Terre du Milieu - Système J

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Niemal
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Grand Nord - 15e partie : spectre, baleine et dragons

Message non lupar Niemal » 09 avril 2018, 13:07

1 - Passé trouble et blessures présentes
Vif ne percevait plus aucune menace à proximité, mais le groupe ne manquait pas de pain sur la planche. Le corps de Gorovod fut fouillé et dépouillé de ses possessions : ses robes de cuir sombre étaient ainsi très légères mais d'une incroyable solidité. Il portait également une espèce de masse d'armes qui était aussi le symbole de son poste de Fhalaugash, le Grand Sorcier de Dol Guldur, une espèce de sceptre qui accroissait la magie ténébreuse de son possesseur. Sans parler d'une dague particulièrement affûtée et de divers autres objets non magiques. Malheureusement, aux perceptions enchantées du hobbit ou à l'analyse magique de l'archer-magicien, robes et masse étaient enveloppées d'une aura maléfique qui suggérait la corruption plus ou moins rapide de son porteur. Néanmoins Drilun ne put se résoudre à tenter de détruire la masse ou à l'abandonner dans les flots, et il la garda par-devers lui. Plus tard, Dwimfa, qui avait pu récupérer toutes ses flèches, hérita des robes noires du sorcier. Son passé d'aventurier lui avait permis de développer une certaine résistance à toute forme d'influence mentale.

Il fallut assez vite constituer un abri dans les débris de leur caverne écroulée, avec l'aide des barques utilisées par les orcs. Les anciennes barques des aventuriers, réduites en allumettes, servirent à faire un feu pour réchauffer le groupe et permettre une infusion d'athelas, dont Taurgil se servit pour traiter deux blessures : celle de Geralt, au corps brisé par la magie du démon du froid, et celle de la lionne enchantée, dont la patte avait été une nouvelle fois brûlée par le sang corrosif du dragon qu'elle avait abattu. Ce fut aussi l'occasion d'écouter l'Homme des Bois qu'ils étaient venus chercher parler davantage de lui, de ses expériences mais aussi de certains de ses objets. En effet, Dwimfa avait sur lui nombre de babioles enchantées, dont l'une d'elles était une arme redoutable dont ils avaient déjà pu juger de l'efficacité : Morang, ce qui signifie "Fer/Acier Noir" en sindarin, d'après la couleur de sa lame. On lui avait dit qu'elle était peut-être la petite sœur d'Anglachel et Anguirel, célèbres et mortelles épées fabriquées par l'Elfe Noir, Eöl, au cours du Premier Âge...

C'était une épée qui pouvait changer de taille au gré de la volonté de son porteur, et qui possédait une lame tellement tranchante qu'elle ignorait les armures hormis les plus solides ou magiques. En revanche, cette arme était littéralement assoiffée du sang et de la vie des victimes, et elle poussait son porteur à combattre tant qu'il ne restait personne de vivant à proximité. Heureusement, l'Homme des Bois, ayant longtemps été possédé par un démon - ses anciens amis et lui découvrirent sur le tard qu'il s'agissait d'Eloeklo - il avait pu développer une résistance spéciale contre l'influence d'êtres ou d'objets maléfiques tels que Morang. Lorsqu'il était parmi les Lossoth, privé de sa mémoire, Dwimfa n'aimait pas se servir de cette arme, même s'il arrivait à lui résister. A présent qu'il s'en rappelait toute l'origine et les risques associés, elle servirait davantage, même si ce ne serait jamais son arme de prédilection : il restait avant tout un archer et un franc-tireur, habitué aux embuscades et à tuer par surprise, pas à combattre en face à face...

L'Homme des Bois était aussi un Losson à présent, et il pressa le groupe de venir l'aider : Andalónil et Gorovod avaient tué et blessé de nombreuses personnes parmi les siens, et il savait que le groupe possédait en son sein de formidables guérisseurs. Il allait retourner dans l'iceberg du clan, l'Étoile du Nord, après un peu de repos. Il pressa donc les aventuriers de l'accompagner pour aider du mieux qu'ils pourraient. Bien sûr, Geralt n'était pas transportable pour l'instant, le temps que la magie des soins dont il avait bénéficié ne fasse pleinement effet. Mais à présent que les risques avaient été neutralisés, il était possible de scinder l'équipe en deux : une partie, dont Taurgil et Isilmë, pourraient accompagner Dwimfa, tandis que les autres resteraient pour veiller sur le maître-assassin et lui prodiguer des soins jusqu'à ce qu'il soit assez en forme pour reprendre la mer. Ce qui fut fait : Drilun et Vif restèrent avec le balafré aux cheveux blancs, tandis que les autres partirent avec l'Homme des Bois losson après une bonne nuit de repos.

