurs ne pourraient suivre très longtemps une cadence plus rapide.

Vif et Rob furent envoyés en avant en éclaireur, la lionne enchantée progressant par bonds dans la neige molle, tandis que son petit compagnon s'accrochait à elle grâce aux lanières qu'elle portait autour d'elle. Ils devaient repérer un endroit propice aux embuscades ou en tout cas facile à défendre, que les guerriers des traîneaux ne pourraient contourner ou assaillir sans grosses pertes. Ils finirent par trouver une falaise glacée de près de la moitié d'une portée de flèche de haut, vraiment très difficile à escalader. Mais en regardant bien, ils arrivèrent à repérer un chemin plus facile pour surmonter l'obstacle, avec une corniche au milieu pour diviser la progression en deux. Cela serait tout de même difficile mais ils étaient rompus à ce genre de difficulté, et leurs ennemis seraient facilement tenus à distance grâce à leurs très bons archers. Rob commença à grimper tandis que Vif partait guider les autres vers ce site providentiel, en espérant qu'ils y arriveraient à temps.

4 - Grimpeurs trop lents... et trop exposés
Le groupe d'aventuriers arriva bientôt au pied de la falaise. Les rennes avaient fini par dévier leur course vers l'ouest mais les poursuivants, d'abord ralentis par l'épaisse couche de poudreuse, avaient accéléré ensuite. Ils n'étaient donc plus très loin et seraient bientôt sur eux. La falaise faisait peut-être une quarantaine de pas de haut là où les attendait le hobbit, à l'endroit où la lionne et lui avaient trouvé l'endroit le plus facile pour grimper : c'était un premier passage très en biais, avec des prises pas trop dures, qui faisait une cinquantaine de pas de long avant d'arriver à une corniche assez large pour tous, et déjà facile à défendre. Puis le passage relativement facile partait dans l'autre sens, toujours très en biais en montant, pour encore une cinquantaine de pas avant d'arriver à l'endroit où Rob se tenait, juste au-dessus du début du passage tout en bas.

Dwimfa, très à l'aise pour tout ce qui était de grimper, monta rejoindre le hobbit au plus vite, de même que Vif. Puis il se prépara à tirer à l'arc alors que les premiers ennemis arrivaient au pied de la falaise. Plus bas, Drilun et Mordin étaient arrivés à la corniche à une vingtaine de pas de haut, mais les trois autres, ralentis par Taurgil qui n'était pas particulièrement un bon grimpeur, avaient fait à peine plus de la moitié du chemin avant d'arriver à ladite corniche. Les ennemis étaient plus ou moins divisés en trois groupes : un premier était composé de skieurs qui possédaient un arc et qui arrivaient petit à petit à la verticale des grimpeurs, sans doute avec l'idée bien arrêtée de leur planter quelques flèches dans le fondement ou ailleurs ; un autre groupe de guerriers sans arc mais avec harpon ou autre arme de combat rapproché, qui s'approchaient du début du passage plus facile, à la verticale de Rob, Dwimfa et Vif ; et des conducteurs de traîneaux qui détachaient les ours à une bonne centaine de pas de là. La sinistre silhouette vêtue de noir, qui ne semblait aucunement être équipée contre le froid et ne paraissait pas s'en soucier le moins du monde, faisait partie du dernier groupe, et elle attendait tranquillement dans un traîneau, observant tout le tableau.

Avant même d'arriver près de la falaise, les archers ennemis subirent les premiers tirs du hobbit. Deux flèches arrivèrent dans les visages de deux archers, qui s'abattirent définitivement dans la neige, sans plus bouger. Du coup, les autres qui arrivaient se divisèrent en deux groupes : la moitié des tirs se concentrèrent sur la paire d'archers constituée par Rob et Dwimfa, paire dont les flèches faisaient des ravages, et l'autre moitié sur les grimpeurs. Parfois aussi un archer tentait de faire fermer son clapet au nain, dont les injures et autres éructations en labba, qu'il maîtrisait malheureusement mal, n'avaient pas l'air de plaire aux guerriers.

Mais dans un premier temps en tout cas, les archers qui tentaient de tirer les grimpeurs comme des lapins en furent pour leurs frais : les rares qui n'étaient pas abattus voyaient leur arc voler dans les airs voire se briser en morceaux, grâce à la magie de Drilun. De son côté, Vif examinait les ennemis et communiquait à ses amis, dont certains pouvaient comprendre son parler grâce au tour d'oreille fabriqué par le Dunéen, quels archers avaient des arcs spéciaux, avec des runes possiblement magiques, dignes de concentrer leur attention. Quant aux ennemis qui commençaient à grimper sur la falaise, ils n'étaient pas particulièrement rapides et ne représentaient pas de menace sérieuse pour l'instant. En revanche, le temps d'arriver sur la corniche pour Taurgil, Isilmë et Geralt, bien des flèches pouvaient encore être échangées, malgré leur stock réduit. Déjà le nain s'étouffait presque de fureur quand il vit l'Homme des Bois utiliser des flèches à pointe de mithril sur leurs adversaires.

Les archers ennemis étaient de plus en plus nombreux à viser Rob et Dwimfa, voire Vif lorsqu'elle commença à descendre un peu après. Mais si jamais ils se tournaient vers les grimpeurs, ces derniers seraient des cibles faciles, de dos, sans pouvoir utiliser leur adresse pour bouger et compliquer le tir des archers. Malgré leurs excellentes armures, une flèche pouvait toujours finir par trouver un endroit du corps mal protégé. Néanmoins, ce n'était pas cela que certains craignaient le plus. Vif avait bien perçu, par exemple, que leur poursuivant venu de Dol Guldur se concentrait sur ses deux amis archers qui faisaient une belle hécatombe dans les rangs de leurs poursuivants. Elle redoutait, et elle n'était pas la seule, une magie noire qui ne mit pas longtemps à arriver...

5 - Paroles ténébreuses et magie noire
La ténébreuse silhouette se mit alors à lancer en direction des deux archers des paroles pleines de terreur et de sorcellerie. Malgré la distance, et même si leur poursuivant ne paraissait nullement crier, tous entendirent les paroles glaciales comme si elles avaient été prononcées avec force, mais sans crier, juste à côté d'eux. La langue utilisée était connue de tous hormis Dwimfa, car ils ne l'avaient que trop entendue à Dol Guldur : le noirparler, plus ou moins utilisé par tous les sbires du Nécromancien, et dont les parlers orcs étaient en général des dérivés. Les mots n'étaient rien d'autre que des promesses de torture et souffrance indicible, mais ils étaient chargés de tant d'énergie et de magie noire que le seul fait de les entendre donnait des sueurs froides et des idées noires, et faisait remonter en mémoire les pires moments de douleur du passé de chacun. Même sans comprendre les paroles, l'effet était le même pour l'Homme des Bois.

Heureusement, cette sorcellerie était affaiblie du fait qu'elle se focalisait sur deux personnes à la fois. Aussi tant Rob que Dwimfa, non sans un effort, purent-ils rejeter les sentiments de désespoir qui les assaillirent, et ils se remirent à tirer comme si de rien n'était. Mais plus tard, la même voix attaqua le hobbit, puis un peu après l'Homme des Bois - par deux fois pour ce dernier. Et là, toute la magie noire portée par cette terrifiante voix était concentrée sur un seul d'entre eux. Rob, malgré sa volonté et sa résistance naturelle au désespoir, accusa un peu le coup. Il se mit à trembler, ses gestes furent plus lents et moins précis après cela, même s'il continua à tirer. Mais moins rapidement et avec moins de succès.

Si Dwimfa subit deux assauts magiques, ce ne fut pas parce qu'il résista mieux que son compagnon au premier. Il fut affecté de la même manière, mais il possédait un entraînement spécial né de la présence en lui du démon Eloeklo pendant des années. Du coup, même s'il était la proie de sentiments négatifs, il arrivait à ne pas se laisser affecter par ces derniers et laisser sa raison prendre le pas. Et ainsi pouvait-il continuer à tirer comme si de rien n'était. En fait, il avait déjà vécu une situation similaire des années auparavant, avec ses anciens amis aventuriers pour la plupart décédés : dans le Rhovanion, ils avaient rencontré une créature similaire qui leur avait fait à tous le même effet. Seul le grand guerrier Dúnadan du groupe, protégé par une épée particulière, avait réussi à combattre et abattre la créature, tandis que tous les autres étaient restés prostrés, assaillis par le désespoir. A l'époque, Dwimfa avait réussi à résister à la première attaque grâce à sa compétence particulière, mais la deuxième avait eu complètement raison de sa résistance. Ici, aux côtés de Rob, les attaques lui semblaient encore plus virulentes, mais il avait aussi gagné en expérience. La deuxième fois, il arriva à continuer son œuvre d'archer, mais comme le hobbit : en tremblant, avec moins de rapidité ou de précision.

Et les deux archers ne furent pas les seuls à subir les assauts ensorcelés de leur ténébreux poursuivant : Drilun en fit également les frais. Il avait choisi de laisser de côté son bâton de lumière pour prendre son arc et viser l'ours polaire encore attaché au traîneau de leur mortel ennemi. Puis il s'était rendu compte, malgré la distance, que la silhouette noire semblait se concentrer sur lui, et il avait alors tourné son arc vers elle. Sa flèche avait jailli, et il lui semblait bien qu'elle avait touché le ténébreux sorcier venu de Dol Guldur, mais sans effet apparent. Il s'était ensuite jeté sur le bâton magique dont la lumière pouvait le protéger, mais pas assez vite pour ne pas recevoir de plein fouet les paroles haineuses chargées de magie. Il avait connu alors le même sort que ses amis déjà affectés : un sentiment de désespoir, des tremblements, de la lenteur...

Vif également fut la cible de cette terrible magie noire à laquelle ils avaient déjà été confrontés par le passé, mais pas venant d'un tel maître. En effet, plutôt que de ne servir à rien en haut de la falaise, elle avait choisi de descendre vers ses amis pour les aider à monter plus vite. Son corps félin et ses griffes acérées, sans parler de son entraînement, lui permettaient de grimper aussi bien qu'un écureuil voire une araignée. Accessoirement, sa présence permettait aussi de concentrer une partie des tirs sur elle. Les archers ennemis portant des arcs potentiellement magiques ayant été abattus, elle craignait beaucoup moins leurs tirs, malgré son absence d'armure hormis son épaisse fourrure enchantée. Lors de sa descente, elle fit donc l'objet d'une attaque de magie noire, mais son incroyable volonté et ses ressources intérieures lui permirent d'y résister, alors qu'elle se portait au secours de ses amis.

6 - Changement de tactique
Il faut dire aussi que leur ténébreux poursuivant n'avait pas fait que lancer des sortilèges de magie noire sur les membres de l'équipe d'aventuriers : constatant que les deux archers en haut de la falaise étaient trop bien protégés, mais aussi que ses ensorcellements avaient un peu porté leurs fruits, il avait demandé aux guerriers des traîneaux de changer de cible. Les archers qui visaient auparavant Rob et Dwimfa, soit une douzaine environ, se tournèrent alors vers Geralt, Isilmë et Taurgil. Ces derniers avaient un peu progressé, mais ils étaient encore loin d'atteindre la corniche où les attendaient Drilun et Mordin.

La grêle de flèches qui s'abattit alors sur les malheureux grimpeurs commença à avoir de l'effet. Heureusement, l'obscurité relative et les excellentes armures permirent d'éviter le pire dans ce facile tir aux pigeons. Néanmoins quelques flèches commencèrent à trouver des endroits un peu moins protégés et à faire quelques égratignures... voire plus : ainsi la belle elfe écopa-t-elle d'une blessure légère qui l'immobilisa un moment, tandis qu'elle résistait à la douleur qui voulait lui faire lâcher prise. La position de Geralt était encore plus inconfortable car il était le premier en ligne de mire des archers, vu qu'il était le dernier du trio, et donc c'est lui qui recevait le plus de flèches. La plupart se fichaient dans son armure sans mal ou étaient déviées, mais pas toutes, et les picotements risquaient de se faire plus nombreux et insistants.

Il était donc très tenté de sauter au bas de la falaise pour empoigner son épée et nettoyer un peu les ennemis présents. Mais la hauteur à laquelle il était arrivé le fit réfléchir, d'autant que la neige ne couvrait qu'imparfaitement les rochers alentours. Et s'il se faisait fort de combattre les guerriers et ours polaires dressés qui commençaient à arriver en bas, il était moins sûr de résister à la sorcellerie de leur noir ennemi de Dol Guldur. Il préféra donc, dans un premier temps, esquiver les attaques des archers en bon acrobate, faisant des petites chutes maîtrisées qui l'éloignaient un peu des archers, de ses deux amis aussi, mais le rapprochaient du sol... De plus, il sortit de la zone de prises faciles qu'il avait empruntée jusque-là, et grimper se fit soudain plus périlleux.

Vif offrit une porte de secours à son amie elfe : constatant sa blessure et sa position difficilement tenable, elle avait comblé la distance les séparant en descendant le plus vite et directement possible jusqu'à elle. Puis elle l'avait empoignée dans sa gueule puissante, la protégeant en partie des archers grâce à son corps massif. Isilmë lui renvoya la pareille en saisissant son petit bouclier pour les protéger, elle et son amie féline. Ainsi, elles ne furent plus trop inquiétées par les flèches et arrivèrent bientôt sur la corniche avec le nain et le Dunéen. L'elfe avait perçu que son aimé avait été affecté par la ténébreuse magie de leur poursuivant en noir, et elle se précipita vers lui pour le soigner magiquement, juste alors qu'il s'apprêtait à tirer une nouvelle flèche en tremblant. Son sentiment de désespoir fut balayé par l'amour qu'elle lui envoyait magiquement, et il put ajuster son tir et faire des dégâts dans les ours polaires plus bas. Plus tard, l'elfe utilisa à nouveau sa magie pour protéger Drilun voire d'autres de la sorcellerie utilisée à leur encontre.

Mordin, pour sa part, constatant que les injures ou rodomontades envoyées à ses ennemis avaient somme toute peu d'effet, il avait changé de tactique lui aussi. Avec l'aide de Drilun qui avait interrompu ses tirs, il avait pris leur meilleure et plus longue corde elfique pour l'attacher à un rocher qui pouvait convenir, laissant une longueur de corde d'une douzaine de pas après le rocher. Puis il avait lancé ladite corde à Taurgil, qui s'en empara... et se laissa tomber dans le vide. Le nœud tint bon, et le Dúnadan joua au pendule contre la paroi de la falaise, en s'aidant parfaitement avec ses pieds et jambes pour repousser les rochers et éviter d'être lacéré par ces derniers voire de lâcher prise. Puis il se mit à grimper à la corde pour arriver à la corniche, tandis que Mordin essayait de le hisser.

Le nain ne put mettre son plan à exécution car bientôt, au terme d'une belle acrobatie, Geralt arriva lui aussi à l'extrémité de la corde après un beau plongeon vers le côté et vers le bas. Lestée par deux corps costauds, Mordin ne pouvait hisser la corde à lui tout seul. Après l'arrivée de Taurgil sur la corniche, par contre, les deux amis réunirent leurs forces pour hisser le maître-assassin à côté d'eux. De leur côté, le hobbit et l'Homme des Bois avaient également laissé leurs arcs de côté et ils faisaient tomber sur les poursuivants, occupés à grimper et rattraper leurs proies, une pluie puis un déluge de neige et de pierres, déluge qui eut bientôt raison des grimpeurs. Et pendant ce temps, la lionne enchantée montait verticalement à la paroi, la corde elfique attachée à son corps puissant, corde largement assez longue pour couvrir deux fois toute la hauteur de la falaise. Elle comptait bien s'en servir ensuite pour jouer les ascenseurs avec ses amis : un seul serait exposé à la fois mais tous les autres pourraient le couvrir de leurs arcs ou sorts.

7 - Fin de la poursuite
En fait les choses se passèrent encore plus simplement : constatant peut-être la vacuité de ses efforts, leur ennemi en noir avait choisi de rappeler ses troupes. En effet, les archers au sol avaient subi de lourdes pertes sans réellement incommoder les aventuriers, et plusieurs ours polaires servant à tirer les traîneaux, entre autres choses, avaient été blessés voire tués. Du coup la horde des traîneaux avait pris un peu de distance, hors de portée des flèches de Drilun ou de ses amis. La lionne enchantée put servir d'ascenseur grâce à la longue corde elfique prise chez les elfes de Brumes Éternelles, avec l'aide Rob et Dwimfa : ces derniers mirent la corde sur deux petits boucliers fixés dans la neige, formant une petite rigole là où ils se chevauchaient, pour réduire les forces de frottement sur la corde.

Ainsi Vif put-elle monter ses amis les uns après les autres, et ils ne furent plus inquiétés. Bientôt ils se tenaient tous en haut de la falaise, où les blessés physiques ou magiques furent rapidement soignés. Plus bas et plus loin, leurs poursuivants les regardaient de loin ou écoutaient leur chef donner des ordres, mais apparemment les aventuriers n'étaient plus le centre de leur attention. Taurgil et compagnie finirent par s'éloigner, tandis que les ours polaires trouvaient leur pitance dans le corps des guerriers tombés. La falaise fut longée un moment, sur un terrain assez accidenté, mais elle s'incurva vers le nord et au bout d'un moment leurs ennemis disparurent à leur vue.

Le groupe finit par descendre un peu plus loin, là où le relief était moins marqué et l'obstacle plus facile à gérer : les aventuriers devaient reprendre leur destination première, qui se trouvait à l'est et légèrement au nord. Le Puits de Morgoth était toujours là, incontournable point de repère du Grand Nord. Ce n'était pas leur destination première, ils devaient juste le contourner afin de se rendre chez Canadras, le dragon qui avait donné son nom à la région qu'il occupait. Mais les aventuriers savaient qu'ils auraient tôt ou tard à revenir vers ce puits sulfureux, où les attendait sans doute une des créatures les plus puissantes de la Terre du Milieu, qu'il leur faudrait certainement affronter d'une manière ou d'une autre...

Ils poursuivirent donc leur chemin sans être plus inquiétés par quiconque. Le paysage enneigé et gris, juste parfois éclairé par la lune et les étoiles, ou les étranges vagues de lumières boréales dans le ciel, était désertique, même si les présences de loups au loin, en particulier dans les montagnes, étaient perceptibles parfois. Ils ne rencontrèrent aucun signe de présence des Lossoth non plus. Ils savaient que la région était le domaine des "Hommes des Glaces", cette peuplade des Lossoth vivant le plus au nord, à l'intérieur des terres. Mais ils étaient peu nombreux et devaient suivre les troupeaux de rennes ou d'élan, qui devaient se réfugier plus, en cette saison, dans les vallées des montagnes proches, ou près des côtes où il était possible de pêcher. Peut-être les animaux sentaient-ils la malédiction qui pesait sur les membres du groupe et les évitaient-ils, et les peuples du nord également... En tout cas ils restèrent seuls les jours qui suivirent.