En empruntant les barques laissées par les orcs, elles-mêmes prises à des Hommes des Glaces massacrés trois jours auparavant, ils arrivèrent à l'iceberg d'Aime le Poisson après une heure de voyage rapide et sans souci. Ils découvrirent un grand iceberg déjà pris par les glaces environnantes, et qui avait subi de nombreux dégâts internes, par le feu notamment. De très nombreuses personnes avaient péri, souvent les meilleurs chasseurs ou pêcheurs, et la moitié de ceux qui restaient étaient blessés, pour certains assez gravement. Rapidement, les aventuriers se mirent à la tâche, elfe et Dúnadan utilisant leurs magies pour aider les visaat du clan à sauver les plus atteints, y compris certains qui étaient jugés impossibles à soigner. Pendant ce temps-là, Dwimfa partait avec les siens chasser la baleine ou d'autres gibiers - de nombreux stocks de provisions avaient été détruits - tandis que Rob faisait preuve de ses talents de cuisinier pour remonter le moral des survivants, sans parler de se servir de sa bonne humeur et son aspect inoffensif pour calmer voire amuser ses hôtes et en particulier les enfants. Et Mordin faisait du mieux qu'il pouvait pour aider à la réparation de l'iceberg ou au nettoyage des dégâts matériels ou humains laissés derrière eux par les ennemis du groupe...

2 - Guérisons
Geralt souffrait de nombreuses fractures, aux côtes essentiellement, qui l'immobilisaient. La magie du Dúnadan héritier des rois du Rhudaur mettrait une journée entière à faire effet, et permettrait de réduire considérablement la gravité de la blessure, à défaut de la guérir totalement. Mais après cela, la magie de l'archère elfe prendrait le relais et devait accélérer la guérison naturelle de l'Eriadorien, et s'assurer que tout se passerait bien, renforçant les capacités du corps à surmonter d'éventuelles rechutes liées à l'état de faiblesse du blessé. Ainsi, en très peu de temps, le maître-assassin pourrait-il être sur pied alors qu'il lui aurait fallu au moins un mois avant de pouvoir se lever. Il était donc forcé de garder le lit, ce qui lui convenait parfaitement, même si le site n'était pas le meilleur pour sa convalescence.

Lui et ses deux amis reçurent la visite d'Isilmë plusieurs fois par la suite : à l'aide de la longue-vue et de ses capacités d'elfe, elle pouvait repérer l'iceberg où ils avaient combattu, depuis celui d'Aime le Poisson. Lorsque la guérison du maître-assassin fut bien avancée, elle put le rapatrier jusqu'à la demeure des Lossoth où il put achever tranquillement son rétablissement. Elle revint également pour Drilun et Vif, afin de les ramener eux aussi à bon port. En attendant, le premier s'occupait en faisant des flèches magiques capables d'abattre plus facilement leurs adversaires en recherchant leurs points faibles. Quant à la seconde, elle recommençait à avoir de l'appétit, n'ayant pas mangé depuis plusieurs jours. Elle brisa donc la glace pour accéder à l'eau, et appâta des poissons avec des morceaux d'orc. Poissons qui à leur tour finirent par attirer un phoque, qui découvrit un peu tard un nouveau prédateur qui aimait bien sa chair...

Sur l'Étoile du Nord, l'iceberg qui hébergeait le clan d'Aime le Poisson et Dwimfa et à présent les aventuriers, les deux soigneurs du groupe avaient passé une journée entière à utiliser leur magie pour sauver des vies et favoriser la guérison du plus grand nombre. Et ce, avec succès : les morts se comptèrent sur les doigts d'une main, alors qu'à leur arrivée une trentaine de Lossoth étaient dans un état plus que préoccupant, malgré les efforts des soigneurs lossoth, efforts limités vu l'ampleur de la tâche. D'autant que, selon la tradition du peuple du Grand Nord, les personnes les plus blessées et les moins susceptibles de guérir étaient les moins prioritaires. En effet, la source de soins et la nourriture étant limitées, pour la bonne survie du clan il ne fallait pas consacrer trop d'efforts aux cas les plus graves, car ils risquaient d'être un fardeau pour l'ensemble du clan. D'eux-mêmes, certains Lossoth blessés n'avaient pas voulu être soignés, s'estimant être potentiellement plus une charge ou une menace pour le groupe qu'autre chose. Il avait donc fallu les convaincre qu'ils pourraient vite retrouver la santé et que les problèmes de nourriture seraient résolus par ailleurs, avant même leur guérison.

Et c'est quelque chose que Dwimfa expliqua bien à ses nouveaux compagnons : le combat contre Gorovod et Andalónil, pour ne rien dire des orcs qui les accompagnaient ou du dragon resté à l'extérieur, avait mis en péril l'ensemble du clan vu la perte de nombreux stocks de vivres. Les clans proches ne pourraient aider, ou de façon très limitée, sans se mettre eux-mêmes en péril. Il fallait donc reconstituer ces stocks au plus vite, avant le début de la mauvaise saison, ce qui paraissait quasiment insurmontable au vu des pertes occasionnées. Aller chasser et pêcher était donc au moins voire plus important que de sauver les blessés. Nombre d'entre eux, s'ils avaient conscience d'être un fardeau pour le clan, préféreraient mettre fin à leurs jours plutôt que de risquer d'être en partie la cause d'une famine pour leurs proches en meilleure santé.

Les aventuriers valides - Geralt n'en faisait bien entendu pas partie - utilisèrent leur second jour parmi leurs hôtes pour reconstituer lesdites réserves de nourriture, faisant de leur mieux pour pêcher ou chasser et ramener le plus possible de viande pour passer la mauvaise saison. Vif en particulier, partie chasser à terre, ramena trois rennes à elle seule. Mais, malgré l'importance de leur chasse, les aventuriers se rendirent compte que cela ne représentait pas grand-chose lorsqu'il s'agissait de nourrir deux cents personnes, dont de nombreux blessés et enfants qui avaient davantage besoin de se nourrir. Peut-être que les stocks pourraient être reconstitués avec l'aide du groupe, mais il faudrait encore sans doute des semaines avant d'y arriver, délai que Taurgil et ses amis n'étaient pas prêts à consacrer...

A moins de rapporter un vraiment gros gibier, tel qu'une baleine de bonne taille. Le problème était que le clan manquait un peu de chasseurs, à présent. La chasse à la baleine était quelque chose de dangereux, en particulier avec les grosses. Les chasseurs valides étaient donc d'autant moins enclins à mettre leur vie en danger, sachant qu'ils étaient nécessaires à la survie du clan. Ils se limitaient donc à la chasse de quelques baleines parmi les plus petites, plus faciles à attaquer avec un nombre réduit de personnes. Et puis les glaces allaient bientôt finir de se former et cette chasse ne serait plus possible d'ici deux semaines au plus. Lorsque des aventuriers émirent l'idée d'aller chasser une baleine assez grosse, eux qui ne l'avaient jamais fait, Dwimfa leur expliqua que ce n'était pas forcément une idée très judicieuse. Néanmoins il accepta d'en parler à son clan et de creuser la chose. En effet, au-delà de la réalisation pratique, il fallait être en harmonie avec l'environnement, les baleines elles-mêmes, et les esprits qui veillaient sur le clan et le Grand Nord. Ce qui ne pouvait pas forcément être fait par n'importe qui ou dans n'importe quelles conditions.