Ils arrivèrent bientôt près de l'énorme gouffre qu'était Eithel Morgoth, le "Puits de Morgoth", en forme de goutte d'eau d'une largeur de peut-être une trentaine de miles d'est en ouest. Des fumées toxiques s'en échappaient, poussées par le vent du nord, donc ils dirigèrent leurs pas ou leurs skis vers le nord pour contourner cet encaissement sinistre dans le paysage. Après une première approche pour apercevoir le lieu, ils firent un camp non loin du bord du gouffre, et discutèrent aussi de le visiter ou non : même si ce n'était pas leur objectif premier, la chaleur du magma présent en son centre permettait à une flore assez riche de se développer en permanence, et en particulier quelques herbes aux propriétés enchantées. Peut-être pourraient-ils faire une petite excursion sans déranger le démon de puissance Durlach, qui devait dormir quelque part dans le lac de lave censé se tenir tout au fond...

8 - Eithel Morgoth
Même si tous n'étaient pas d'accord pour descendre dans l'énorme cratère volcanique, ils ne voyaient néanmoins aucun problème à jeter un œil - voire les deux - depuis le haut de la falaise qui l'entourait. Après leur période de repos, le ciel s'était bien dégagé et offrait une vue bien plus claire et lointaine : la veille, le Puits était couvert de fumées et nuages bas de pluie et de neige, mais à présent la vue serait bien meilleure. En effet, hormis les fumées toxiques et rougeâtres qui provenaient toujours du fond du cratère et qui étaient poussées vers le sud, le reste avait disparu. La vue était donc excellente et le groupe s'installa le plus confortablement possible au bord de l'impressionnante falaise qui marquait le début du cratère : quasiment verticale, haute d'une centaine de pas, couverte de rochers pointus et tranchants à la fois glacés et humides, elle était impossible à escalader par des hommes ordinaires dépourvus de corde. L'air était déjà notablement plus chaud à proximité.

La longue-vue fut sortie et utilisée, et, avec l'aide du maître-assassin, la féline Femme des Bois parcourut l'intégralité de l'intérieur du cratère grâce à sa vue remarquable. Ses yeux perçants réussirent à découvrir de nombreux détails, tel un oiseau de proie plutôt qu'un félin, et elle conta à ses amis ses découvertes au fur et à mesure qu'elle les observait. Elle découvrit un passage moins difficile dans la falaise, mais tout de même redoutable à emprunter sans corde, puis elle détailla les différentes zones concentriques qui occupaient le fond. Il y avait tout d'abord, au pied de la falaise, une zone rocailleuse à la pente moyenne, pas trop difficile à parcourir. L'essentiel de la neige fondait à cet endroit, et l'eau arrondissait les angles des rochers couverts de lichen gris et formait des petits ravinements et ruisseaux qui convergeaient vers le centre. De la brume couvrait en grande partie le fond. Cette zone faisait entre deux et trois miles de large.

Puis venait une large zone de peut-être une quinzaine de miles de large, très verte - sauf au sud, sous le vent des fumées toxiques - et en partie embrumée. Il n'y avait plus aucune neige à cet endroit, mais bien plus de vie : malgré quelques zones arides, des herbes voire buissons divers étaient partout présents. Quelques conifères tordus avaient réussi à prendre pied, mais les arbres les plus nombreux et les plus grands n'étaient autre que ceux que les elfes de Brumes Éternelles y avaient plantés : le cembereth poussait donc partout en bosquets plus ou moins denses, même si les arbres n'avaient pas la même hauteur ou vigueur que ce qu'ils avaient vu auprès des elfes. Malgré la brume, la lionne enchantée parut remarquer quelques rares fleurs dans cette zone en pente douce. Mais au fur et à mesure que sa vue se rapprochait du centre du cratère, les fleurs disparaissaient et les plantes avaient de plus en plus de mal à survivre. Et plus aucune brume ne couvrait le sol, sans doute en raison d'une chaleur bien plus importante.

Vif trouva également un autre signe de la présence passée des elfes : au nord, vers la fin de la zone fertile, donc plus proche du centre, avait été érigé un petit monticule au centre d'un petit lac d'eau claire. Sur ce monticule était dressé comme un tombeau près duquel se dressaient deux piliers carrés en partie couverts de lichen. Mais l'un d'eux était cassé en deux, une partie gisant dans l'eau, tandis que l'autre était dangereusement penché au-dessus de l'eau. Et malgré la distance, elle put distinguer des gravures et runes diverses à la surface des piliers, là où le lichen ne les recouvrait pas. Les elfes avaient écrit quelque chose, peut-être à la gloire de leur capitaine tombé, mais elle ne risquait pas de lire quoi que ce fût à cette distance.

Plus près du centre encore, elle remarqua une chose étrange : de loin en loin étaient disposées des grosses pierres qui formaient comme un gigantesque cercle entourant la zone non fertile. Ces pierres n'étaient pas très visibles mais elle avait pu en remarquer certaines, et leur disposition avait fini par lui sauter aux yeux. Du coup elle avait pu chercher et repérer pratiquement toutes les pierres, chacune espacée de la suivante d'une distance de peut-être un millier de pas. Elle repéra aussi, grâce à sa vue incroyable et peut-être à une inspiration particulière, comme des runes gravées sur ces pierres, similaires à celles que réalisait Drilun. Elle se dit que les elfes avaient sûrement placé là des enchantements pour la protection de quelque chose ou quelqu'un...

Au-delà, la zone fertile s'arrêtait. La pente douce se faisait de plus en plus forte, plus aucune végétation ne poussait, et sur les bords du cratère elle distinguait de plus en plus souvent des zones de lave durcie sans doute projetée du centre par l'activité volcanique. Plus elle se rapprochait du centre, plus ces projections devenaient nombreuses et couvraient la surface du cratère. Néanmoins elle put remarquer, de temps à autre, les restes à moitié recouverts de lave durcie de très anciennes constructions, comme des portails donnant accès à des couloirs souterrains. Peut-être même certaines ouvertures restaient-elles assez grandes pour permettre le passage de quelqu'un d'assez petit ou agile, comme le hobbit. De manière furtive, elle eut même l'impression de voir une ombre emprunter une telle ouverture... Plus près du centre, la pente se faisait verticale et elle ne pouvait distinguer le fond. Mais un rougeoiement incessant se reflétait sur les fumées toxiques et la vapeur d'eau née de l'évaporation des ruisseaux qui parvenaient jusque-là, fumée et vapeur qui montaient dans le ciel pour franchir les bords du cratère vers le sud.

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Niemal
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Grand Nord - 19e partie : au fond du puits...

Message non lupar Niemal » 23 août 2018, 23:56

1 - Descente
Après avoir écouté la description de la lionne enchantée, le groupe débattit de l'intérêt et des dangers d'aller faire une prudente exploration du Puits de Morgoth, ou du moins de sa périphérie, sans aller pour l'instant jusqu'au puits de lave où Durlach était censé reposer. L'idée était bien de le laisser dormir et de faire un premier tour à la recherche de choses utiles. Taurgil, dont c'était l'idée, souhaitait trouver quelques herbes rares qui ne poussaient que là, mais surtout des renseignements qui pourraient leur être utiles par la suite. En fait, que Tevildo leur ait peu auparavant déconseillé de descendre là l'incitait à aller y voir, au contraire. Et Vif avait vu comme un tombeau sur une île, et des pierres gravées de runes, et des ouvertures vers de possibles galeries vers le centre... qu'ils n'iraient pas explorer dans un premier temps.

Ses amis étaient partagés. Mordin et Geralt, en particulier, ne voyaient pas grand-chose à aller chercher aussi tôt, hormis des ennuis. Mais le reste du groupe y était assez favorable. Et même si ce détour faisait perdre un peu de temps, certains avançaient le fait que cela pourrait aussi être un raccourci. Même si descendre et remonter serait long, il serait possible de traverser le puits plutôt que de le contourner par le nord, ce qui limiterait un peu le détour. Au bout du compte les partisans d'une visite prudente furent les plus nombreux, et le groupe se prépara à descendre. La corde elfique longue d'une centaine de pas fut attachée à une autre de bonne qualité et d'une vingtaine de pas de long. Puis la lionne creusa la neige à l'emplacement où la descente lui paraissait plus facile, de manière à attacher la corde efficacement et permettre à tous une descente plus aisée.

Un rocher fut trouvé qui servit de point d'ancrage, et Isilmë commença à descendre - non sans s'être auparavant aidée par un peu de magie, au grand dam de ses compagnons qui avaient été prévenus de ne pas utiliser de sortilège dans et aux abords du puits. D'ailleurs l'elfe avait trouvé que le lancement de sa magie avait été un peu plus difficile que d'habitude... A la suite de cela, il sembla d'ailleurs à la féline Femme des Bois que les grondements et jets de lave au centre du puits avaient quelque peu augmenté. L'elfe fut houspillée pour ne pas respecter les consignes et risquer de réveiller Durlach, certains menacèrent de ne pas descendre après cela, mais en fin de compte l'incident n'eut pas d'autre conséquence, du moins pour le moment.

Avant même de toucher le sol en bas de la falaise, Drilun s'élança à son tour, avec moins de facilité. Il faut dire aussi que ce n'était pas si simple que de descendre une bête corde : la falaise n'était pas complètement verticale, elle était couverte de rochers tranchants en partie couverts de glace humide et en partie fondue, donc bien glissants. Il fallait donc s'aider avec les jambes pour descendre au fur et à mesure et ne pas se laisser glisser aveuglément le long d'une paroi qui pouvait faire penser à une gigantesque râpe à fromage ou à légumes... Le Dunéen mit donc trois fois plus de temps que son aimée, mais il arriva au sol sain et sauf lui aussi. Il fut ensuite suivi par Dwimfa et Geralt avec plus de facilité.

Mais la tâche paraissait très difficile pour les grands costauds - massifs, diront certains - qu'étaient Taurgil et Mordin, peu adeptes de l'escalade sur des falaises aussi risquées. En fin de compte, la corde fut détachée de son rocher puis attachée au corps de la lionne enchantée, qui accepta de servir d'ascenseur : le nain et le Dúnadan, tour à tour, s'attachèrent à l'autre extrémité et Vif fit descendre la corde petit à petit en s'approchant tranquillement du bord de la falaise. Reste qu'il fallait tout de même essayer d'éloigner la corde de la paroi pour éviter qu'elle ne se coupât. En fait, c'est ce qui commença à se passer pour le Dúnadan : la corde se coinça un peu autour d'un rocher tranchant et aurait pu se couper sans une manœuvre pour la dégager. Mais en fin de compte les deux compères se retrouvèrent au fond du puits sans mal, même si la solidité de la corde avait souffert un peu.

Le hobbit descendit également, mais lui n'avait pas besoin d'un ascenseur, la corde lui suffisait amplement, et il aurait même pu s'en passer. Après quoi ce fut le tour de la lionne, mais elle ne pouvait pas utiliser la corde, elle descendait avec elle, ce qui évitait de la laisser là et de devoir remonter au même endroit. Bien accrochée à la paroi grâce à ses griffes et son corps puissant, elle prit néanmoins le temps car ce n'était nullement une partie de plaisir pour elle, même si elle était moins gênée que les autres par l'obscurité ambiante. Elle fut donc aussi longue que Drilun ou Taurgil, mais elle arriva au sol sans mal avec les deux cordes attachées. Cela leur avait pris du temps mais ils étaient maintenant tous en bas et l'exploration du puits allait enfin pouvoir commencer autrement qu'à distance.

2 - Eau et pierre, flore et faune
Au pied de la falaise, à l'intérieur du puits, l'air était juste assez chaud pour faire fondre la neige. Du coup, de l'eau ruisselait sur les parois de la falaise jusque sur les éboulis qui en tapissaient la base. Le groupe descendit la pente douce en faisant attention à ne pas tomber et se faire mal dans le pierrier qui faisait suite aux éboulis. Les pierres, érodées par l'eau, étaient pour la plupart couvertes de lichen gris, et une brume tenace et glaciale limitait la vue même pour les nyctalopes. Petit à petit, l'air se fit plus chaud, et après un moment la brume finit par se lever et le sol se transforma. En plus des lichens, quelques herbes coriaces apparurent çà et là, puis une espèce de sauge sans fleur apparente, des buissons, et enfin quelques arbres rabougris, bouleaux et pins ou épicéas, puis enfin des bouquets de cembereth, ces arbres plantés par les elfes de Brumes Éternelles lors de leur passage ici. Les arbres n'étaient pas aussi majestueux que dans la vallée cachée, mais ici ils représentaient, et de loin, la flore la plus grande et élancée des environs.

Taurgil se mit bientôt à la recherche des fleurs que Vif avait aperçues avec l'aide de la longue-vue. En effet, il avait entendu les Lossoth parler d'herbes aux vertus magiques qui ne poussaient qu'ici, et notamment une du nom de sinitähti ("étoile bleue"). Les fleurs de cette plante pouvaient être mangées crues ou préparées en infusion, et, si elles entraînaient des vertiges ou déséquilibres similaires à ceux d'une personne soûle, elles procuraient une compréhension phénoménale des trajectoires des missiles ou des sortilèges, aidant grandement au lancement de ces derniers. Il finit par en trouver quelques maigres pieds qu'il empocha bientôt. Vif l'aida également, tandis que le reste du groupe choisit de continuer à progresser en direction du centre, et en particulier d'un petit édifice aperçu au loin sur une petite île au milieu d'un petit lac.

La féline Femme des Bois remarqua que des petits coléoptères noir et jaune - les seuls animaux vivants perçus jusque-là - se nourrissaient des fleurs de sinitähti. Elle se concentra alors sur les petits bruits qu'ils faisaient et qu'elle arrivait à percevoir, afin de trouver d'autres fleurs similaires. Et ainsi son compagnon et elle purent-il trouver encore d'autres fleurs identiques, mais également une autre fleur blanche, moins abondante, dont ils avaient aussi entendu parler. Les Hommes des Neiges l'appelaient la "fleur de rêve" (unikukka en labba) et ils s'en servaient pour quitter leur corps en songe et partager les rêves des amis.

Après quoi ils arrêtèrent leurs recherches et partirent rejoindre leurs compagnons. Néanmoins, ils remarquèrent tout de même que par endroits, les bosquets d'arbres avaient comme subi les assauts d'une tempête ou de quelque chose de très grand, assez costaud pour briser les troncs. Et même, certaines traces pas si vieilles que ça, peut-être de quelques années et pas complètement recouvertes par la végétation, montraient qu'une partie des arbres avaient été partiellement calcinés. Des traces sur le sol faisaient parfois penser aussi à celles d'un gigantesque serpent. Toutes choses qui rendirent Vif songeuse ; peut-être que, contrairement à ce qu'ils pensaient, le démon de feu Durlach n'était pas si prisonnier que cela de son puits de lave, et qu'il fallait être très prudent ici. Il était en effet réputé pour en sortir parfois comme un gigantesque serpent de feu. Et d'ailleurs, l'activité au centre du Puits - tremblements, fumées rougeâtres et jets de lave parfois - semblait avoir encore un peu crû depuis la dernière fois qu'elle y avait prêté attention...

Pendant ce temps, le reste du groupe avait fini par trouver le petit lac solitaire et son île surmontée de ce qui semblait être un bâtiment funéraire. Plus ils s'en étaient rapprochés, plus la température avait grimpé, et à présent ils avaient enlevé leurs vêtements chauds pour ne pas trop transpirer. D'abord de plus en plus riche, la végétation s'était faite progressivement plus sèche et plus rare, et le sol nu réapparut de loin en loin, puis plus souvent, tandis que la température continuait à monter à l'approche du centre du Puits de Morgoth. Lorsqu'ils arrivèrent au petit lac, la falaise laissée derrière eux devait être à une dizaine de miles environ, ils avaient mis trois heures de marche rapide pour arriver là. Malgré la chaleur qui devenait plus étouffante, l'eau du lac était glacée. Elle provenait de la neige qui fondait au-dessus du puits ou le long des falaises, puis coulait vers le centre par de nombreux petits ruisseaux.

3 - Tombeau et piliers
L'île n'était pas bien grande, quelques pas de côté, et presque entièrement prise par un petit bâtiment de pierre. Au sud du bâtiment avaient été érigés deux piliers carrés. L'un, à l'ouest, s'était cassé en son milieu et la partie haute était tombée dans l'eau et s'était brisée davantage, tandis que l'autre pilier, à l'est, était penché dangereusement au-dessus de l'eau. Tous deux étaient en majeure partie recouverts de lichen, et le peu qui ne l'était pas laissait parfois entrevoir des runes gravées dans la pierre et à peine lisibles. Le lac n'était pas grand non plus, une trentaine de pas de rayon, et très peu profond : seul le hobbit ne pouvait traverser en marchant, il se serait retrouvé au milieu avec de l'eau au-dessus de la tête...

Reste que l'eau diablement froide refroidissait les ardeurs de certains. Mais pas d'Isilmë, peu sensible au froid comme tous les elfes. Prenant Rob sur ses épaules, elle traversa le petit lac et arriva à l'île où son compagnon et elle commencèrent à enlever le lichen du pilier intact mais penché. Petit à petit, d'autres aventuriers les rejoignirent pour essayer de découvrir des choses intéressantes. Le pilier cassé ne pourrait être réparé, mais les morceaux tombés dans l'eau pouvaient être rassemblés et la portion supérieure du pilier reconstituée afin de lire les inscriptions. Par ailleurs, le tombeau comportait également des portes de pierre sans aucun verrou apparent, mais une poignée de pierre.

Une fois le lichen enlevé du petit obélisque côté est, les inscriptions elfiques purent être lues. Elles n'annonçaient rien d'autre qui ne fût déjà connu de Taurgil et ses amis : dans le tombeau reposait le capitaine des elfes, Thilgon, tué par Durlach. Il reposait là jusqu'au changement du monde à la fin des temps. Après quoi la guerrière elfe aida ses compagnons qui avaient un peu de mal avec le puzzle en trois dimensions qu'était devenu la moitié de l'obélisque ouest. Rapidement elle arriva à reconstituer le puzzle entier, mais certains mots étaient tellement effacés, sur une face, qu'il était impossible de les lire. Néanmoins, elle arriva à lire ou comprendre que Durlach était toujours en éveil, qu'il ne fallait jamais prononcer un sort, voire même son nom... ce que les aventuriers avaient fait sans doute de nombreuses fois !

Mordin ne put s'empêcher, le premier, de jeter un œil dans le tombeau. A l'intérieur de la petite pièce carrée, une tombe reposait, sans nulle doute celle de Thilgon. Il eut tôt fait de mettre le couvercle de pierre de côté et d'examiner le squelette du capitaine elfe autrefois tué par le balrog prisonnier des lieux. Si les vêtements étaient depuis longtemps partis en poussière, plusieurs objets étonnamment bien conservés, quoique vieillis pour certains, semblaient encore utilisables : divers bijoux comme un serre-tête, une broche ou un anneau, mais également une ceinture, un bouclier ou une épée dans son fourreau. Les yeux du nain brillèrent lorsqu'il reconnut sur les bijoux ou autre équipement des pierres précieuses, de l'argent, de l'or voire du mithril ! De plus, diverses runes probablement magiques parcouraient toute la longueur de l'épée longue qui reposait sur le squelette.

Tandis que le nain évaluait la valeur des bijoux sur les marchés des Monts de Fer ou d'Eriador, Drilun examinait les objets et en particulier les runes de l'épée. Seule cette dernière était magique, les autres objets étaient juste tous d'excellente qualité. Et la magie de l'épée n'avait rien d'exceptionnel qu'ils ne pussent déjà faire : ils ne manquaient pas de lames enchantées dans le groupe, et le sortilège de lumière que la lame pouvait lancer pâlissait devant Krisfuin, le bâton utilisé par le Dunéen. Au bout du compte, l'archer-magicien du groupe dit à Mordin qu'il fallait désormais remettre tous ces objets dans la tombe, comme il les avait trouvés. Le marchand nain râla un peu pour la forme et exigea une reconnaissance de dette de la part de ses amis ou en tout cas de l'archer-magicien pour le priver des deux cents pièces d'or qu'il aurait certainement pu tirer des bijoux.

Non loin du tombeau, Rob avait repéré une barrière magique entourant le centre du Puits de Morgoth, barrière qui émanait de points précis dans le sol, espacés d'environ trois cents pas. Après un moment Drilun et lui examinèrent la chose, et ils trouvèrent des pierres plates et basses gravées de runes magiques que la lionne enchantée avait réussi à percevoir de loin à l'aide de la longue-vue. En examinant les runes de plus près, le Dunéen découvrit que la barrière magique n'était nullement là pour empêcher Durlach de sortir, mais plutôt pour empêcher quiconque d'aller plus loin et de sortir le démon de sa torpeur. Torpeur qui avait déjà été quelque peu malmenée récemment par l'activité du groupe, qui se dit qu'il était sans doute temps de laisser Durlach à son repos mérité (ou non).

4 - Escalade et mauvaise surprise
En fin de compte, tous décidèrent donc qu'il était temps de poursuivre leur route. Ils filèrent vers l'est et la falaise qui s'y trouvait, qu'ils atteignirent un bon moment après. Vif finit, en cherchant bien, par trouver un chemin plus facile à escalader pour arriver au sommet pour ses amis et elle. Dwimfa, Rob et elle pourraient sortir du puits sans l'aide d'une corde en empruntant le chemin qu'elle avait trouvé, même si c'était loin d'être facile et rapide. En revanche, les autres ne le pourraient pas. La corde elfique rallongée d'une autre corde d'une vingtaine de pas fut attachée et enroulée autour du corps de la lionne pour qu'elle puisse la monter puis la faire tomber et permettre aux autres de l'utiliser.

Les trois excellents grimpeurs qu'étaient la féline Femme des Bois, l'Homme des Bois ayant récemment rejoint l'équipe et le hobbit, s'attaquèrent donc à la paroi de rochers tranchants couverts de glace humide. Le ciel nocturne était clair et ne gênait guère la lionne, mais beaucoup plus ses amis. La falaise était haute d'une centaine de pas, comme là où ils étaient descendus, et ils progressaient lentement pour économiser leurs forces et ne prendre aucun risque. La lionne, plus grande, venait en premier, suivie non loin par Dwimfa et Rob encore un peu plus loin. Ils étaient légèrement écartés les uns des autres sur un plan horizontal afin d'éviter des problèmes de chute de rochers ou de glace qui pourraient menacer les grimpeurs plus bas.

Après un bon moment Vif arriva enfin à la couche de neige qui recouvrait le sommet de la falaise, mais alors qu'elle commençait à avancer dans cette couche de neige et glace mêlées, elle se figea soudain : face à elle, l'air décontracté, le démon Andalónil la regardait avec un regard amusé. Plus bas, Dwimfa était encore à une quinzaine de pas et le hobbit à plus d'une vingtaine. La lionne enchantée connaissait l'étendue des pouvoirs du démon du froid, et notamment qu'il était tout à fait capable de l'envoyer valdinguer dans le vide à l'aide d'un sort qu'elle ne pourrait éviter. Et même pour elle, une chute de cent pas sur les rochers avait toutes les chances de la faire passer de vie à trépas...

Heureusement, la grande figure ailée qui lui faisait face ne tenait pas à combattre, ou du moins pas pour le moment. D'un ton mielleux, elle expliqua juste à Vif que son patron de Dol Guldur, ou plutôt celui avec qui il était venu de là-bas, tenait à préparer un piège pour le groupe d'aventuriers et que son rôle à lui, Andalónil, était de les ralentir, à défaut de les tuer. Et comme son autre patron, à savoir Eloeklo, pensait toujours que Vif et ses amis pouvaient lui être utiles, Andalónil n'avait pas assez envie de tuer les aventuriers pour mettre sa menace à exécution. Mais en tout cas il tenait à dire à la lionne enchantée qu'elle devait faire comprendre à ses amis qu'ils ne pouvaient pas monter... pas encore. Sans quoi il prendrait des mesures, certaines désagréables pour les amis de Vif voire pour au moins l'un de ses patrons, mais qui plairaient sûrement à l'autre. Et même s'il ne le dit pas, elle put deviner que cela lui plairait à lui aussi.

Elle fit deux ou trois fois un son mi-miaulement mi-grondement pour exprimer son impuissance à communiquer avec ses amis, ce qui n'eut absolument aucun effet sur son interlocuteur qui lui fit comprendre que c'était à elle de se débrouiller et de faire ses choix. Tandis que le démon prenait les airs à l'aide de ses ailes membraneuses, elle achevait sa montée et commença à dérouler la corde qu'elle portait pour la faire bientôt tomber le long de la falaise, en direction de ses amis. Lesquels amis virent la corde arriver à peu près à leur portée... mais aussi une grande silhouette ailée voler de temps en temps au-dessus d'eux ! Rob comprit également la nature des sons qu'il avait entendus peu auparavant mais auxquels il n'avait pas vraiment prêté attention. Plus bas, Geralt puis tous ses amis perçurent aussi le démon et la menace qu'il représentait.

5 - Mauvais temps et séparation
En bas, les amis de Rob crièrent à ce dernier de mettre l'anneau elfique qu'il portait encore sur lui, mais pas au doigt. Le hobbit commençait à sentir le temps changer magiquement, probable cadeau du démon. L'anneau magique ne le protégerait en rien du mauvais temps, dont l'origine magique était trop éloignée de l'anneau et de sa portée d'une dizaine de pas ; mais en revanche il pouvait éviter au petit voleur de recevoir un mauvais sort qui le ferait facilement décrocher de sa position précaire sur la falaise. Il s'immobilisa donc afin de libérer une main pour pouvoir prendre l'anneau qui reposait dans une poche, exercice délicat quand on est à plus de soixante-dix pas de hauteur, sur une falaise de rochers tranchants et glissants. Il y parvint tout de même, et reprit ensuite son ascension, tandis que le ciel se couvrait rapidement et que les premiers flocons apportés par un vent de plus en plus violent commençaient à tourbillonner autour de lui.

De son côté, Dwimfa avait réussi à se saisir de la corde que la lionne enchantée avait laissé tomber, en espérant s'en servir pour achever plus vite son ascension. Il vit alors Andalónil plonger le long de la falaise à une petite distance, et passer à quelques pas sous le voleur pour se saisir de la corde qui pendouillait. L'Homme des Bois, pressentant la chose, venait de lâcher ladite corde pour éviter un sort funeste que le démon ne manquerait pas de tester sur lui. Il eut même l'idée de couper la corde à l'aide de son épée mais n'en eut aucunement le temps. Plus bas, Andalónil remontait en volant, la corde bien en main, puis il commença à tirer la féline Femme des Bois en direction du bord de la falaise. Malheureusement pour lui, et heureusement pour Vif, elle était bien lourde sous sa forme féline et le démon était un piètre voleur. Elle n'eut donc pas de mal à lui résister et commença même à reculer loin du bord du précipice.

Brusquement elle ne sentit plus aucune tension, comme si son adversaire avait lâché la corde. En fait, il s'était juste approché d'elle et il découpait la corde elfique à l'aide de ses dents acérées. La lionne enchantée se retrouva bientôt avec un bout de corde elfique long d'un peu plus d'une trentaine de pas, tandis que le démon s'envolait plus loin en emportant le reste de la corde, et que le temps se gâtait de plus en plus. Rob et Dwimfa se hâtèrent de finir de grimper, de plus en plus gênés par le vent et la neige, tandis que, plus bas, leurs amis voyaient leurs compagnons disparaître de leur vue dans le mauvais temps qui s'intensifiait. Et même sans mauvais temps, ils comprirent qu'ils étaient à présent bel et bien coincés : sans corde assez longue, ils étaient bien incapables de grimper en haut de la falaise. Et même en ajoutant au peu de corde restante d'autres bouts que certains possédaient dans leurs affaires, un cinquième de la falaise au moins devait être escaladé à mains nues, ce qui était au-delà de la portée de la plupart de ceux qui restaient en bas, et Mordin et Taurgil en particulier.

De toute manière, le temps ne permettait plus d'envisager aucune escalade. Il fallait donc prendre son mal en patience et attendre la fin du temps ténébreux appelé par le démon. Ce ne fut pas difficile pour ceux restés en haut de la falaise, avec quantité de neige poudreuse à leur disposition. Vif eut vite fait de tasser la neige avec l'aide de ses amis pour y creuser ensuite un trou assez grand pour eux trois, où ils étaient protégés du vent et de la neige et où il faisait relativement chaud, comme les Lossoth leur avaient appris à faire. En bas, par contre, c'était autre chose : faute de neige mais aussi de tente ou de végétation, même avec le meilleur rôdeur du monde, faire un abri à l'aide des pierres, contre une paroi de pierre glaciale et ruisselante, n'était pas l'idéal pour le sommeil.

Au bout d'un long moment, comme le mauvais temps appelé par sorcellerie ne faiblissait pas, Taurgil décida d'aller voir ailleurs et de tester l'étendue de cette sorcellerie. Malheureusement, le manque de visibilité était tel, et le sol rocailleux tellement traître - ils étaient sur un pierrier dont les roches étaient couvertes de lichen humide - qu'ils ne pouvaient avancer sans risque. Drilun possédait bien deux torches dans son équipement, torches que le rôdeur dúnadan parvint à allumer malgré les exécrables conditions. Mais elles ne leur permirent pas d'aller très loin, et de trouver un meilleur endroit. Les torches s'éteignirent au bout d'un moment, et ils durent prendre leur mal en patience. Heureusement, la fin du sortilège arriva bientôt et le ciel s'éclaircit enfin. Vif avait même pu les suivre depuis le haut de la falaise grâce au manque de discrétion de Geralt qui râlait comme à son habitude. Ils pouvaient donc communiquer et envisager de se sortir de ce piège qui s'était refermé sur eux. Chose que le maître-assassin râleur, qui avait bien prédit que cela leur arriverait s'ils déviaient de leur plan initial, ne manqua pas de leur rappeler un nombre certain de fois.

6 - Escalier de pierre
Le constat était simple : sans corde, les aventuriers restés en bas n'avaient aucune chance sérieuse de pouvoir grimper tout en haut, sauf Isilmë, à l'aide de sa magie elfique qu'il valait mieux ne pas utiliser ici. En haut de la falaise, en mettant bout à bout les cordes que possédaient Vif, Dwimfa et Rob, il manquait encore plus d'un tiers de la falaise. Une corde de plus était disponible en bas pour réduire un peu plus la distance, ce qui était mieux, et Taurgil avait encore avec lui la corde d'Ardagor, cette corde magique d'une dizaine de pas de long qui agissait un peu comme un serpent vivant contrôlé par celui qui la tenait à une extrémité. Cela ne permettait pas de couvrir toute la distance, mais c'était déjà mieux, beaucoup mieux, même si certains doutaient que cela suffisât.

Qu'à cela ne tienne, il était possible de s'arranger : impossible de trouver une corde manquante, et il ne fallait bien entendu pas compter sur Andalónil pour leur rapporter le bout manquant. En revanche, la roche de la falaise pouvait être taillée grâce à l'épée magique - et maudite - que manipulait l'Homme des Bois. Elle était en effet tellement tranchante qu'elle pouvait tailler dans la pierre sans grand mal, sans risque de la briser ou même d'émousser son fantastique tranchant. Dwimfa s'attacha donc au bout de corde elfique fixé à la lionne magique, puis il se laissa suspendre dans le vide et empoigna son épée noire. Il l'utilisa pour tailler des bonnes prises, aidé par sa maîtrise de l'escalade qui lui permettait de concevoir le parcours idéal pour aventurier en mal de corde. Restait que le travail était long et fatigant, d'autant plus pour lui qui était bien plus un archer qu'un bretteur expérimenté : au bout de deux heures il dut remonter, épuisé. Néanmoins il avait bien progressé, couvrant ainsi près du quart de la distance. Assez pour permettre à la féline Femme des Bois de descendre assez et de "prendre livraison" des amis tout en bas en utilisant toutes leurs cordes mises bout à bout, en s'aidant des très bonnes prises dans la roche.

Après concertation, le groupe décida de continuer sur la lancée et d'essayer de faire un passage taillé dans la roche sur toute la hauteur de la falaise. En effet, ils auraient à revenir ici et un tel escalier de pierre pourrait sans doute leur servir plus d'une fois, avec ou sans corde. L'épée de l'Homme des Bois n'était pas sans risque mais les aventuriers n'étaient pas sans ressource non plus. Aussi Dwimfa lui donna-t-il la bonne dimension puis il la jeta dans le vide, de manière à la faire tomber non loin de ses amis. Comme prévu, elle arriva en bas sans dommage pour elle-même mais bien plus pour les rochers qu'elle brisa ou transperça, et elle put être récupérée sans mal par Isilmë. En fait Mordin fut le premier à la prendre, et il s'essaya à tailler quelques marches tout en bas de la falaise, mais il n'avait pas les mêmes compétences en escalade ou en maîtrise de l'épée que la guerrière elfe. Au moins put-il vérifier qu'il n'était pas affecté par l'épée.

Isilmë ne l'était pas non plus, même si elle ressentait les pulsions de la lame noire qui avait soif de sang et de mort. Taurgil prit sa corde magique et s'en servit pour porter l'elfe qui pouvait ensuite se concentrer sur les prises ou marches à tailler avec l'aide de l'épée. Cela permit ainsi de réaliser un début d'escalier de pierre en un temps record, l'elfe manipulant l'épée bien mieux que Dwimfa. Arrivée à une dizaine de pas de haut, soit la longueur de la corde d'Ardagor, il fallait néanmoins trouver autre chose. La tailleuse de pierre choisit alors de consacrer davantage de temps afin de réaliser un espace assez grand et stable où son ami dúnadan pourrait se tenir et continuer à la porter. Ce qui fut bientôt fait, et Taurgil put prendre place sur cette corniche artificielle. Cela fut bien plus difficile que depuis le sol, mais il put à nouveau porter son amie elfe grâce à sa corde enchantée pour lui permettre de continuer à tailler la roche de la falaise sur une dizaine de pas de haut de plus.

Ensuite, Vif put prendre le relais : elle descendit assez bas pour permettre aux cordes qu'elle portait d'arriver jusqu'à l'elfe, qui put elle-même accrocher la corde qu'elle avait avec elle. Entre les marches de pierre et la longueur des cordes attachées, grimper n'était plus un réel problème. Mais l'objectif de couvrir toute la hauteur de la falaise restait : la lionne enchantée monta son amie à la hauteur où Dwimfa s'était arrêté peu auparavant, et Isilmë continua l'œuvre de l'Homme des Bois. Le travail progressa bien, mais un nouvel élément interrompit l'elfe avant qu'elle ne pût finaliser son travail : depuis le haut de la falaise, Dwimfa vit venir du nord des nuages denses comme un mur de neige, et il prévint qu'un fameux blizzard était en train d'arriver sur eux, et qu'il fallait tous se mettre aux abris. Isilmë fut descendue, et chacun se prépara de son mieux à la tempête de neige qui arrivait.

7 - Blizzard et naturisme
En haut, les trois amis reprirent place dans l'igloo rapide - en fait rien de plus qu'une espèce de terrier creusé dans de la neige tassée - où ils se tinrent chaud les uns les autres, protégés du vent et de la neige. Tout au plus fallait-il régulièrement maintenir ouverte la sortie de leur trou pour laisser l'air circuler et éviter d'étouffer. Mais en bas, c'était une autre histoire : faute de neige ou de végétation, sans grotte où se réfugier et sans grand-chose pour créer un abri, ce n'était pas si facile. Habitués à utiliser la neige comme abri, comme les Lossoth, les aventuriers n'avaient pas de tente ou de bâche ou autre tissu un minimum grand voire étanche avec eux. La falaise n'était pas tout à fait verticale et le vent tourbillonnant les aveuglait de sa neige abondante.

Rapidement, le temps empira encore, avec de très fortes chutes de neige que l'air plus chaud du Puits de Morgoth faisait fondre. Autrement dit, les éléments se transformèrent assez vite en douche glaciale pour ceux qui se trouvaient dans des éboulis, sans abri véritable. Taurgil et ses amis tentèrent bien d'utiliser l'épée de Dwimfa pour creuser la falaise où ils se trouvaient mais sans grand succès : creuser en aveugle, dans de fortes rafales de neige tourbillonnante, sur un sol d'éboulis glissants, n'était pas très efficace. Petit à petit, leurs vêtements prenaient l'eau et perdaient leur pouvoir protecteur, ils grelottaient et ne pouvaient dormir malgré la fatigue qui se faisait de plus en plus sentir, et à part Isilmë, ils risquaient fort d'attraper bronchite et pneumonie d'ici peu. Et utiliser la magie des soins pour les protéger ou les guérir risquait fort de réveiller Durlach qui ne dormait que d'un œil et bien trop près d'eux.