3 - Épreuve initiatique
Les visaat du clan furent donc consultés, et, par leur intermédiaire, les esprits qui veillaient sur tout ce beau monde. Au final, les aventuriers reçurent un avis favorable pour une chasse à la baleine afin de sauver le clan de la famine. Mais cela ne pouvait pas se faire n'importe comment, et plusieurs conditions furent avancées :
- les participants devaient au préalable se soumettre à un rituel de purification spécial
- aucune arme maléfique, sous-entendu contraire à l'harmonie du Grand Nord, ne devait être employée
- un harpon spécialement enchanté devait servir pour la chasse, tel que celui qui avait été donné au groupe et remis à Dwimfa, qui savait le mieux s'en servir

Au final, toutes les conditions semblaient remplies ou à même d'être remplies : Dwimfa accompagnerait le groupe avec le harpon enchanté, les autres utiliseraient les armes sans malédiction ou corruption d'aucune sorte, et le rituel ne poserait aucune difficulté. Le groupe en avait déjà expérimenté un par le passé, et ce n'était pas pour eux un problème d'en subir un nouveau. Aussi les préparatifs furent-ils rapidement mis en place afin de réaliser ce fameux rituel, et tous les membres du groupe qui prendraient part à la chasse à la baleine furent bientôt réunis : Isilmë, Drilun, Dwimfa, Taurgil et Vif. Geralt ne tenait pas à participer, peut-être plus par flemme que pour laisser son corps finir de guérir. Pour Mordin, l'omniprésence de l'élément marin et sa difficulté à nager l'avaient fait décliner la proposition. Quant à Rob, les risques semblaient trop élevés pour sa petite personne, d'autant que les grosses baleines n'étaient pas très sensibles aux flèches vu l'épaisseur de leur cuir et de la couche de graisse sous-cutanée qui les isolait du froid...

Les cinq aventuriers furent donc bientôt réunis dans une pièce isolée où ils se prêtèrent de bonne grâce à un nouveau rituel comprenant quelques peintures et de nombreux chants. Ils parlaient tous à peu près suffisamment le labba pour pouvoir suivre le rituel et interagir avec la visaas qui conduisait la cérémonie, et tout se passa de manière très satisfaisante. Puis, vers la fin du rituel, une poudre blanche fut déposée dans un petit brasero au centre de la pièce, tandis que la Losson qui avait conduit leur rituel sortait du lieu et en fermait l'unique accès, tout en leur parlant d'une ultime épreuve à accomplir afin de recevoir la bénédiction des esprits du clan et de nombreux autres. Une étrange fumée se diffusa dans la pièce, bientôt inhalée par les cinq aventuriers dont la vision fut bientôt obscurcie. Lorsqu'ils purent à nouveau y voir, la pièce avait disparu : ils se trouvaient sur une banquise sans aucun autre signe à perte de vue, tous les cinq, équipés de leur matériel habituel. Ils y voyaient même si le ciel était gris, sans lune ni soleil, avec par endroit des espèces de vagues de couleur qui ondulaient çà et là. Enfin, des espèces de taches lumineuses étaient présentes dans le ciel, qui bougeaient parfois, comme de drôles d'oiseaux intelligents qui les observaient... Après avoir expérimenté un peu, Vif découvrit qu'elle pouvait apparaître sous sa forme humaine si elle le désirait, ou même rester sous sa forme animale et parler comme si elle était encore humaine.

Aux perceptions de plusieurs d'entre eux, l'endroit n'était pas réel ou du moins pas matériel, et ils soupçonnèrent fortement être en transe et parcourir à présent le monde des esprits à la manière dont les sages et nommeurs d'esprit lossoth pouvaient l'expérimenter. Les taches lumineuses étaient peut-être la manifestation des esprits qui les observaient, attendant de voir comment ils se comporteraient lors de cette fameuse épreuve dont personne ne voyait le commencement. Jusqu'à ce que Vif distinguât, loin à l'horizon, une petite silhouette noire qui marchait dans leur direction. A l'opposé, un petit trait bleuté laissait penser à une surface d'eau lointaine. Tandis qu'elle se rapprochait, d'autres purent repérer la silhouette indistincte qui ne semblait pas être vêtue d'habits noirs mais plutôt d'ombre. Petit à petit, une certaine aura de peur commença à la précéder, et les derniers doutes concernant son identité s'évanouirent : elle représentait certainement le spectre qu'ils avaient déjà rencontré de loin et qui était à leur poursuite avec feu Gorovod et Andalónil. L'épreuve devait donc concerner la manière de l'éliminer ou d'y échapper.