Après un moment, ils s'étaient serrés les uns contre les autres en utilisant au mieux le trou partiel qu'ils avaient fait dans la falaise (dégoulinante) et les pierres alentour pour les protéger le plus possible, mais sans grand succès. L'elfe, n'ayant rien de mieux à faire, se mit à méditer pour évacuer ses tensions. Lorsqu'elle sortit de sa méditation, reposée mais passablement rafraîchie, elle constata que le mauvais temps perdurait et que ses amis soufraient beaucoup. Leurs vêtements n'étant aucunement une protection, ils finirent par se déshabiller et elle leur appliqua à tous un onguent fourni par les elfes de Brumes Éternelles pour résister au froid. Au départ l'idée avait été de se protéger des dragons et des blizzards glacés qui sévissaient dans le Grand Nord, et leur utilisation présente semblait bien choisie pour assurer la survie de ses amis.

Il se passa encore un long moment ainsi, où l'elfe dut renouveler régulièrement les onguents sur les corps nus de ses camarades serrés les uns contre les autres pour se tenir le plus possible au chaud et se protéger de la pluie glaciale qui tombait sans cesse sur eux. Certains comme Geralt et Mordin prirent même du marchand de sable, ce puissant somnifère induisant un profond sommeil réparateur. Les soins constants de l'elfe, l'abri sommaire fait à l'aide de leurs skis et de leurs affaires, la proximité de leurs corps nus, tout cela parvint à éviter qu'une hypothermie trop grave ne terrassât les corps des amis de l'elfe. Certains néanmoins montraient tous les signes de rhumes et autres affections respiratoires plus sérieuses. Cela dura encore et encore, et Geralt devait serrer les dents pour ne pas exprimer sa détresse et le désespoir qui l'envahissait petit à petit.

Mais en fin de compte les chutes de neige se calmèrent. En haut, Dwimfa jugea que ce n'était qu'un répit, le ciel restait couvert et la neige pouvait retomber d'ici peu. Il fallait en profiter le plus vite possible pour sortir de ce trou. Aussi Isilmë reprit-elle son travail de taille de l'escalier de pierre, tandis que Drilun et Geralt prenaient leurs affaires trempées pour aller les faire sécher dans les parties plus chaudes du puits de Morgoth. Néanmoins, lorsqu'ils sortirent de la zone froide et humide proche de la falaise, et dont la visibilité était faible en raison de la brume constante, ils virent que le chantier avait bien avancé : l'elfe avait terminé son travail, et Mordin était déjà en train de grimper, avec l'aide de la lionne enchantée qui le tirait de là à l'aide des cordes attachées les unes aux autres. Au bout du compte, les deux amis repartirent dans l'autre sens en grelotant, sans avoir fait sécher leurs affaires.

Au final, il ne fallut pas longtemps pour que tous fussent en haut du puits, à l'aide de l'escalier de pierre et des cordes tirées par Vif. Le groupe s'éloigna alors du bord du puits, jusqu'à une distance jugée suffisante pour essayer de lancer des sorts. Isilmë vérifia que tout se passait bien, afin de pouvoir soigner ses amis. Auparavant, comme le temps était sur le point de redevenir très mauvais, des abris furent faits dans la neige abondante, et Vif partit chasser afin de bientôt ramener la dépouille d'un renne, moins une partie qu'elle avait prélevée pour sa propre consommation. Rob fit un excellent repas pour remonter le moral des troupes, qui en avaient bien besoin, et un sommeil réparateur agrémenté de magie des soins pour le rendre encore plus récupérateur fut lancé sur certains. Drilun, de son côté, utilisa sa magie pour sécher leurs affaires. Lorsque le mauvais temps les quitta pour de bon, après un long moment, ils étaient convenablement reposés et prêts à repartir.

8 - Rencontre et discussion
Le groupe reprit son voyage en direction de l'est, mais en cours de route les aventuriers tombèrent sur ce qui ressemblait fort à d'anciens villages de Jäämiehet ("Hommes des Glaces"), comme s'appelaient les Lossoth qui vivaient par ici, villages recouverts de neige et sans vie. Certains s'empressèrent de passer rapidement, se doutant bien de ce qu'ils allaient trouver si jamais ils fouillaient un peu. Mais d'autres, comme Geralt ou Dwimfa, ne purent se résoudre à faire l'autruche alors qu'ils savaient très bien qu'ils étaient la cause de ce qu'ils ne mirent pas longtemps à découvrir : des corps démembrés, torturés, en partie mangés parfois, étaient bien présents sous la neige que le précédent blizzard avait déposée là.

La fouille rapide des lieux montra que les faits étaient récents : des guerriers de la horde des traineaux avaient en partie massacré le village, en partie emporté divers prisonniers, dont probablement une bonne proportion de femmes et d'enfants, avant de partir vers l'est. Vif avait raconté à ses amis les propos qu'Andalónil lui avait tenus. En conséquence, il fut facile d'additionner deux plus deux : leurs ennemis de Dol Guldur étaient venus faire leur marché. Autrement dit, le noir cavalier aperçu auparavant avait commencé sa campagne de terreur, destruction et capture des Jäämiehet des alentours afin de s'en servir comme appâts pour forcer les aventuriers à venir dans le piège qu'il était en train de leur tendre. Plus ils mettraient de temps pour le confronter, plus les peuplades locales en souffriraient. Entre la horde des traineaux et le spectre qui les commandaient, Taurgil et ses compagnons se doutaient qu'ils étaient la seule chance des Lossoth présents. Encore fallait-il confronter leur ennemis non selon leurs règles mais en imposant quelque chose de moins risqué pour eux.

Dwimfa ne put laisser ceux qu'il considérait maintenant comme les siens ainsi, et il se fit un devoir de déterrer les corps pour les laisser en pâture aux loups ou autres prédateurs voire charognards et permettre ainsi à leurs corps de réintégrer le cycle de la vie. Cela fut complété par un splendide chant d'Isilmë qui cherchait ainsi à ramener l'harmonie sur les lieux et à apaiser les esprits dérangés par cette violence sanguinaire. Restait qu'ils risquaient de trouver sur leur chemin d'autres vestiges de ce genre, et que plus ils attendraient et consacreraient du temps à disposer des morts, plus il risquait d'y avoir encore d'autres morts. Il ne fallait pas foncer tête baissée dans le piège qui s'annonçait, mais il ne fallait pas non plus perdre trop de temps.

Le voyage fut également ponctué par une visite à moitié prévisible, d'autant qu'elle avait été en partie annoncée à Vif peu auparavant : lorsque le groupe s'arrêta pour se reposer et que Drilun se concentra pour interroger les étoiles à l'aide de sa magie, seul sous le ciel tandis que les autres se reposaient dans leur abris, il fut brusquement interrompu par une attaque qui le prit par surprise et l'envoya voler plus loin, avec une blessure légère à la tête pour lui sonner les cloches. Puis Andalónil, satisfait de son entrée, put entamer un échange moqueur et cruel avec les aventuriers, décrivant ce qui les attendait ou du moins les conséquences les plus négatives possibles de leurs choix. En bref, le piège était prêt à se refermer sur eux et le démon venait s'assurer qu'ils ne pouvaient l'ignorer plus longtemps.

Mais en même temps, Andalónil semblait jouer un double jeu, car il servait deux maîtres, sans que les aventuriers ne parvinssent à savoir quel était son objectif véritable. Servait-il plus Dol Guldur ou Eloeklo ? Le premier souhaitait la mort des aventuriers, ou du moins d'une partie d'entre eux, et l'esclavage - ou l'enrôlement - des autres. Eloeklo comptait se servir des aventuriers pour ses fins propres, ce qui n'était pas forcément mieux à long terme mais avait l'avantage de ne pas proposer de solution définitive et à court terme pour une partie du groupe. Peut-être Andalónil servait-il plus Eloeklo, mais si jamais les aventuriers périssaient il aurait tout de même l'approbation de Dol Guldur comme lot de consolation. En conséquence il était difficile de se fier à lui.

Malgré cela il offrit au groupe de nombreuses informations sur le piège qui leur était tendu : organisation du camp de la horde des traineaux, nombre des guerriers, emplacements, ménagerie (ours, chiens...), prisonniers... et aussi fonctionnement de cette culture guerrière. D'une certaine manière, il faisait tout - au moins en apparence - pour permettre aux aventuriers de s'organiser en connaissance de cause et de pouvoir vaincre le spectre venu de Dol Guldur. Gorovod, sorcier en chef - Fhalaugash - de la montagne de la sorcellerie était mort, restait son chef des armées. Et le démon de détailler les faiblesses dudit spectre : il était particulièrement vulnérable aux éléments naturels comme l'eau courante, le feu, mais aussi la lumière... ainsi qu'au nom d'Elbereth, entre autres choses. Puis, satisfait de l'effet qu'il avait eu auprès du groupe, il prit congé et s'envola au loin, sans doute pour annoncer à son compagnon de Dol Guldur qu'il venait de faire son devoir et que l'arrivée des aventuriers ne tarderait plus.

Il n'empêche, les éléments qu'Andalónil avait donnés apportaient des perspectives nouvelles au groupe. Certes, le spectre de Dol Guldur semblait invulnérable, bien trop fort pour eux tous, surtout servi par peut-être plus de deux cents guerriers de la horde des traineaux, sans parler de leurs féroces animaux. Il pouvait les affaiblir avant même de parvenir jusqu'à lui, pour les achever sans mal avec sa sorcellerie. Mais tout de même, Drilun avait un bâton de lumière qui permettrait de l'affaiblir grandement, et plusieurs membres de l'équipe avaient sans doute l'équipement ou les compétences pour le blesser voire le tuer. En s'y prenant bien, se confronter à lui pouvait déboucher sur une issue heureuse, ce qu'ils n'auraient pas pensé possible peu auparavant. Cela étant, ils se méfiaient d'éventuelles mauvaises surprises, à tel point que pour certains c'était non pas une éventualité mais une certitude. D'un autre côté, Tevildo pouvait aussi faire pencher la balance d'une manière inattendue. Mais avoir besoin de lui était sans doute la dernière chose sur laquelle comptaient Vif et ses amis.

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Niemal
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Grand Nord - 20e partie : neige, lumière et mort

Message non lupar Niemal » 09 septembre 2018, 09:14

1 - Repos très actif
Isilmë fit un soin à la tête de Drilun, en s'aidant de sa magie, et tous repartirent bien vite dans leurs abris pour un repos bien mérité. Mais hormis pour Dwimfa et Mordin, qui eurent bien ce à quoi ils s'étaient préparés, les autres membres du groupe connurent un sommeil un peu particulier : ils se retrouvèrent tous dans une grande plaine verdoyante, sans limite visible, au pied d'un grand arbre dans lequel trônait un lynx blanc qui les regardait avec un certain dédain. Le ciel était bleu, il faisait bon, il n'y avait aucune ombre ni aucun soleil dans le ciel. Ils conclurent vite qu'ils étaient en train de partager un rêve avec le seigneur des lieux qui les toisait depuis sa branche : Tevildo avait appelé en rêve tous ceux avec qui il partageait un lien magique, soit tout le groupe hormis le nain et l'Homme des Bois.

Cette convocation imposée ne plaisait guère à Geralt, qui aurait bien voulu retourner au pays des songes, le vrai celui-là. Mais impossible d'échapper au Seigneur des Chats, qui les avait sous son emprise. Seigneur qui était bien silencieux, mais qui finit par répondre à leurs questions après un petit moment. Manifestement, le patron de Vif voyait leur prochaine confrontation avec Khamûl, nom du chef des armées de Dol Guldur, avec quelques soucis. Le groupe découvrit bientôt que d'une manière ou d'une autre, Tevildo avait espionné les préparatifs établis par leur poursuivant de Dol Guldur. Il ne semblait pas là pour les empêcher d'y aller, cela lui paraissait même un bon test. Après tout, Taurgil et ses amis auraient tôt ou tard à faire face à Eloeklo et surtout Durlach. Alors Khamûl et sa clique de deux cents guerriers de la Horde des Traîneaux, sans compter les ours polaires et autres surprises, cela représentait à peine une légère mise en bouche ! Mais avec une petite aide supplémentaire, quelques conseils, cela paraissait convenir encore mieux au Prince des Chats et ancien lieutenant de Morgoth.

Le lynx apporta quelques informations utiles. Ainsi, il décrivit un peu le camp que Khamûl avait préparé à leur intention, ses pièges, sans oublier de préciser la nature d'une des surprises qui attendaient les aventuriers : une petite horde de plus d'une centaine de loups blancs... Aux questions que le groupe posa concernant Andalónil et Eloeklo, le Maia répondit qu'il ne fallait pas compter sur eux comme aide, mais plutôt comme une gêne possible : le premier avait des intérêts tant à tuer Vif et ses amis qu'à les laisser vivre, et le second verrait sans doute cette épreuve comme un bon test pour voir l'efficacité et l'utilité du groupe pour ses projets à lui. En conséquence, ils n'aideraient pas, et Andalónil était même susceptible de leur mettre quelques bâtons dans les roues au passage. Ce qui ne voulait pas dire qu'il agirait uniquement comme un ennemi. Mais il ne prendrait le parti des aventuriers que lorsque la victoire de ces derniers ne ferait plus aucun doute.

Mais peut-être le principal apport du Seigneur des Chats fut-il de rappeler à ses demi-esclaves que le bâton de lumière de Drilun, et les pouvoirs magiques qu'il avait développés grâce à lui, étaient encore plus puissants qu'ils ne le pensaient. En effet, Tevildo fit remarquer que tout le Grand Nord, en cette saison, était plongé dans une obscurité qui allait durer encore de nombreuses semaines, et le paysage était complètement couvert de neige. Les peuples du nord ne portaient alors plus les protections qu'ils mettaient sur leurs yeux pour atténuer le réfléchissement des éventuels rayons du soleil sur la blanche neige, neige qui allait très fortement amplifier la lumière magique que le Dunéen comptait faire. Toutes les personnes présentes seraient susceptibles d'être aveuglées en raison de cette réverbération, et dans un tel rayon que tous les ennemis seraient affectés. Mais les amis également : la lumière magique que l'archer-magicien avait prévu de faire affectait la vision et le moral des personnages maléfiques, et la neige allait l'amplifier. Mais les autres, Lossoth et aventuriers, s'ils ne seraient pas gênés par la source directe de la lumière enchantée, auraient quand même droit à l'éblouissement de cette lumière reflétée sur la neige partout présente...

Malgré les nombreux problèmes que cela posait, et qui réclamaient une solution, l'avenir du groupe parut à tous soudain bien plus brillant. Aveuglés par la lumière intense que comptait faire Drilun, leurs ennemis ne seraient pas en état de leur causer beaucoup de soucis. Les aventuriers pourraient ainsi arriver rapidement à portée de combat de Khamûl pour lui régler son compte, alors qu'il serait affaibli. Ne manquait qu'à résister à sa magie ténébreuse capable de faire passer feu Gorovod pour un enfant de cœur, à ses attaques mortelles capables de ridiculiser un dragon hormis les plus puissants, sans parler de supporter l'aide d'Andalónil qui n'allait pas leur simplifier la tâche. Le tout sans être aveuglés par la trop forte lumière magique créée à cette occasion, lumière que Drilun pensait pousser jusqu'à son paroxysme.

A ce sujet, Taurgil interrogea ses connaissances et le Seigneur des Chats ensuite : il existait dans la région une herbe capable de se protéger d'une lumière trop intense, que les Lossoth utilisaient parfois. Il s'agissait d'une espèce de sauge dont la racine blanche pouvait être écrasée et faite en infusion pour renforcer la résistance des yeux à la lumière. Le lynx blanc, grâce aux connaissances - magiques notamment - de Tina, l'hôte du Maia, ne pouvait-il pas aller leur en chercher quelques-unes ? Certes, trouver des racines sous une couche de neige plus épaisse que la taille du hobbit n'était pas si facile que cela. Mais l'herbe ne poussait pas trop loin, et par ailleurs Tevildo n'aurait pas grand-chose à faire d'autre : appeler des félins pour les aider était compliqué, lent (ils étaient loin) et peu efficace face aux très nombreux loups et ours. Et les aventuriers déclinèrent l'offre du Seigneur des Chats de les stimuler magiquement, de les rendre plus confiants et pleins de ressources... au prix d'un lien encore plus fort avec lui !

2 - Approche et éloignement
Au bout du compte, après quelques ultimes coups de main, Tevildo laissa les aventuriers à leurs affaires. D'une part, il avait promis de leur apporter quelques herbes demandées qu'il pourrait trouver à leur prochaine période de sommeil. D'autre part, il put les renseigner quant à l'emplacement de la plus proche Horde des Traîneaux à proximité. Car Taurgil et ses amis, après de nombreux échanges et réflexions, pensèrent qu'arriver à la tête d'un groupe de ces guerriers apporterait un certain nombre d'avantages : les autres guerriers ennemis auraient d'autres cibles possibles ou peut-être même les laisseraient-ils arriver à leur chef, Khamûl, sans leur chercher de noise. En effet, hormis rares exceptions, les différentes tribus ne se faisaient pas la guerre, les conflits étant en général réglés entre chefs. De là à penser que ceux commandés par le chef des armées de Dol Guldur se conduiraient ainsi, il y avait un fossé que les aventuriers n'osaient pas franchir. Mais au moins pouvaient-ils l'espérer. Seule une petite tribu était à portée du groupe, à moins d'une journée au sud. La suivante était bien trop loin et ils n'auraient peut-être plus personne à sauver après un aller-retour de plusieurs jours.

Le groupe se mit donc en route vers l'est, non loin de la côte où de nouvelles scènes de désolation les attendaient. Mais alors que les traces sanglantes remontaient vers le nord, ils choisirent le sud, à travers un paysage enneigé mais quelque peu escarpé. A pattes, à skis ou en raquettes, les aventuriers progressèrent à allure constante bien qu'un peu lente. Ils rencontrèrent également un groupe de Lossoth qui les fuirent dès qu'ils les repérèrent au loin, mais Dwimfa les héla et leur fit comprendre qu'ils n'étaient pas des ennemis. En fait il s'agissait de quelques chasseurs ayant repéré deux autres membres d'une tribu proche, blessés, qui fuyaient vers le sud. C'étaient deux survivants des attaques de la Horde des Traîneaux contrôlée par Khamûl, et dont le village et ses habitants avaient été complètement massacrés ou emportés. Le groupe tâcha de les aider et les prévint qu'il fallait fuir la zone le plus possible, qu'un très puissant ennemi y faisait des ravages mais que Vif et ses amis allaient s'en occuper... Avec consigne de passer le mot auprès des autres tribus et clans proches.

Le voyage vers le sud se poursuivit. Un troupeau de rennes fut croisé, que les aventuriers firent fuir pour pouvoir ensuite avancer sur la neige tassée par les animaux, ce qui permit d'accélérer un peu l'allure. Plus loin, une tribu des Hommes des Glaces fut rencontrée et l'alerte fut donnée qu'il fallait fuir vers le sud et inciter les autres à en faire autant. Au passage, Mordin troqua quelques trousses de premiers soins contre une dose d'herbe protégeant les yeux de la lumière aveuglante du soleil sur la neige, plus des espèces de lunettes de cuir fendu pour se protéger les yeux, y compris pour Vif. Le groupe poursuivit toujours plus au sud et un peu vers l'ouest, traversant des zones au relief de plus en plus marqué. Après avoir bien grimpé, ils se retrouvèrent enfin au sommet d'une série de collines escarpées qui préfiguraient des montagnes plus au sud et à l'est, dont certaines où les amis de Dwimfa avaient rencontré leur destin...

Depuis leur position élevée ils purent repérer des feux plus en contrebas : la tribu de la Horde des Traîneaux qu'ils recherchaient était bien là, qui semblait s'installer, d'après un peu d'espionnage à l'aide de la longue-vue. Les guerriers n'étaient plus très loin et, comme ils étaient en contrebas, Drilun et compagnie pourraient être sur eux assez rapidement grâce aux skis qui pouvaient les porter assez vite. Ils firent halte pour un repos une fois de plus estimé bien mérité. Au cours de la nuit, la féline Femme des Bois rêva d'un lynx blanc qui enfouissait quelques racines dans la neige, dans un endroit qui ressemblait furieusement à ce qu'elle avait vu non loin du camp. Au réveil, elle alla fouiner dans ce qui ressemblait à la vision dans ses rêves, et elle y trouva bien entendu les racines apportées par son patron...

Les aventuriers se regroupèrent et décidèrent de la manière d'aborder la tribu en contrebas. Ils choisirent la voie la plus directe : entrer de manière provocatrice, en conquérants, sans se dissimuler le moins du monde. C'est Geralt qui fut choisi pour être le challenger de l'actuel chef de la tribu. Afin de pouvoir profiter de la descente à skis et de marquer les esprits en même temps, Drilun fit une lumière magique sur son ami, afin de les éclairer et de permettre de bien trouver où guider leurs skis dans la descente. Le maître-assassin passa aussi un peu de temps à maquiller ses amis et lui afin de ressembler davantage à ceux dont ils voulaient devenir les chefs. A l'exception du hobbit, qui ferait un bon esclave... L'archer-magicien avait complété les déguisements par un peu de magie, faisant ainsi de leur lionne enchantée un loup énorme et assez effrayant. Puis ils s'élancèrent dans la pente.

3 - Prise de pouvoir
Après plusieurs semaines d'utilisation des skis, les aventuriers à deux pattes avaient bien progressé dans la maîtrise de ce mode de déplacement. Ils profitèrent de la descente et de la lumière reflétée sur la neige pour prendre de la vitesse, contourner les rochers et arriver près de la tribu de fanatiques guerriers en un temps record et sans grande fatigue, accompagnés par la féline Femme des Bois qui bondissait comme le grand félin qu'elle était. Après un changement de nature de lumière, bien rouge pour un effet plus conforme à des guerriers sanguinaires, Geralt monta sur la lionne au déguisement magique de loup géant et il mena sa petite troupe en direction du camp. Comme prévu, leur descente lumineuse n'était pas passée inaperçue, et plusieurs guerriers les attendaient, tandis que d'autres se hâtaient de prévenir ceux qui dormaient encore.

Le maître-assassin avait soigné son apparence, exposant sa sinistre armure draconique au grand jour. Les chauds manteaux elfiques enlevés ne permettaient plus de lutter convenablement contre le froid, mais cela était compensé par la dague magique que Taurgil avait prêtée à son ami : son contact protégeait efficacement contre le climat glacial qui les entourait. Cela, plus l'effrayante monture sur laquelle il se tenait, n'incitait pas les guerriers (et guerrières) de la Horde des Traîneaux à se mettre en travers de son chemin. Néanmoins, un individu âgé, manifestement un maître des loups qui accompagnaient la troupe - il en avait deux à ses côtés - osa quand même s'interposer. Geralt ne comprit pas son parler oriental et agressif mais il répliqua en labba de manière encore plus agressive, si bien que l'homme pâlit. Ses loups blancs couchèrent leurs oreilles devant le grondement de la lionne enchantée et magiquement déguisée, et ils s'écartèrent tandis que les autres aventuriers beaux parleurs, et notamment Mordin, faisaient des commentaires insultants dans un labba de moindre qualité.

Le groupe progressa un peu vers le centre du camp, tandis que ses habitants se faisaient plus nombreux autour d'eux. Il devait y avoir une soixantaine de guerriers, y compris des adolescents, ainsi qu'une quinzaine d'ours polaires domestiqués et une vingtaine de loups blancs eux aussi habitués à partager la vie de la tribu. Les animaux semblaient vivre en périphérie du camp, avec les humains capables de les maîtriser. Plus à l'intérieur venaient des abris assez sommaires, comme des tas de neige tassée creusés à la manière des Lossoth. Puis, plus près du centre, des igloos ou autres constructions plus solides et confortables. Encore plus près du centre, dans un espace relativement libre, divers feux étaient disposés qui servaient à rôtir des morceaux de viande de renne, dont les carcasses reposaient non loin, et qui provenaient sans doute de la harde que les aventuriers avaient fait fuir. Dwimfa ne put se retenir de constater le gaspillage dont faisaient preuve les guerriers pour faire autant de feux en extérieur et perdre toute cette chaleur...

Au centre du camp était disposé une espèce de yourte recouverte de neige, bâtiment le plus imposant du camp et probablement demeure du chef. Ledit chef arrivait d'ailleurs vers eux, accompagné de ses meilleurs guerriers (et guerrières), tenant à la main un harpon constitué de nombreux os taillés et recouverts de runes, et probablement pris à des sages ou nommeurs d'esprit lossoth. L'homme semblait très costaud physiquement, et manifestement il n'appréciait guère la nonchalance des aventuriers qui se comportaient comme s'ils étaient déjà en terrain conquis. Mais comme ses guerriers étaient clairement trop impressionnés pour s'attaquer aux étrangers, c'était à lui de faire le ménage...

Aidé par le magicien dunéen qui eut grand plaisir à changer la voix du chef de horde pour celle d'une petite fillette, Geralt n'eut aucun mal à le provoquer et le faire attaquer, pendant que le reste de la tribu observait la scène. Sous les quolibets des autres aventuriers, Geralt désarma sans mal le chef, à la grande stupéfaction de ce dernier. Il ne le tua pas tout de suite mais joua un peu avec lui, avant de lui couper une main tandis qu'il se précipitait pour ramasser son arme. Tandis que l'homme hurlait en tenant son moignon ensanglanté, le maître-assassin se moquait de lui. Parmi les spectateurs, des biens divers changeaient déjà de main suite à des paris peut-être prononcés un peu vite. Le chef perdit ensuite son autre main et il finit par s'évanouir lorsque le balafré aux cheveux blancs l'éventra. Geralt acheva son adversaire en l'étouffant avec ses propres intestins... La tribu avait un nouveau chef.

4 - Déplacement et espionnage
Tout en continuant à jouer son rôle de grand guerrier des ténèbres, le maître-assassin prononça un discours détaillant ses projets, aidé parfois par la lionne enchantée qui lui soufflait des idées quand il manquait d'inspiration : aller ajouter à sa petite (et nouvelle) tribu encore davantage de guerriers de la Horde des Traîneaux. Pour cela, il allait les emmener vers le nord où il comptait bien affronter le chef d'une tribu bien plus grosse, de fusionner les deux pour les faire devenir la tribu la plus forte de tout le Grand Nord. Il donna donc des ordres pour se préparer au départ, tandis qu'une maîtresse de l'ancien chef commençait à lui tourner autour afin de retrouver une place de choix auprès du nouveau chef. Il la laissa faire et profita même de ses vues sur lui pour lui servir de conductrice de traîneau et pour en apprendre plus sur leur culture de guerriers fanatiques.

La tribu ne pouvait prendre le chemin par où étaient passés les aventuriers, car il était trop escarpé. Ils durent donc contourner le Puits de Morgoth par le sud et l'ouest, à une certaine distance afin de ne pas être affectés par les fumées toxiques qui en émanaient. Toute la journée fut donc occupée à voyager, chacun ayant trouvé un traîneau - par l'intimidation d'autres guerriers le plus souvent - et son conducteur (ou conductrice). Ainsi Taurgil se fit-il une place auprès d'un conducteur en lui brisant quelques dents d'un bon coup de poing, tandis qu'Isilmë utilisait ses pouvoirs auprès d'un autre pour devenir son amie. L'allure était soutenue et les guerriers qui n'étaient pas en traîneau suivaient à ski, de même que les animaux qui ne tiraient pas les traîneaux - y compris Vif. Une pause à midi permit à Drilun de renouveler la magie qui couvrait d'illusions certains de ses amis comme la lionne enchantée.

Après un long voyage, la tribu et les aventuriers se retrouvèrent au nord du Puits, et plus très loin de la côte où l'armée de Khamûl devait les attendre. Mais divers guerriers montraient des signes de fatigue, et il fut décidé d'établir un camp et de se confronter à l'autre tribu - et à leur chef venu de Dol Guldur - après une bonne période de repos. Le camp fut donc établi de la même manière qu'avant leur départ, et le maître-assassin prit possession de la yourte spacieuse où il entra avec ses amis, lionne déguisée comprise. Il renvoya la guerrière avec qui il avait fait le trajet, au grand chagrin de cette dernière, et garda juste quelques guerriers pour garder l'entrée de la tente. Le temps était couvert, il neigeait et la vue était très limitée dans cette nuit perpétuelle, et donc les guerriers de la tribu se réfugièrent-ils vite dans leurs abris, à l'exception de ceux qui partageaient le quotidien des animaux et qui pouvaient se serrer contre eux, comme ils le faisaient entre eux.

A l'exception aussi de trois personnes que Vif entendit venir discrètement à l'arrière de la yourte, mais pas assez pour ne pas les percevoir grâce à son ouïe incroyable. Après en avoir informé discrètement ses compagnons, elle quitta la yourte pour se fondre dans le paysage enneigé du camp, en prenant soin de rester discrète tout en surveillant les alentours. Elle fut également suivie de manière similaire par Dwimfa et Taurgil. Au passage, leur sortie fut annoncée par un guerrier non loin de l'entrée qui siffla de manière trop évidente et qui entraîna un éloignement des trois espions à l'arrière. Mais tous retrouvèrent leur place après un moment d'attente sous la neige. Bientôt les trois indiscrets furent repérés : il s'agissait du maître-loup dont ils avaient fait la connaissance à leur arrivée dans la tribu, accompagné par deux jeunes sans doute excités par leur propre audace et celle de leur compagnon plus âgé, qui était manifestement le meneur. Petit à petit, ils se rapprochèrent discrètement d'eux...

Le maître-loup sentit bientôt une lame noire sur sa gorge, lame tenue par la main de l'Homme des Bois. La vue était tellement limitée que ses deux compagnons plus jeunes mirent un moment à se rendre compte de ce qu'il passait, mais les autres silhouettes s'approchant d'eux les aidèrent à comprendre dans quel pétrin ils étaient. Heureusement pour eux, ils n'intéressaient guère les aventuriers, qui les chassèrent des abords de la yourte en les prévenant de se tenir à carreau. Par la suite, Vif allait les retrouver aux côtés d'autres guerriers auprès desquels ils racontaient leur aventure, plongeant le groupe dans la peur et s'assurant bien que le gros loup qu'ils voyaient en elle allait quelque peu s'imposer à leur mémoire voire à leurs rêves, quitte à jouer un peu avec eux sans néanmoins les blesser. Sa petite manœuvre d'intimidation achevée, elle put retrouver ses amis.

Le maître-loup prisonnier, de son côté, fut brutalement questionné, en particulier par le nain qui manquait de patience. Mais Geralt et ses amis ne purent rien tirer de sûr de l'individu, qui déclarait avoir juste voulu en savoir plus sur le nouveau chef pour trouver comment profiter de la nouvelle situation. Il voulait améliorer sa position dans la tribu, se rapprocher du cercle du nouveau pouvoir. Pouvait-il être un espion à la solde de Khamûl ? Beaucoup en doutaient, sans certitude aucune. Que fallait-il alors faire de l'homme à leurs pieds ? Plusieurs étaient partisans de le tuer et d'en faire un exemple pour les autres, mais Geralt ne voulut pas trancher et fit le chef fatigué qui délègue le sale boulot à ses amis. En fin de compte l'homme fut traîné dehors, Mordin lui coupa une oreille et Dwimfa le prévint de filer droit à l'avenir s'il ne voulait pas perdre davantage. En espérant avoir fait un bon exemple et avoir motivé le maître-loup, tous partirent dormir et leur sommeil ne fut aucunement perturbé.

5 - Dommages collatéraux
La tribu reprit sa route une fois le repos achevé, après avoir tout démonté et remis les affaires sur les traîneaux ou dans les sacs portés par les guerriers. Les animaux s'élancèrent, les traîneaux furent tirés, et les skieurs suivirent. Il ne neigeait plus, même si des nuages d'altitude voilaient les étoiles et rendaient le paysage lugubre malgré la neige. La côte fut atteinte là où les aventuriers avaient bifurqué vers le sud, à leur précédent passage autour de deux "jours" auparavant. Dans cette éternelle pénombre, il était difficile de suivre le passage du temps. En revanche, il n'était pas difficile de suivre les traces laissées par la tribu de la Horde des Traîneaux dont Khamûl s'était rendu maître : il n'avait fait que détruire village après village des Hommes des Glaces, massacrant certains de ses habitants et emmenant les autres pour utilisation ultérieure.

En fait il ne s'agissait pas seulement de massacre mais réellement de mise en scène : malgré la neige tombée peu auparavant, les cadavres des suppliciés étaient encore clairement visibles, de même que les tortures qui les avaient mis dans un tel état, tortures que l'on devinait lentes et douloureuses. Le tout était disposé avec une expérience certaine pour impressionner et frapper les esprits et les cœurs. Les aventuriers avaient eu beau en voir au cours de leurs aventures, ils découvraient là un nouveau seuil dans l'horreur, et il leur fallut toute leur volonté, stimulée parfois par diverses babioles magiques, pour ne pas être affectés par de telles visions. Les guerriers et guerrières de la Horde des Traîneaux qui les entouraient étaient impressionnés eux aussi, et d'une certaine manière stimulés de découvrir de telles techniques provenant manifestement d'un maître de la souffrance et des ténèbres...

A cela s'ajoutait la pensée tenace que, d'une certaine manière, le groupe était responsable de ce qui était arrivé aux Lossoth des environs. Après tout, le chef des armées de Dol Guldur n'avait perpétré un tel massacre et réalisé une telle mise en scène que parce qu'il n'avait pas réussi à amener les aventuriers à une confrontation directe. Il avait donc préparé le terrain pour les forcer à venir à un endroit choisi par lui, en espérant en même temps les affaiblir avant même leur rencontre. Ils furent plusieurs à se demander s'ils n'auraient pas pu éviter d'aller au sud pour aller chercher la tribu de guerriers qui les entouraient, perdant un temps précieux qui avait entraîné la mort d'encore davantage d'innocents. Malgré la distance, Vif arrivait déjà à percevoir les cris de gens qu'on torturait, les pleurs de femmes et d'enfants, et autres sons qui les poussaient à se dépêcher s'ils voulaient rester sains d'esprit.

Il n'était de toute manière plus possible de reculer, et leur arrivée n'était plus un mystère pour leur adversaire venu de Dol Guldur, la Colline de la Sorcellerie. Ou en tout cas il ne serait plus un mystère très longtemps, comme une silhouette ailée leur fit comprendre au-dessus d'eux : Andalónil leur fit quelques signes de la main depuis sa position dans le ciel, avant de partir en avant prévenir son chef de leur arrivée. Au-delà de la lionne enchantée, d'autres aventuriers commençaient à percevoir de grands feux à distance, ainsi que les cris et autres signes de souffrance des gens qu'ils venaient sauver... après les avoir mis dans une telle situation par leur seule présence. Même à distance, Rob sentait une magie noire émaner du lieu vers où ils se dirigeaient. Une magie puissante, redoutable, dont la noirceur finirait bientôt par se faire sentir même de ceux qui n'avaient aucune perception magique. Ils avaient mis presque tous leurs espoirs dans la formidable magie de Drilun et de son bâton de lumière, mais cela suffirait-il ? Certains commençaient à en douter...

Mais les aventuriers ne manquaient pas de ressources : tout d'abord, ils mirent les protections de cuir autour de leurs yeux - ils allaient en avoir besoin pour se protéger de la lumière magique que le Dunéen allait faire. Mais aussi, ils ne lésinèrent pas sur les stimulants fantastiques qu'ils avaient à leur disposition : tous prirent des noix de l'écureuil, pour accélérer leurs réflexes et améliorer leur adresse, de même qu'une bonne infusion de bonneherbe pour toute l'équipe : leur moral serait au plus haut, et vu ce qu'ils venaient de voir ils en auraient bien besoin pour résister à l'influence du chef des armées de Dol Guldur et de ses sinistres sortilèges. Taurgil prit certaines babioles magiques de Dwimfa et d'Isilmë pour renforcer sa magie des soins. Enfin, toutes les herbes augmentant la résistance des yeux à l'aveuglement furent utilisées : trois pour la féline Femme des Bois, le rôdeur Dúnadan et le maître-assassin aux cheveux blancs, qui allaient faire face directement à Khamûl ; et la dernière à Rob, dont les perceptions magiques leur assureraient de garder un peu d'avance sur leurs adversaires.