Après un moment ils commencèrent à s'éloigner de l'ombre qui les suivait et se rapprochait. S'ils se séparaient les uns des autres, elle avait tendance à aller vers les plus proches. Mais rapidement un nouvel élément de l'épreuve apparut : le territoire sur lequel les aventuriers progressaient se contractait parfois de manière brutale, et ils se retrouvaient brusquement à l'extrémité de la banquise chaque fois qu'ils cherchaient à fuir le spectre qui se rapprochait. Ainsi, petit à petit, la banquise sur laquelle ils marchaient se réduisait et avec elle la distance au spectre. Certains comme Taurgil jouèrent avec la chose de manière à diminuer encore plus vite leur espace vital, afin de se retrouver très près de leur adversaire, l'entourant de tous les côtés, dos à la mer glacée qui les encerclait tous. Isilmë tira une flèche qui pénétra l'obscurité qui servait de vêtement au spectre, sans manifestement lui faire le moindre mal. Arrivant à portée d'arme, Taurgil enfonça son épée dans la créature, après avoir esquivé celle que le spectre avait sortie de l'ombre, sans aucun effet notable. Dans le monde des esprits, les attaques physiques ne semblaient pas la déranger outre mesure...

Taurgil et Vif en eurent encore la preuve quand ils tentèrent de voler dans les plumes de la créature : ils se heurtèrent à un vrai mur, et c'est tout juste s'ils le firent un peu bouger. En revanche, petit à petit, les aventuriers trouvèrent des moyens de l'affecter : les soins magiques d'Isilmë semblaient la blesser, de même que la lumière du bâton de Drilun, plutôt que ses coups. Les éléments naturels l'affectaient, et Vif tenta une vieille chanson de chez elle, une berceuse célébrant la vie et l'amour, qui fut bientôt reprise par Dwimfa, et qui paraissait également incommoder la créature. La lionne enchantée essayait également de s'interposer entre la créature et ses amis, créature qui de toute manière ne pouvait plus vraiment attaquer : les cinq aventuriers étaient trop proches d'elle, et certains essayaient de la déséquilibrer, de lutter avec elle pour l'immobiliser ou au moins la gêner. Avec un certain succès.

Mais à défaut de coups, l'ombre disposait d'une autre manière d'affecter ses adversaires : de ses mains puis de tout son corps émana un froid glacial qui finit par pénétrer le corps de chacun et grandit petit à petit. Rapidement leurs corps se gelaient et ils avaient très peu de temps pour trouver comment tuer le spectre. L'Homme des Bois et Losson depuis peu sentit aussi une présence bienveillante, en attente, tandis que Vif percevait au loin une indéfinissable musique qu'elle avait parfois entendue sous l'eau : le chant des baleines. Dwimfa comprit alors que la destruction de la créature ne pouvait se faire qu'avec l'aide des esprits du Grand Nord, dont ceux de la mer, et il les appela bientôt. C'est alors qu'une immense baleine émergea tout près de leur morceau de banquise où ils se tenaient tous les cinq autour du spectre, et ouvrit grand la bouche qui était bordée de nombreuses dents, comme pour les avaler. Tandis que le gel gagnait leur corps, les aventuriers tentèrent de faire basculer l'ombre et eux dans la bouche grande ouverte, et comprirent qu'ils ne pouvaient y arriver que s'ils le faisaient tous les cinq en même temps. Le dernier aventurier prit enfin le spectre à bras le corps malgré le froid mortel, et ils basculèrent tous dans la gueule du cachalot...

4 - Chasse mouvementée
Le groupe se réveilla dans la pièce du rituel. Si les douleurs physiques de leur expérience onirique avaient totalement disparu, le stress émotionnel qu'ils avaient vécu était lui encore bien présent. Néanmoins ils se sentaient soulagés d'avoir passé cette épreuve qui aurait pu avoir des conséquences bien plus graves qu'ils ne s'y attendaient. Plus tard, la visaas qui rouvrit la porte de la salle du rituel confirma qu'une mort était tout à fait possible dans le monde des esprits... En tout cas, ils étaient à présent prêts à cette fameuse chasse à la baleine, et ils n'allaient pas plus attendre. Grâce à ses sorts de voyance, Drilun put sans grand mal repérer à distance des baleines isolées de la taille qui intéressait le groupe : pas les petites, mais plutôt celles de bonne taille, sans viser les plus grosses non plus. Attaquer une grosse baleine à cinq paraissait déjà quelque chose de complètement fou pour Dwimfa, alors il était inutile de chercher à s'attaquer à quelque chose de trop gros. Une baleine de bonne taille, s'ils arrivaient à la tuer et à la ramener à l'iceberg, serait suffisante pour éviter la famine au clan d'Aime le Poisson, et cela seul comptait. Tuer un gibier trop gros pour les besoins des Lossoth était contraire à leurs valeurs et à l'harmonie dans laquelle ils vivaient.