Le camp fut enfin en vue, disposé au bord d'une mer gelée et recouverte de neige, si bien qu'il était impossible de connaître avec précision le trait de côte exact. Certains aventuriers se demandèrent s'il ne serait pas possible de faire fondre la neige et la glace sous les pas du spectre qu'ils allaient affronter, pour le précipiter dans les flots qu'il semblait abhorrer. Mais il paraissait peu probable que Khamûl n'ait pas disposé son camp de manière à éviter une telle faiblesse dans son plan. Le vent était de plus en plus fort, sans neige, mais il allait rendre le travail des archers presque impossible. D'une certaine manière cela servait les intérêts du groupe qui n'aurait pas à subir des volées de flèches de la tribu adverse. Mais leurs propres archers comme Drilun, Rob et Isilmë, ne pourraient sans doute pas faire grand-chose avec leurs arcs.

Le camp adverse était disposé de manière concentrique : en son centre, un fossé dans lequel de nombreux prisonniers hurlaient leur peur, leur chagrin et leur désespoir, tandis qu'autour de la fosse de grands feux illuminaient des scènes de torture sur des femmes et des enfants. Les cris de douleur et râles d'agonie se mêlaient aux hurlements qui montaient dans le ciel, auxquels se mélangeaient aussi les hurlements des loups ou des ours qui servaient à "motiver" les prisonniers voire à achever certains d'entre eux, tout en montrant aux autres leur avenir proche. Autour de ce centre de torture, des murs de neige ou glace de quelques pas de large étaient disposés de manière concentrique, qui devaient abriter divers guerriers. Alors que le groupe d'aventuriers et sa tribu se rapprochaient, les guerriers adverses passaient d'un mur à l'autre pour se rapprocher d'eux. La Féline Femme des Bois aperçut des sentiers bien marqués dans la neige, leurs adversaires ne marchaient pas au hasard : pour l'essentiel, la neige qui séparait les murs était un vaste piège qui n'attendait que le pied d'un ennemi pour se refermer sur lui et le blesser. Les voies pour arriver au centre étaient limitées, et donc faciles à défendre. Si la lumière magique de Drilun ne marchait pas, ils auraient toutes les peines du monde à arriver au contact de Khamûl : ils seraient ralentis par les guerriers adverses, et la magie du spectre aurait tout le temps de les affaiblir avant même de pouvoir lui porter un coup.

6 - Magie, volonté et intimidation
Le maître-assassin, par l'intermédiaire du nain et du Dúnadan, meilleurs que lui en commandement, poussait ses guerriers à avancer le plus vite possible vers l'emplacement probable de leur terrible ennemi, tout en faisant comme si le défi l'amusait voire le stimulait. Tous pouvaient sentir la présence maléfique de Khamûl, même s'ils ne pouvaient l'apercevoir. Son pouvoir rayonnait et sa présence stimulait manifestement les guerriers sous ses ordres, tandis que ceux du groupe voyaient leur volonté vaciller. Les ours et les loups commandés par Geralt refusèrent d'avancer, ses intimidations faisant pâle figure en comparaison : même pour des guerriers habitués au viol, à la torture, la souffrance et la mort, le sentiment d'infériorité et de peur faisait son chemin dans leurs esprits, et les rodomontades de leur nouveau chef étaient complètement oubliées. Les guerriers commencèrent à passer ours et loups apeurés, l'estomac noué. Il ne faudrait pas grand-chose pour les mettre en fuite. Drilun avait saisi son bâton de lumière magique, Krisfuin, trouvé dans les trésors de Dol Guldur. Quel qu'ait été son créateur, quelque grand et puissant elfe du Premier Âge, il serait sans doute flatté d'apprendre - si cela était possible - que son bâton allait servir pour cela même pour lequel il avait été créé : combattre d'indicibles ténèbres nées des plus puissants maléfices de la Terre du Milieu.

Alors que l'archer-magicien dunéen se concentrait sur le sort de lumière qu'il allait faire sur son amie féline, la voix de Khamûl se fit entendre, provenant du centre du camp adverse mais impossible à situer précisément. Le sentiment d'horreur et de désespoir grandit encore au sein des aventuriers et des guerriers qui les entouraient, qui marquèrent le pas. Ou plutôt, ils s'arrêtèrent vite et s'apprêtèrent à fuir, mais une voix proche ne leur en laissa pas le temps : Mordin se mit à leur hurler après, à les traiter de tous les noms et à tâcher de réveiller en eux les fiers et cruels guerriers qu'ils étaient. Lui qui arrivait à faire peur aux trolls parfois avec son agressivité, il donna de la voix comme jamais. Peut-être n'avait-il pas le même charisme maléfique que le spectre venu de Dol Guldur, mais il ne manquait pas de volonté ou d'imagination, ou de bagout. Au bout du compte, les guerriers hésitèrent mais finirent par tenir bon. Aucun ne choisit de fuir, même si la peur leur nouait le ventre. Et les ours ou les loups avaient les oreilles aplaties sur leur crâne et la tête baissée... mais ils restèrent sur place.

Il fallait maintenant passer à la phase suivante de leur plan : manifestement les guerriers de la tribu venus avec eux n'allaient guère aider les aventuriers, et en face d'eux les autres guerriers contrôlés par Khamûl suivraient aveuglément les ordres de ce dernier. Il fallait se dépêcher de confronter le chef des armées de Dol Guldur de la manière la plus directe possible. Drilun acheva la préparation de son sort, qu'il lança enfin sur son amie et héritière de Tevildo. De sa forme féline émana alors une lumière aussi pure que celle du soleil, qui aveuglait et terrorisait les créatures ténébreuses. Alors que le combat avec les ennemis commençait à peine, les animaux et guerriers adverses furent éblouis par la blanche lumière et ils arrêtèrent le combat pour se protéger les yeux voire pour fuir. Peut-être certains resteraient-ils sur leur chemin, mais Vif n'en avait cure et elle comptait bien les balayer. Taurgil et Geralt étaient déjà prêts, montés sur le dos de la lionne, toujours couverte d'une illusion lui donnant l'apparence d'un loup géant et terrifiant.

Elle s'élança avec ses deux amis sur son dos : ses yeux étaient protégés de la lumière aveuglante réfléchie par la neige grâce à l'herbe avalée moins d'une heure auparavant, et par le cuir fendu disposé autour de ses yeux félins. Elle voyait donc parfaitement les chemins enneigés dépourvus de piège que les guerriers adverses avaient pris, et sa voie vers Khamûl lui semblait toute tracée. A l'inverse, les guerriers adverses aveuglés par la lumière titubaient parfois hors de ces chemins et poussaient des hurlements en tombant dans la neige piégée, comme transpercés par des couteaux cachés. La lionne enchantée, partie comme une flèche, dut néanmoins ralentir : elle allait trop vite pour ses amis, et en particulier le grand Dúnadan, qui ne pouvait tenir sur son dos à une telle allure, même avec l'aide du balafré aux cheveux blancs qui l'accompagnait, et qui avait du mal lui-même à tenir en équilibre.

Rob prévint ses amis d'un nouveau danger : la silhouette ailée d'Andalónil, repérée haut dans le ciel depuis un moment, chutait en piqué vers le centre du camp adverse, avant de corriger sa trajectoire pour foncer dans leur direction. En même temps, le hobbit sentait bien que le démon du froid préparait un sort, un de ceux auxquels ils avaient déjà eu affaire. Il l'annonça à ses amis, qui se préparèrent à recevoir une onde de choc magique en travers de leur chemin. Tandis qu'Isilmë prenait sa plus belle voix pour chanter une chanson à la gloire d'Elbereth, Rob tendit la corde de son arc et visa le démon qui s'approchait de ses amis. La flèche qu'il lança, déviée ou ralentie par le vent puissant qui lui faisait face, atteignit leur adversaire mais sans lui faire de mal : le trait rebondit sur sa peau démoniaque. Puis il lança son sort sur Vif et des deux compagnons. La puissance du sort bloqua net leur élan, brisa au passage quelques côtes à la lionne enchantée, et déséquilibra si bien Taurgil et Geralt qu'ils furent désarçonnés et eurent toutes les peines du monde à ne pas lâcher leur amie, finissant leur chute à ses côtés, les fesses dans la neige. Malgré cela, malgré sa blessure, la féline Femme des Bois resta sur ses quatre pattes et s'apprêta à repartir au plus vite.

Au même moment, le reste de l'équipe connaissait un autre revers. L'archer-magicien dunéen, afin d'amplifier sa magie, avait emprunté l'anneau elfique trouvé à la main de Gillowen et porté parfois par le hobbit, parfois par l'elfe. Alors que son amie féline s'élançait, il l'avait alors mis au doigt. Malheureusement pour lui, la magie de Khamûl eut un effet hélas en partie prévisible, mais pas moins douloureux pour lui : brusquement, sous l'effet de la sorcellerie émanant du spectre, l'anneau magique lui sectionna le doigt et tomba au sol, le privant de sa magie. Grâce à la noix de l'écureuil qu'il avait avalée, il put récupérer rapidement. Aidé par la magie des soins de la guerrière elfe, la blessure fut traitée à défaut d'être guérie, et le doigt et son anneau ramassés. Reprenant ses esprits, il put ce concentrer à nouveau sur ce qu'il avait prévu de faire : un sort destiné à amplifier encore la pure lumière qui émanait du corps de Vif.

7 - Magie noire contre magie blanche
Le démon ailé passa au-dessus du reste de l'équipe puis il commença à reprendre de l'altitude, tout en revenant au-dessus du centre du camp. Pendant ce temps, la féline Femme des Bois utilisait de nouvelles ressources pour limiter la casse qu'Andalónil lui avait causée : sans être mortelle, la blessure infligée était sérieuse et risquait de s'aggraver. Mais la "paysanne" au mystérieux passé - elle ne savait toujours pas qui étaient ses parents naturels - avait pris ses précautions en prévision d'un tel événement : cela faisait longtemps qu'elle avait fait confectionner une bourse attachée à son cou qui lui permettait d'avaler certaines herbes médicinales sans l'aide de personne. Ce n'était pas la première fois qu'elle l'utilisait, mais cette fois-ci elle avait prévu quelque chose de costaud : un don-de-vipère, une glande à venin très rare qui, une fois avalée, permettait de guérir n'importe quelle blessure... avec un peu de repos.

Le groupe en avait déjà disposé de plusieurs par le passé, et le hobbit n'avait dû sa survie, à Dol Guldur, que grâce à ce remède miracle. La lionne n'avait guère le temps de se reposer, mais à tout le moins, le remède allait rapidement stabiliser sa blessure et l'empêcher de s'aggraver. Elle l'avala donc sans état d'âme. Quant à la douleur importante causée par la blessure, sa formidable endurance lui permit d'en ignorer une partie. Elle ferait avec le reste, car il ne fallait pas perdre de temps : ses amis reprirent position sur son dos, et elle fut repartie, balayant sans mal les guerriers aveuglés trouvés sur son chemin. Leur objectif restait Khamûl, qui n'allait pas tarder à se manifester et qu'elle comptait bien confronter avec l'aide de ses amis au plus vite.

L'attaque ensorcelée du chef des armées de Dol Guldur ne tarda pas, en effet. Sa voix s'éleva bientôt du centre du camp où il était retranché, porteuse d'une indicible terreur, de promesses des plus grandes souffrances, et d'une sinistre sorcellerie visant à faire perdre tout espoir à la petite rôdeuse venue de la Forêt Sombre et devenue un grand félin enchanté. Peut-être leur ennemi était-il affecté par la lumière magique et le chant d'Isilmë, et pourtant... Jamais elle n'avait fait face à une sorcellerie aussi puissante, et elle y aurait certainement succombé si ses amis n'avaient pas déjà prévu et préparé une parade : Taurgil était en effet concentré sur sa magie des soins dont il enveloppa le corps de son amie rôdeuse, la protégeant en partie des méfaits de la sorcellerie. Cela, plus les stimulants comme la bonneherbe, plus les protections magiques fournies par les elfes ou Drilun, ajoutés à sa formidable volonté, lui permirent de résister au ténébreux désespoir porté par la sorcellerie de leur adversaire. Elle continua donc sans faiblir.

Elle se rapprochait du centre où Khamûl devait se trouver, comme ses perceptions le criaient, de même que les cris de Rob derrière eux qui tentait de les guider à l'aide de ses propres perceptions. Pour éviter de mauvaises surprises, elle choisit de prendre un nouvelle voie, celle des airs : elle ne passa plus entre les murs de neige qui parsemaient sa route, craignant ce qui pouvait s'y cacher derrière, mais au contraire bondit au sommet de l'une de ces épaisses protections, tant pour éviter certaines attaques que pour mieux y voir et repérer leur ennemi. Ses amis s'accrochèrent à son dos tant pour ne pas voler en l'air que pour ne pas la gêner. Ils étaient bons, ils en avaient même l'habitude, et tout se passa bien. Les sens très affûtés de la lionne enchantée lui permirent également de percevoir que, près du centre, les murs de neige tassée ou de glace étaient en partie creusés en direction du centre du camp, permettant d'abriter un ennemi. Certains étaient des guerriers avec des lances ou harpons, qui tentèrent de l'embrocher avec leur arme, mais ils étaient bien trop gênés par la lumière magique qui émanait d'elle. Mais l'un d'eux n'était autre que Khamûl, qui sortit enfin de sa cachette.

Il était armé d'une épée noire et d'une dague sinistre, tout aussi noire et chargée d'une sinistre sorcellerie que la lionne choisir d'éviter. En revanche, même à distance, il était toujours aussi redoutable. Une nouvelle vague de haine ténébreuse émana de lui, mais cette fois-ci elle ne toucha pas la lionne mais Geralt, qui lui n'était pas protégé par la magie du Dúnadan. Malgré ses babioles magiques le protégeant, malgré la bonneherbe et toute sa volonté, il accusa le coup, sonné par un désespoir immense qui lui disait de laisser tout tomber et mourir... Taurgil aussi fit l'objet de la même sorcellerie mais il était mieux protégé et il put résister. Et puis enfin, le nouveau sort que Drilun préparait depuis un moment fut lancé, un mot de pouvoir pour amplifier la magie déjà présente sur le corps de la féline Femme des Bois. De soleil elle devint une nova, et brusquement le camp entier fut comme plongé dans l'intérieur d'une étoile.

8 - Victoire de la lumière et prix à payer
Les aventuriers avaient eu beau s'y préparer, l'intensité de la lumière en surprit plus d'un. Ceux dont les yeux étaient protégés par la plante du Grand Nord (et le reste) subirent le choc sans trop de mal, en particulier la lionne enchantée, dont les yeux félins s'adaptaient très rapidement à la lumière. Geralt et Taurgil purent eux aussi ouvrir les yeux après un moment et continuer le combat. Drilun et Mordin, dont les yeux étaient peut-être moins sensibles que ceux de leurs compagnons, supportèrent l'intensité lumineuse eux aussi sans problème. Cela fut plus difficile pour Rob, mais lui aussi s'en tira sans mal. Dwimfa, par contre, malgré sa préparation et ses protections, fut aveuglé plus durablement : ses yeux pleuraient et il voyait un peu flou, mais il avait connu cela à ses débuts dans le Grand Nord, il savait qu'il s'en remettrait. On ne pouvait en dire autant d'Isilmë, dont la vue se résuma bientôt à un grand vide d'un blanc éclatant virant lentement vers le rouge et le noir : ses yeux n'avaient pas supporté du tout l'éclat de la lumière magique sur la neige alentour, même à la distance d'une portée de flèche...

Quant aux guerriers ennemis, ceux qui s'étaient peu à peu habitués à la lumière éclatante autour de la lionne et qui se dirigeaient vers elle pour la combattre hurlèrent de plus belle devant cette nouvelle agression : la pureté de cette lumière leur donnait envie de se cacher au fond d'un trou profond, tant elle blessait les noirs sentiments en eux. Mais également, réfléchie par la neige tout autour d'eux, sans aucune autre protection que leurs fragiles paupières, elle transperça leurs orbites et les aveugla définitivement. Ou peut-être que certains auraient pu en guérir, mais ils n'auraient pas vraiment le temps d'attendre un tel événement, et ils devaient le sentir. Comme ils l'avaient prévu, les aventuriers étaient plus que jamais seuls contre leur ennemi de Dol Guldur. Et cet ennemi, pour la première fois, les fuyait : la lumière était trop pour lui, trop intense, elle le privait de ses moyens et il ne pouvait plus combattre.

Enfin, il n'était pas tout à fait seul : il lui restait un allié, comme Rob le cria à ses amis : très haut dans le ciel, ce qui l'avait peut-être protégé, Andalónil faisait une nouvelle attaque en piqué vers les trois amis. D'après le hobbit, le démon préparait le même sort qu'auparavant. Avec ses deux compagnons, la féline Femme des Bois était en train de se précipiter vers Khamûl qui fuyait non loin, mais du coup elle s'abrita derrière un mur de neige. Comme prévu, leur ennemi ailé redressa sa trajectoire pour arriver près d'eux et comme prévu, il lança son sort : mais contrairement à l'autre fois, il ne la visait pas en particulier. Son sort balaya un large espace, brisant le mur de glace et repoussant les trois aventuriers mais sans grand mal. Par contre, le spectre était aussi dans le rayon d'action du sort et il se retrouva par terre, complètement déséquilibré. Puis le démon repartit dans le ciel pour ne plus revenir.

Andalónil avait-il fait cela en raison de son aveuglement, ou plutôt, comme le pensait la lionne enchantée, pour leur donner un petit coup de pouce tout en sauvant les apparences auprès de Dol Guldur ? En tout cas Vif le remercia d'un grognement pour son "aide" et elle se précipita sur la forme noire qui gisait encore à terre. Elle lui sauta littéralement dessus, toutes griffes dehors, avec ses amis sur le dos. L'impact brisa l'armure sous le manteau noir qui cachait les formes de Khamûl, quand un cri - non de haine mais plutôt de souffrance cette fois-ci - jaillit de la forme noire pour voler dans les airs en direction du sud. Vif et ses amis eurent beau chercher, ils ne trouvèrent rien à l'intérieur du manteau ou de l'armure brisée de cuir de dragon : le spectre avait complètement disparu, et Rob confirma qu'il ne sentait aucunement sa présence ou ses sortilèges à proximité. Il avait été vaincu.

Les guerriers de la Horde des Traîneaux, aveuglés, s'étaient tus un moment devant le cri. Ils crièrent encore plus fort après en cherchant à fuir et en tombant dans les pièges préparés aux alentours. Plus tard, les aventuriers découvrirent que ces pièges consistaient en fait en de nombreuses aiguilles tranchantes de glace dure, probablement réalisées par le démon du froid, disposées dans le sol et recouvertes de neige. Tandis que le Dúnadan se précipitait pour essayer de sauver le maximum de prisonniers lossoth dont certains, sous la torture, étaient à l'agonie, maître-assassin et lionne enchantée se mirent à exécuter froidement les guerriers ennemis aveuglés. C'était de toute manière leur rendre service car, aveuglés, ils ne pouvaient survivre dans le Grand Nord. Des centaines de cadavres rougirent bientôt la neige des environs, y compris ceux de nombreux loups blancs et ours polaires de la Horde des Traîneaux.

C'était une victoire, sans nulle doute, mais elle était plutôt amère : ce charnier comprenait aussi peut-être une centaine d'Hommes des Glaces - essentiellement des femmes et des enfants - qui avaient péri sous d'indicibles tortures avant leur arrivée, ou qui n'avaient pu être sauvés. Certains, trop handicapés par leurs tortionnaires, n'auraient de toute manière pas pu continuer à vivre au milieu de leurs semblables, ils auraient été une charge inacceptable pour eux et ils se seraient laissé mourir. Même les autres qui n'avaient aucune blessure ou au moins aucune blessure sérieuse, comment allaient-ils faire pour passer la mauvaise saison ? Les cadavres des ours polaires étaient une source bienvenue de nourriture, qui pourrait peut-être compenser la perte de leurs provisions. Mais ils n'avaient pas perdu que cela, mais également toutes leurs possessions sans lesquelles ils auraient du mal à vivre dans le Grand Nord, à moins de trouver l'équivalent dans les affaires laissées par les guerriers qui les avaient attaqués.

Et ils avaient tous perdu la vue, plus ou moins durablement, sans parler de leur volonté brisée par ce qu'ils avaient vécu, par la mort des nombreux proches auxquels ils avaient assisté. Pourraient-ils être guéris tant dans leur corps que dans leur âme, sauraient-ils survivre tant à la rigueur du Grand Nord qu'à cette terrible expérience ? Même les aventuriers rompus aux scènes de carnage et de souffrance comme Geralt se sentaient malades de tant de sang et d'horreur. Et Isilmë recouvrirait-elle la vue elle aussi ? Ses amis avaient confiance dans les mains de guérisseur du grand Dúnadan. Mais sa magie nécessitait l'utilisation d'athelas, dont sa réserve était limitée : restaurer la vue de l'elfe signifiait ne pas le faire pour un Losson aveuglé, ce qui signifiait le condamner à mort.

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Niemal
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Grand Nord - 21e partie : soins, aide et voyage

Message non lupar Niemal » 18 octobre 2018, 16:07

1 - Tâche insurmontable ?
Le groupe était donc plus ou moins partagé en deux : d'un côté, il y avait ceux qui faisaient davantage de cadavres, de l'autre ceux qui essayaient d'éviter qu'il y en ait plus. Geralt et Vif mirent beaucoup d'énergie à achever les guerriers des hordes des traîneaux, mais aussi les ours polaires esclaves des hordes, voire loups blancs ou chiens aveugles. Ils furent parfois aidés par d'autres, mais pour la plupart les autres aventuriers essayèrent en premier de sauver le maximum de Lossoth blessés. Et éviter qu'il y en ait d'autres, car le camp était traître, toujours plein de pièges, qu'il fallait désamorcer. De ceux-là, Taurgil venait en premier, secondé par Isilmë qui pouvait tout de même faire des soins avec l'aide de Rob qui pouvait lui servir d'yeux.

La tâche était immense pour les uns comme pour les autres : plus de cinq cents ennemis, humains ou leurs animaux, passèrent de vie à trépas, avec ou sans l'aide des principaux guerriers du groupe. Les corps déjà morts furent mis de côté, les blessés - inconscients ou non - furent achevés, les aveugles furent exécutés. Chaque fois que possible sans faire souffrir, ce qui n'était pas une mince affaire en ce qui concernait par exemple les ours polaires fous de douleur ou de peur, qui tentaient de détruire tout ce qui pouvait leur tomber sous les griffes ou les dents. Quant aux Lossoth, leur nombre dépassait les trois cents, dont un tiers de cadavres mutilés, plus certains qu'il était illusoire de vouloir sauver, et beaucoup qui n'avaient de toute manière plus goût à vivre. Sans parler de ceux qui avaient la volonté mais dont la survie future poserait problème.

Mais le groupe n'en était pas là. Car en plus des exécutions ou des soins, il y avait autre chose qui pouvait rapidement envoyer quelqu'un dans les cavernes de Mandos : le froid. Même si le vent s'était maintenant calmé après la mort de Khamûl ou le départ d'Andalónil, le froid restait mordant comme presque nulle part ailleurs que dans le Grand Nord. Et certains Lossoth n'étaient pas forcément très bien équipés, ou n'avaient pas mangé depuis longtemps. Il fallait donc penser à abriter tous ceux qui pouvaient l'être pour s'assurer qu'ils survivent, et les nourrir. Encore de nouvelles tâches à effectuer, et sans trop tarder car les divers feux qui avaient été allumés - fantastique gaspillage pour les Hommes des Neiges présents - n'allaient pas durer éternellement.

Et tout cela n'était que la partie physique du problème. Mais ici, dans le Grand Nord, et particulièrement pour les Lossoth, les corps ne fonctionnaient bien que si les têtes allaient bien aussi. Les Lossoth, pour survivre, devaient se sentir en harmonie avec le monde autour d'eux, sans source de corruption ou d'infection par des forces maléfiques. Vu ce qui venait de se passer, les cadavres partout présents, les cris de douleur ou autre souffrance des survivants, les restes presque tangibles de la sorcellerie qui avait été effectuée... D'une manière ou d'une autre, les aventuriers devaient faire en sorte de rétablir l'harmonie du lieu, ou déplacer les survivants jusqu'à un ou des autres lieux plus en conformité avec leur philosophie. Vaste programme !

D'autant que les conséquences seraient rapides : si les Lossoth présents se sentaient coupés de l'harmonie du monde dans lequel ils avaient été habitués à vivre, leur désir de vivre s'éteindrait vite, vu le peu de réserves qu'ils avaient après les épreuves qu'ils avaient subies. Bref, Taurgil et ses amis se rendirent assez vite compte qu'ils n'avaient pas encore fini de lutter contre le spectre venu de Dol Guldur et qu'ils avaient affronté : le poison qu'il avait répandu dans les environs devait être stoppé et soigné, sans quoi il y aurait encore davantage de morts, et le désespoir pouvait continuer à se répandre dans les cœurs bien au-delà de là où il était intervenu. Ainsi il serait d'une certaine manière victorieux, même après avoir été physiquement défait...

2 - Soins physiques et mentaux
Les ressources du groupe étant limitées, tant en temps qu'en soins physiques ou magiques, les Lossoth les plus gravement blessés, ceux dont la survie à terme était difficilement envisageable dans le Grand Nord, ne furent pas soignés. C'était le cas de ceux ayant perdu plusieurs membres ou organes, ou dont les blessures étaient trop nombreuses et graves pour espérer les voir guérir même avec de la magie. Ceux-là ne furent pas abandonnés, mais accompagnés dans la mort, avec l'accord et l'aide d'autres survivants de leur communauté : ceux qui étaient conscients furent endormis, et le froid se chargea ensuite de les faire basculer dans les cavernes de Mandos, comme pour ceux qui étaient inconscients et qui ne se réveilleraient jamais plus.

Ce qui laissait autour de deux cents personnes, dont les trois quarts avaient besoin de soins divers, et dont environ la moitié étaient complètement aveugles. A l'exception de la cécité, tous, aux dires de Taurgil, pouvaient retrouver une vie normale si leur corps était convenablement soigné, tâche à laquelle il consacra toute son énergie, prodiguant soins physiques ou magiques autant qu'il le pouvait, sans relâche. Mordin accepta également de sacrifier les trousses de soins et autre équipement similaire qu'il avait apportés pour faire du troc. Plutôt que d'admettre une certaine générosité, il prétendit que de toute manière cela pesait trop lourd pour un gain potentiel minime. Isilmë, pour sa part, se consacra aux aveugles, en commençant par elle-même : avec l'aide de sa magie elle tenta de faire un diagnostic de sa cécité pour pouvoir répondre à cette simple question : pourrait-elle un jour recouvrer la vue ? Son examen intérieur, magique, lui apporta une quasi-certitude : elle était définitivement aveugle, son nerf optique avait été complètement grillé, il était mort et ne pouvait plus guérir. Peut-être une puissante magie pourrait-elle régénérer son corps, mais pour Taurgil, dont les mains de potentiel roi Dúnadan avaient de grands pouvoirs, il ne pensait pas en être capable.

Forte de son expérience, la belle elfe, aidée par le petit hobbit, passa en revue l'intégralité des Lossoth eux aussi atteints de cécité. Ceux dont la vision avait des problèmes mais qui n'étaient pas complètement aveugles, comme Dwimfa, furent soignés magiquement ou à l'aide de rares plantes disponibles. Quant aux autres Hommes des Neiges affectés, l'examen magique de la soigneuse elfe apporta les renseignements suivants : une petite partie n'étaient pas trop atteints et en fait ils recouvrèrent partiellement la vue au cours des heures qui suivirent. Une petite partie étaient définitivement aveugles comme elle. Enfin, la majorité des aveugles examinés risquaient de le rester ou au moins auraient-ils des séquelles plus ou moins graves.

L'information leur fut donnée, mais pas seulement : anticipant le coup au moral que cela risquait de porter à tous ces gens, les aventuriers qui s'occupaient des blessés et aveugles ajoutèrent que des solutions pourraient peut-être être trouvées et qu'il fallait continuer à espérer. Peut-être les esprits du Grand Nord auraient-ils des solutions à apporter ? Parmi les Lossoth présents, les sages ou nommeurs d'esprits, figures shamaniques et fréquents guides des peuplades locales, avaient tous été tués parmi les premiers. Mais divers membres du groupe d'aventuriers se faisaient fort d'aller chercher rapidement de l'aide : peut-être pourraient-ils apporter des soins différents ou faire un rituel pour demander de l'aide aux esprits et qu'ils puissent tous les guider. Aussi, malgré blessures, cécité, chagrin ou désespoir, les personnes affectées acceptèrent de mettre de côté leur choix personnel de continuer à vivre ou non, le temps que les bons esprits qui veillaient sur eux puissent être consultés.

D'autant que les nouvelles n'étaient pas toutes mauvaises : les hordes des traîneaux éliminées laissaient derrière elles quantité de matériel, et en particulier des tentes et autres abris en nombre largement suffisant pour abriter tous les Lossoth. Entre les réserves de nourriture de ces mêmes hordes et les animaux abattus en grand nombre, il y avait de quoi nourrir tout le monde pendant plusieurs mois de la mauvaise saison, sans avoir besoin de chasser ou pêcher. Un grand mal avait été vaincu et l'avenir ne pouvait être que meilleur. Et Isilmë, à défaut de pouvoir faire grand-chose d'autre que des soins, ne ménagea pas son temps à réconforter les gens avec de bonnes paroles, ou bien encore à chanter pour restaurer l'harmonie autour d'elle. Et elle fut bien aidée aussi par Rob dont le côté joyeux et inoffensif plaisait beaucoup aux Lossoth, sans parler de sa cuisine qui émerveillait les papilles de tous. Grâce à eux deux en particulier, le moral des Hommes des Neiges remonta en flèche, même s'il était loin de connaître des hauteurs fantastiques. Mais de toute manière la vie était rude dans le Grand Nord et les Lossoth avaient l'habitude des coups durs.

3 - Cadavres et harmonie
Pour permettre aux blessés de récupérer physiquement et moralement, il fallait leur proposer un cadre adapté à leur guérison. Un champ de bataille jonché de nombreux cadavres amis ou ennemis n'était pas franchement le genre de lieu correspondant à cette nécessité. Même s'il était facile de déplacer un peu ces mêmes blessés pour ne pas rester au cœur du charnier, ce dernier resterait visible à des miles à la ronde et aurait une influence bien au-delà, pour le peuple des Hommes des Neiges très attaché à une certaine notion d'harmonie. Il fallait donc nettoyer le lieu, à commencer par ses nombreux cadavres dont le nombre ne faisait que croître grâce aux efforts de certains. Si le corps des animaux était une source bienvenue de nourriture, que faire des cadavres des Lossoth assassinés, de ceux trop blessés que le froid était en train d'achever, et des centaines d'ennemis dont les corps étaient encore chauds, et encore loin d'être tous morts ?

Les aventuriers connaissaient bien à présent les us et coutumes des Hommes des Neiges, et de toute manière ils ne manquèrent pas de demander leur avis aux survivants et premiers concernés. Si certains aventuriers habitués à la vie du sud pensaient faire brûler les corps, ce qui permettait d'éviter maladies et autres problèmes liés à la lente pourriture des corps, ils se rendirent vite compte que cela n'était pas de mise ici : d'abord car les sources de combustible étaient très limitées, ensuite car cela aurait été un gâchis incroyable. Gâchis de combustible qui pouvait servir à réchauffer, à cuire, et aider à la vie locale, mais aussi gâchis d'un matériau qui pouvait profiter à la vie du Grand Nord. Ici, même les morts étaient utiles, ils participaient à la vie du Grand Nord : brûler leurs corps n'apporterait pas grand-chose à une terre où le sol était gelé et peu de choses pouvaient pousser. En revanche, les corps pouvaient nourrir d'autres animaux qui eux-mêmes entraient dans la chaîne de la vie dont les gens du Grand Nord faisaient partie.

Autrement dit, il fallait disposer les corps de manière à ce qu'ils soient disponibles aux prédateurs et charognards de tout poil - ou autre : loups et ours se régaleraient des corps, ainsi que bien d'autres animaux terrestres, mais les animaux marins également pouvaient profiter d'une pareille aubaine. Il fallait donc pouvoir laisser les cadavres au milieu naturel, marin ou terrestre, en les dispersant le plus possible pour qu'ils profitent au plus grand nombre. D'autant que les laisser concentrés au même endroit ralentirait leur "recyclage", et une partie des cadavres resteraient ensevelis sous la neige et la glace pour ressortir à la fonte des neiges, en été, avec son lot de possibles problèmes sanitaires ou de mauvais souvenirs pour ceux qui tomberaient dessus. Restait à disperser plus de six cents cadavres humains, sachant qu'en plus la mer était couverte d'une couche de glace et de neige déjà bien épaisse...

Les Lossoth des environs faisaient partie d'une culture qu'ils appelaient dans leur langue les Jäämiehet, les "Hommes des Glaces". Ils vivaient plus au nord que les Lossoth plus communs, les Lumimiehet ("Hommes des Neiges"). Ils vivaient le plus souvent sur les côtes et se nourrissaient beaucoup des animaux marins. Pour eux, lorsqu'un corps devait être disposé, ils l'enveloppaient - nu - dans des peaux de phoque, l'emmenaient en bateau au large et le faisaient couler au fond, lesté de pierres, tout en chantant afin d'aider l'esprit du mort à retrouver l'harmonie dans le monde des esprits. Lorsque c'était l'hiver, le corps était souvent recouvert de neige et de glace pour former un tombeau qui le conserverait pendant la mauvaise saison, jusqu'à la fonte des glaces où il pourrait être rendu à la nature de la bonne manière.

Là il y avait trop de corps, attendre n'était pas une option, les survivants ne reviendraient pas s'occuper de tous ces cadavres et ne voudraient pas les voir ressurgir à l'improviste en été. En revanche il était possible de les emmener plus au large, sur la mer couverte de glace, et de casser ou faire fondre cette dernière afin d'y pratiquer diverses ouvertures où il serait possible de rendre les corps à la mer. Cela nécessiterait du temps, mais les Hommes des Glaces survivants et pas trop blessés pouvaient s'occuper de cela, éventuellement aidés par des membres du groupe d'aventuriers. De toute manière ils étaient partis pour rester quelques jours ici, le temps de régler tous les problèmes qui se posaient. Et la nourriture ne manquait pas, et le ciel était à présent très clair. C'était donc un problème dont Taurgil et ses amis n'auraient pas trop à se préoccuper.

Restaient les centaines de guerriers des hordes des traîneaux que Vif et Geralt n'avaient pas encore fini de faire passer tous de vie à trépas. Ceux-là étaient trop nombreux pour être remis à la mer, les laisser aux loups blancs et autres prédateurs et charognards des environs était la meilleure solution. Restait à disperser tous ces cadavres, les emmener assez loin pour qu'ils puissent être repérés par un maximum de bêtes et être assimilés au plus vite par la chaîne alimentaire locale avant qu'ils soient ensevelis. Il n'y avait qu'un seul moyen pour cela : utiliser des traîneaux pour aller disperser toutes ces dépouilles vite et loin. Les traîneaux ne manquaient pas, par contre les chiens ou loups habitués à les tirer étaient morts ou s'étaient enfuis, pour la majeure partie. Il faudrait donc d'abord les retrouver, ce qui permettrait aux aventuriers, aidés par divers Hommes des glaces, de régler ce problème de cadavres dans les jours à venir.

4 - Aide et entraide
Bientôt le plus urgent fut fait, à savoir s'occuper des ennemis ou des survivants. Ces derniers étaient soignés, nourris, réconfortés - autant que faire se pouvait - et abrités sur place, tandis que les menaces actives (vivantes) ou passives (pièges...) avaient été éliminées. Il fallut bien se reposer après cela, car le travail ne manquerait pas et tous, à de rares exceptions près, avaient besoin de récupérer. Après le repos, disposer des cadavres fut la priorité du "jour", sans parler des incontournables tâches quotidiennes comme soins constants et repas à préparer, ou aider les plus démunis (de vue, de mobilité) à vivre ou survivre. Le groupe d'aventuriers n'était pas seul, mais les Hommes des Glaces capables de les aider étaient en nombre réduit - peut-être une cinquantaine - et aucun d'eux n'avait de capacités spéciales comme de la magie.

Les moyens de transport étant essentiels, trouver des animaux capables de tirer les traîneaux fut traité en priorité. Les rennes domestiques avaient tous été tués, et les chiens de traîneau ou loups domestiques avaient été presque tous tués ou s'étaient enfuis, certains à l'aveuglette. Qu'à cela ne tienne, Vif se chargea d'en ramener un grand nombre : elle savait que les canidés en général ne supportaient pas son odeur, et elle-même pouvait se déplacer facilement dans l'environnement du Grand Nord grâce à son puissant corps félin. Elle alla donc retrouver des groupes de chiens assez nombreux pour ne pas être trop effrayés par sa présence, et qui donc voulurent s'attaquer à elle. Elle put ainsi facilement les ramener vers le camp où les Lossoth ou autres aventuriers purent les réunir et les atteler aux traîneaux. Même ceux qui étaient aveugles pouvaient servir, car tous les chiens n'avaient pas besoin de bien voir pour tirer un traîneau : les deux de devant, s'ils y voyaient, pouvaient suffire, d'autant que le conducteur de traîneau était là pour donner la direction.