Le groupe se prépara donc, tout en écoutant les conseils de l'Homme des Bois devenu Losson et encore plus du très bon chasseur de baleine qu'était Pitää Kalasta ("Aime le Poisson"). Le problème était que les baleines, et en particulier les grosses, pouvaient facilement fuir les prédateurs à la surface, à moins d'être rapidement et gravement blessées. Une attaque sur une grosse baleine nécessitait donc de nombreux chasseurs discrets, tant pour l'entourer et l'approcher sans la mettre en fuite, que pour la blesser rapidement. Une baleine faiblement blessée pouvait en effet se défendre et faire facilement tomber à l'eau même les meilleurs chasseurs, sans parler de plonger et de se trouver hors de portée des Lossoth. Mais comment s'y prendre, à seulement cinq ?

C'est bientôt la principale question que se posèrent les cinq aventuriers partis pour leur folle expédition. Le ciel était à peine éclairé par un soleil très bas sur l'horizon - à cette période de l'année et autant au nord, le soleil ne faisait qu'une très courte apparition - quand ils avaient fini par repérer leur cible. Il leur avait fallu ramer deux bonnes heures dans la nuit puis l'aube qui était déjà un crépuscule, avant de se rapprocher de la baleine à la taille convenable qu'ils cherchaient. Isilmë était dans une barque avec Drilun, Taurgil en partageait une autre avec Dwimfa, tandis que Vif en occupait une dernière à elle seule, remorquée par les autres. Mais ils s'aperçurent vite que dès qu'ils se rapprochaient trop, la baleine s'éloignait un peu sans grand effort. Elle percevait la présence de leurs barques et se débrouillait pour ne pas les laisser approcher trop. Comment faire pour la coincer avec trois barques, dont seulement deux étaient maniées par des rameurs un minimum chevronnés, à savoir Dwimfa et Isilmë ?

La magie fut appelée en renfort : l'archer-magicien dunéen utilisa un de ses sorts d'illusion pour faire passer Vif et Taurgil pour des petits baleineaux aux sens du grand cétacé. La première était assez endurante et naturellement isolée pour pouvoir supporter un bain dans l'eau glacée un bon moment, et le Dúnadan possédait sur lui une dague enchantée qui le protégeait magiquement du froid. Tous deux approchèrent donc chacun un flanc différent de la baleine, tandis que l'Homme des Bois devenu Homme des Neiges approchait par l'arrière, côté queue du cétacé et un peu de côté ; la barque des deux archers, elle, était plutôt du côté de la tête. Lorsque la lionne et le grand rôdeur furent à peu près au contact de la baleine, Dwimfa et Isilmë approchèrent du grand corps avec mille précautions, en essayant de ramer le plus délicatement possible, sans faire de vagues ou autres vibrations qui pourraient prévenir la baleine de leur approche. Ils parvinrent ainsi à la moitié d'une portée d'arc.

Taurgil planta alors sa dague et son épée dans le flanc droit de la grande bête, tandis que Vif utilisait ses pattes puissantes et griffues pour blesser et surtout s'accrocher au flanc gauche de la baleine. Ladite baleine ne mit pas longtemps avant de réagir, se soulevant hors de l'eau sur le côté droit, le moins douloureux. Autrement dit, le rôdeur dúnadan plongea brusquement sous l'eau, se cramponnant fermement à ses deux armes plantées dans la peau épaisse de la baleine, tandis que la lionne enchantée était propulsée en l'air au sommet de la créature, comme pour un fantastique rodéo. Elle s'accrochait de ses quatre pattes aux griffes acérées, et la baleine ne put la déloger de là. D'autant que ce ne fut pas tout : une flèche de Drilun lui creva un œil, celui qu'elle avait sorti de l'eau en roulant sur le côté. Ce ne fut pas suffisant pour la tuer, mais cela s'ajouta à la grave blessure que la lionne lui avait faite, et la priva peut-être d'assez de lucidité pour l'empêcher assez longtemps de fuir.

Ce qui ne veut pas dire qu'elle resta immobile à rien faire : sa queue battit les flots dans ses efforts pour se cambrer et faire se décrocher la féline Femme des Bois accrochée à son flanc - sans succès. Dwimfa subit donc l'assaut d'une belle vague qu'il arriva heureusement à escalader sans mal avec sa barque, et il pagaya avec énergie pour se rapprocher ensuite de la baleine qui s'éloignait. Pour la guerrière et archère elfe, et grande maîtresse des embarcations au sein du groupe, ce fut le contraire : elle vit brutalement arriver la très grande créature dont le volume n'avait rien à envier avec celui du plus gros des dragons ! Elle fit donc faire demi-tour à toute allure à sa barque - sans parler de celle de la lionne qui y était attachée - et tenta de s'éloigner du mieux qu'elle pouvait de la trajectoire du cétacé blessé. Mais elle n'en eut pas le temps... ou du moins pas complètement.

En effet, Vif avait petit à petit réussi à se rapprocher de l'œil crevé de la baleine, non sans lui causer de nouvelles blessures. Tandis que le rôdeur sous-marin continuait à retenir sa respiration, accroché au flanc droit de la bête grâce à ses dague et épée, tandis que Dwimfa se rapprochait enfin du corps du cétacé et prenait son harpon enchanté, prêt à sauter sur la baleine blessée, tandis que Drilun et Isilmë voyaient s'approcher dangereusement le grand cétacé, Vif enfonça sa patte puissante à travers l'œil crevé de leur gibier, et plus profondément que la flèche de Drilun ne l'avait pu. Dans un sursaut d'agonie, la baleine se dressa en l'air, laissant juste assez de temps à l'Homme des Bois pour lui sauter dessus et planter son harpon dans son corps. Un bref moment, Taurgil se retrouva hors de l'eau, et en fin de compte il choisit de lâcher ses armes quand il eut compris que la baleine allait lui retomber dessus de tout son poids. Et en plus, elle retombait sur les barques menées par l'elfe... ou du moins sur celle que Vif avait occupée pour venir. Dans un sursaut de vigueur Isilmë fit bondir en avant son embarcation, assez pour éviter de voir la baleine blessée lui retomber dessus. La barque qu'elle remorquait, celle de Vif, n'eut pas cette chance et fut complètement brisée, et l'elfe arriva à stabiliser sa barque et à éviter de chavirer, et dans le même temps donner la main à Drilun qui avait en partie volé dans les airs. Ce dernier retomba les jambes dans l'eau, un bras sur un côté de la barque et l'autre tenu fermement par la main de sa chère amie. Taurgil nageait non loin de là, Vif et Dwimfa étaient accrochés au corps de la baleine qui ne bougeait plus, morte...

5 - Suite à donner
L'archer-magicien remonta dans la barque avant que l'eau glaciale ne pénétrât trop dans ses vêtements. L'Homme des Bois regagna la sienne, et le grand Dúnadan récupéra ses armes sur le corps de la baleine - et en particulier la dague qui le protégeait magiquement du froid - pendant qu'il le pouvait encore, en claquant des dents, avant de regagner à son tour la barque maniée par Dwimfa. La lionne enchantée restait calmement juchée sur le corps du grand cétacé, long de plus d'une quinzaine de pas de long : elle n'avait plus de barque mais trouvait ce nouveau vaisseau bien plus stable et pratique pour elle ! Par contre, à deux barques, ramener le corps gigantesque, bien plus gros qu'aucun dragon que le groupe avait jamais vu, risquait de ne pas être de tout repos... En fait il fallut quérir l'aide des Chasseurs des Mers du clan d'Aime le Poisson, qui ne furent que trop heureux de venir prêter main-forte. La baleine tuée faisait partie d'une des plus grandes espèces de cétacé de la région. De toutes celles que les Lossoth chassaient elle possédait la plus grande bouche, l'absence de nageoire dorsale, et une couche de lard d'environ un pied et demi d'épaisseur sous la peau, la plus épaisse de toutes les espèces ! Elle pourrait probablement nourrir le clan à elle seule pendant plusieurs mois... Et dire qu'il n'avait suffi que de cinq personnes pour l'abattre !