Aventuriers et survivants valides s'entraidèrent donc pour disposer les corps. Les Hommes des Glaces se concentrèrent en priorité sur les cadavres des leurs tandis que les aventuriers entassèrent les cadavres des guerriers ennemis sur des traîneaux, pour ensuite les emmener au loin. Ce qui leur prendraient du temps, vu le grand nombre de cadavres et le vaste territoire sur lequel ils allaient être dispersés. Et puis ils ne connaissaient pas grand-chose à l'art de la conduite de traîneau, même si certains n'hésitèrent pas à apprendre, aidés par les autochtones. L'équivalent d'une journée y fut consacré et elle ne suffit pas complètement, mais les choses avancèrent tout de même. Chacun trouva à être utile, selon ses capacités et ses goûts. Ainsi Geralt préféra-t-il conduire un traîneau et faire tomber les cadavres qu'il transportait plus loin, plutôt que de transporter les corps durcis par le gel sur les traîneaux à disposition, comme Mordin.

Femme et Homme des Bois ne participèrent pas à cette tâche : après son aide pour le rassemblement des chiens valides, Vif choisit de partir quérir l'aide d'autres autochtones, et en particulier de ceux capables d'interroger le monde des esprits voire de faire des rituels de soins et purification, éventuellement magiques. Elle avait tout de même besoin d'un interprète, aussi prit-elle sur son dos son ami Dwimfa, qui était à présent peut-être plus Losson qu'Homme des Bois. Et qui pouvait parler bien mieux qu'elle et rassurer leurs futurs interlocuteurs, d'autant qu'elle pensait qu'il devait être un peu connu dans les environs. En tout cas il saurait convaincre bien mieux qu'elle sur la nécessité d'aider les survivants de l'hécatombe perpétuée par Khamûl et ses sbires. Les aventuriers avaient déjà prévenus les clans et tribus plus au sud de fuir, et depuis un moment, donc la lionne enchantée préféra-t-elle partir vers le nord.

Il fallut tout de même de nombreuses heures avant de trouver de nouvelles tribus d'Hommes des Glaces : les plus proches du lieu du combat avaient été capturées et anéanties, et les autres plus éloignées avaient fui plus loin. Néanmoins, les deux amis parvinrent-ils enfin à trouver des interlocuteurs. Une fois dépassés les problèmes du premier contact, les Lossoth (et leurs chiens !) n'étant pas habitués à côtoyer un grand félin tel que Vif, Dwimfa put donner des nouvelles et plaider la cause des survivants, et réclamer l'aide des esprits afin d'aider les blessés à guérir et faire leur choix de vie ou de mort. En tant qu'habitant lui-même du Grand Nord, il sut se comporter comme ses interlocuteurs et leur faire sentir les besoins et opportunités présents : si les survivants seraient une charge dans un premier temps, en attendant leur guérison complète, en revanche le matériel et surtout les tonnes de nourriture disponibles compenseraient largement ce désagrément.

Favorablement touchés par cette requête, les shamans rencontrés prirent tout de même le temps d'interroger les esprits au cours de la prochaine période de repos. Il en ressortit des signes positifs, aussi un convoi de traîneaux, qui serait complété plus tard par d'autres traîneaux venus d'autres clans et tribus, se prépara-t-il à faire le voyage vers le sud. C'est ainsi que, au cours du deuxième "jour" après celui du combat contre Khamûl, les survivants virent-ils arriver ces nouveaux venus pour les aider. Sages et nommeurs d'esprit feraient leur possible pour les soigner davantage et les aider à faire le bon choix : se laisser mourir ou continuer à vivre, en établissant une nouvelle tribu composée de divers survivants, ou intégrer une autre tribu disposée à les aider à guérir et s'intégrer au groupe.

5 - Consultation des esprits
Les nouveaux arrivants furent bien accueillis et se mirent très vite au travail. Les soins prodigués par Taurgil et Isilmë, voire d'autres, étaient déjà remarquables et ne purent être beaucoup améliorés. En revanche, les soins constants à donner à tant de blessés, le réconfort donné par des personnes de la même culture, tout cela joua favorablement. Et lorsque le bilan fut fait, les shamans venus avec Vif et Dwimfa commencèrent à préparer un grand rituel afin de purifier le site, déjà bien préparé, mais aussi consulter les esprits de manière à permettre à chacun de faire les bons choix. Et même si tous ne choisirent pas de participer, plusieurs aventuriers voulurent bien tenter l'expérience afin de poser diverses questions qui les taraudaient aux esprits du Grand Nord.

Pour l'occasion, des grandes tentes avaient été dressées, très proches les unes des autres et communiquant facilement entre elles, afin que tous puissent être présents et se sentir entourés. Ainsi tous les Lossoth et aventuriers motivés purent-ils suivre les préparatifs et le déroulement du rituel. Il y eut ainsi de nombreux chants pour appeler les esprits, de nombreux récits pour laisser partir la souffrance, des cris et pleurs et de nouveaux chants... Et puis au bout d'un moment, certaines herbes furent brûlées dans des feux, dont certaines fournies par les aventuriers eux-mêmes, qui les avaient proposées aux Lossoth. Et ainsi, petit à petit, les personnes présentes entrèrent dans le monde des songes et à travers lui celui des esprits. Les aventuriers rêvèrent-ils ou communiquèrent-ils vraiment avec les esprits des lieux ? En tout cas ils vécurent quelque chose, parfois pas toujours facile à interpréter.

En général, les aventuriers se retrouvaient dans un environnement familier ou à tout le moins associé à des éléments positifs, où ils gardaient de bons souvenirs. A cela s'ajoutait la présence d'êtres ou de présences manifestement amies. Isilmë, par exemple, s'était retrouvée dans un cadre qui lui rappelait Fondcombe et la présence d'autres elfes. Elle s'était concentrée surtout sur la manière de combattre Tevildo. Dans son songe, elle vit venir au-dessus d'elle un nuage très noir, mais, bien que cachée au premier abord, émanait en son centre une petite lueur blanche... L'environnement vécu par Mordin, par contre, était plutôt souterrain et rempli de filons de minerais précieux et autres richesses minérales, et habité par de nombreux nains semblables aux plus grands seigneurs de l'histoire des siens, comme par exemple Durin.

Geralt, pour sa part, rêva de lits douillets et tièdes, de quantité d'oreillers, et de siestes infinies sans personne pour venir le déranger. Lui était préoccupé par les dommages collatéraux que le groupe causait aux Lossoth, et il aurait bien voulu savoir comment les soigner ou les éviter. A l'une de ces questions il vit un enfant tomber à l'eau et commencer à se noyer, puis finir par se transformer en poisson pour se trouver bien dans son nouvel élément. Une autre vision qu'il fit comportait tout d'abord l'éloignement des esprits qui volaient autour de lui, mais l'un d'eux finit par revenir pour s'enfoncer dans le sol. A cet endroit jaillit alors un cercle de fleurs.

Aux questions que posa un aventurier sur la manière de lutter contre Tevildo, Durlach et Eloeklo, une étrange vision fut proposée. Elle commença par un cercle ou fossé dans lequel les trois entités étaient enfermées, occupées à se combattre toutes les trois. Puis la vision changea et cette fois-ci les trois entités étaient à l'extérieur du cercle, séparées, et elles ne pouvaient entrer à l'intérieur. Au milieu de cet espace, l'aventurier vit en songe Drilun en train de faire un rituel ou de consulter un grimoire...

A l'issue de la période de repos, les Lossoth survivants semblaient avoir retrouvé une certaine harmonie, une plus grande paix intérieure. En rêve ils avaient pu faire un choix et l'avenir leur semblait à présent plus serein. Même si cet avenir, pour des gens du sud, ne paraissait pas très joyeux : sur les deux cents survivants, une cinquantaine avaient choisi la mort, qui était pour eux la meilleure manière de retrouver l'harmonie et d'aider, bien qu'indirectement, à la survie de leur peuple. Ils ne seraient pas une charge, leur esprit pourrait sans doute davantage aider, et leur corps servirait dans la chaîne de la vie du Grand Nord, comme tout le monde de toute manière... Quant aux autres, y compris certains aveugles, ils bâtiraient une nouvelle tribu ou en intégreraient une nouvelle existant déjà, ils aideraient par leurs compétences et leur savoir et entameraient une nouvelle vie. Même si elle pouvait être courte : les quelques aveugles qui avaient choisi de rester ne le faisaient que le temps de pouvoir transmettre le savoir qu'ils estimaient utile aux autres, dans la mesure où ils savaient que la nourriture était abondante et qu'elle ne manquerait pas. Sans doute se laisseraient-ils mourir d'ici quelques mois, lorsque leur mission serait achevée...

6 - Départ vers Canadras
Au bout du compte, il semblait bien que les aventuriers n'étaient plus vraiment utiles. Les survivants étaient autonomes à présent, aidés par les nouveaux venus qui allaient prendre soin d'eux, sans parler d'autres Hommes des Glaces qui allaient probablement arriver lorsque ce serait possible. Il faut dire qu'un petit blizzard venu du nord soufflait vent et neige sur les environs et n'incitait pas au voyage. Il semblait bien que ce temps était naturel, d'après Rob qui ne distinguait aucune magie dans la neige et le vent. Malgré ces derniers, au grand dam de Geralt, le groupe ne souhaitait pas s'attarder plus que nécessaire, et il n'y avait plus rien qui le retenait. Tous avaient récupéré de leur fatigue physique ou nerveuse ou de leurs blessures, à l'exception d'Isilmë toujours et désespérément aveugle. Tevildo avait bien soufflé par l'intermédiaire de Vif qu'il avait une solution pour lui rendre la vue, mais la belle elfe ne tenait pas à conforter l'emprise que le Maia avait sur elle, ou du moins pas encore. Elle se passerait de vue, avec l'aide de ses amis, et elle verrait quand ça ne serait plus possible. Dwimfa en profita d'ailleurs pour récupérer son arc magique, bien meilleur que celui qu'il portait d'habitude.

Après des adieux brefs, le groupe partit en direction du nord et de l'est. L'objectif était d'aller voir le dragon Canadras, qui habitait une caverne à l'extrémité d'une péninsule rocheuse qui portait son nom. L'hiver serait bientôt là mais la mer qui les séparait de leur objectif était déjà passablement gelée et couverte de neige, donc facilement praticable. Bien sûr, le mauvais temps ne facilitait pas les choses, tant pour se repérer que pour avancer. Mais le groupe avait l'habitude de la magie du magicien dunéen : d'une part il pouvait diminuer l'intensité du mauvais temps, afin de leur permettre d'avancer avec moins de difficulté ; d'autres part ses divinations magiques lui permettaient de s'orienter, et, à l'aide d'une carte donnée par les elfes de Brumes Éternelles, de connaître à peu près leur position.

Ils furent donc tous partis, une fois le blizzard quelque peu atténué par la magie de l'archer-magicien. Une partie de leur équipement était disposé sur un traîneau dans lequel avaient également pris place Rob et Mordin, et que tirait Vif toujours sous sa forme de grand félin enchanté. Les autres venaient à ski, attachés les uns aux autres pour ne pas se perdre. En effet la nuit et le mauvais temps faisaient qu'ils ne voyaient pas même leur main s'ils tendaient le bras, pour ne rien dire de l'elfe. Et Vif n'avait pas d'autre repère pour la guider que la direction du vent, relativement régulière. Ainsi ils avancèrent sur la mer gelée et enneigée, suffisamment solide à présent pour ne pas avoir à craindre de tomber dans l'eau glacée.

Les trois premiers "jours", si l'on peut parler ainsi, furent occupés de manière similaire : la lionne enchantée tirait le traîneau, derrière lequel venaient ses amis. Après un long moment à marcher dans un monde gris-noir, le groupe s'arrêtait lorsque les estomacs venaient à crier famine. Au cours de la pause repas et repos, tous abrités comme ils le pouvaient de la neige et du vent, Drilun renouvelait son sort de maîtrise du temps et pouvait aussi faire une divination pour corriger leur trajectoire, même si c'était plutôt le soir qu'il le faisait. Ils repartaient ensuite pour une nouvelle lutte contre le vent du nord, jusqu'à ce que les plus fatigués commencent à crier grâce, tant leurs membres lourds leur semblaient douloureux. Un abri était fait voire plusieurs, un repas était pris, des sorts jetés pour rendre le sommeil plus profond et réparateur au besoin, ou pour estimer la position. Puis tous dormaient et quand tout le monde était réveillé le voyage pouvait reprendre.

A la fin du troisième cycle de voyage, qui devait s'apparenter à trois jours, le paysage restait plat et uniforme, ce qui surprit un peu certains aventuriers qui s'attendaient à arriver plus vite sur la côte ouest de Canadras. En revanche, il semblait bien que le vent faiblissait et que le temps changeait, ce qui leur permettrait de mieux se repérer si le ciel se dégageait assez. Comme pour exaucer leurs souhaits, ils se réveillèrent un peu plus tard sous un ciel parfaitement clair où les étoiles étaient bien visibles, sans parler de diverses lueurs étranges qui faisaient des vagues colorées et magnifiques dans le ciel. Et à une certaine distance à l'est, les plus perceptifs arrivaient à distinguer un relief qui correspondait aux côtes qu'ils recherchaient. Avec l'aide de la longue-vue ils purent affiner leur position qui n'était pas très éloignée de ce à quoi ils s'attendaient. Et bientôt ils furent prêts à repartir, sans plus être gênés par le mauvais temps.

7 - A la recherche du dragon
Auparavant, Taurgil et ses amis avaient discuté de l'emplacement exact de cette fameuse caverne où habitait le dragon Canadras. Certains la voyaient plutôt à l'extrémité nord de la péninsule, d'autres en différents endroits. Ils ne se rappelaient plus trop les détails de ce que leur avaient dit les elfes de Brumes Éternelles, ou peut-être n'avaient-ils pas donné l'emplacement exact. En tout cas, entre ce dont certains se souvenaient et ce qu'ils avaient pu grappiller dans les échanges avec les Lossoth ou Dwimfa lui-même, ils avaient choisi d'aller voir tout au nord. De toute manière, ils pensaient longer la côte ouest un bon moment et auraient tout le loisir de repérer l'entrée d'une quelconque grotte à flanc de falaise, et d'aller voir plus loin s'ils n'y trouvaient rien. Ils se mirent donc en route de manière à se rapprocher assez vite de la côte pour pouvoir ensuite la longer vers le nord en restant bien attentifs.

Faute de mauvais temps pour les ralentir, l'allure était bien meilleure que les trois jours précédents. Ils furent bientôt à faible distance de la côte, assez près pour pourvoir facilement repérer une entrée souterraine assez grande pour un dragon, mais pas trop non plus pour ne pas suivre un trait de côte tout sauf rectiligne, ce qui les ralentirait. Ils pouvaient à présent facilement se repérer grâce à la carte des elfes et leurs propres observations. Observations qui amenèrent Vif à repérer une lumière étrange plus au nord, au-delà de la péninsule qu'ils étaient en train de contourner. C'était une lumière différente des vagues colorées qui ondulaient dans le ciel : elle était très bas sur l'horizon, plein nord, et ne bougeait pas du tout.

Certains se rappelèrent les histoires concernant une cité des elfes des neiges (Lossidil) dont émanait en permanence une lumière située au sommet d'un pic. C'était sûrement cela : au nord de la péninsule il n'y avait aucune terre, mais en revanche la mer y était gelée en permanence, du moins à une faible distance de la côte qu'ils longeaient. La cité elfique était plus au nord, et par temps clair la lumière qui en émanait devait être visible depuis les terres les plus au nord. Mais elle rappelait quelque chose à la lionne enchantée, qui en parla au maître-assassin. Lui aussi avait fini par repérer la lumière, mais ce n'était pour lui qu'une lumière bizarre de plus dans le Grand Nord. Elle insista un peu néanmoins, si bien qu'il l'examina de plus près, avec l'aide de la longue-vue. Et il finit par se souvenir d'une lumière similaire, longtemps auparavant, quand ils avaient combattu un dragon et des armées d'Angmar dans le nord des Monts Brumeux. Ils y avaient trouvé un fragment d'une des lampes de lumière créées il y avait très longtemps par les Valar, avant les arbres de lumière, avant le soleil et la lune. Vif pensait bien qu'il s'agissait d'un autre fragment de la lampe du nord appelée Illuin...

En gardant à l'esprit ce nouvel élément - encore une nouvelle chose intéressante à aller voir dans le Grand Nord - ils se recentrèrent sur leur premier objectif, à savoir le dragon Canadras. Il serait bien temps d'aller voir la cité des Lossidil après avoir vu le dragon. Ils longèrent donc la côte encore et encore, jusqu'à commencer à contourner l'extrémité nord de la péninsule. A cet endroit-là, les terres émergées formaient une falaise assez haute au-dessus de la mer gelée et enneigée sur laquelle ils avançaient. Lorsque la lionne enchantée repéra enfin leur objectif : à flanc de falaise, un peu en-dessous du milieu, une large ouverture semblait assez grande pour laisser passer un dragon de bonne taille. Sous cette ouverture il était également possible de distinguer les restes d'un passage qui permettait autrefois aux elfes d'accéder à l'ouverture en marchant, et que le dragon avait détruit quand il s'était installé là.

Après avoir examiné de près l'ouverture, et n'avoir trouvé aucune trace du dragon à l'extérieur, tous se demandèrent comment aborder Canadras. Geralt annonça que de toute manière il devait être au courant de leur arrivée depuis un moment, et il n'hésita pas à le héler avec force, en espérant le voir sortir de sa tanière. Mais cela ne fut suivi d'aucune réaction, ni bruit ni mouvement venant de l'intérieur de la caverne. Comment savoir s'il était là ? Pendant leur voyage, Drilun avait essayé de faire des visions magiques pour en savoir plus sur le dragon, mais sans grand succès, ce qui l'avait amené à se demander s'il n'existait pas des protections magiques sur la caverne ou sur le dragon lui-même... En tout cas Canadras ne semblait pas daigner les rencontrer, s'il était bien chez lui. Fallait-il aller à sa rencontre, et comment ? Il était possible de grimper jusqu'à l'ouverture, mais à ce moment les aventuriers seraient encore davantage vulnérables et à sa merci. D'un autre côté, ils le seraient sans doute encore plus lorsqu'ils seraient chez lui, où il devait les attendre. Comment allaient-ils gérer cette rencontre ?


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