En plus de remercier les aventuriers, les gens du clan Merilintu ("oiseau de mer") remercièrent les esprits pour ce cadeau, et la baleine, ou plutôt son esprit, pour son sacrifice qui allait permettre au clan d'adoption de Dwimfa de survivre cet hiver. Ils considéraient la baleine véritablement comme un individu, d'autant que certains la connaissaient apparemment : les Lossoth racontèrent aux aventuriers que ces baleines étaient de couleur sombre mais elles avaient toutes une tache blanche sur le menton dont la forme variait selon les individus, et qui permettait de les reconnaître. De plus, ces baleines vivaient bien plus longtemps qu'aucun homme, certaines étaient l'objet de récits qui se transmettaient de génération en génération, les visaat affirmant que les plus vieilles étaient âgées d'au moins deux siècles... Et elles avaient la réputation d'être très intelligentes et de beaucoup chanter.

Malgré les nombreux morts récents, la soirée fut assez festive sur l'Étoile du Nord, l'iceberg hébergeant les aventuriers et leurs hôtes. Mais Vif et ses amis ne firent pas trop attention à cela, tellement ils étaient occupés à planifier leur prochain voyage. Conformément à ce qu'il avait dit, Dwimfa accompagnerait le groupe maintenant que son peuple était à l'abri de la famine. Dès le lendemain, les aventuriers repartiraient. Mais vers où, et comment ? Une majorité se dégagea vite pour retourner voir les elfes des Brumes Éternelles, mais la manière d'y aller fit davantage débat. Par la terre, à l'ouest ou à l'est de la baie ? Par la mer, si c'était encore possible ? Par ailleurs, les visaat du clan apportèrent des informations qui donnèrent à réfléchir à Taurgil et ses amis : le cavalier noir aux allures de spectre, dont ils avaient combattu l'avatar dans le monde des esprits, aurait été vu en train de débarquer d'un navire loin au sud-est, avant de remonter vers le nord à la tête d'une troupe de guerriers. Cela surprit le groupe, qui ne pensait pas qu'il était capable d'aller sur l'eau...

De toute manière, leur ennemi était encore très loin d'eux, ils avaient tout le temps de rejoindre les elfes, qui devaient leur fournir de nouveaux matériels enchantés. Sans parler de peut-être équiper mieux leur nouveau compagnon. L'iceberg qui les hébergeait était très proche de la côte est de la baie, et plusieurs pensaient qu'il serait préférable de passer par là. Néanmoins, entendre parler de leur noir poursuivant les fit réfléchir et la voie des eaux fut plus sérieusement envisagée. Mais était-ce possible ? Les glaces allaient bientôt finir de recouvrir les eaux de la baie... Cela étant, le voyage ne serait pas long et au milieu de la baie, les eaux chaudes du lac de Brumes Éternelles se déversaient dans la baie et maintiendraient un chenal libre de glace encore une semaine ou deux. C'est donc en fin de compte la voie qui fut choisie.

Après une nuit de repos, les nouveaux compagnons de Dwimfa découvrirent que le temps avait changé pendant la nuit : il neigeait dru et le vent du Nord soufflait bien fort, le genre de temps à ne pas mettre un Homme des Neiges - ou n'importe quelle homme voire nain ou elfe, sans parler du hobbit - dehors. D'un autre côté, Drilun rappela qu'il pouvait maîtriser le temps magiquement et le calmer suffisamment autour d'eux pour leur permettre de prendre les barques et d'avancer. Sa magie serait certainement perceptible à des lieues à la ronde, mais de toute manière ils étaient tellement bardés de magie, tous qu'ils étaient, que cela ne changerait pas grand-chose. Et en plus, le mauvais temps rendrait leur voyage plus tranquille, les dragons ne risquaient pas de les voir approcher. En fin de compte, les huit hommes, nain, elfe et hobbit prirent congé de leurs hôtes après de nombreux remerciements mutuels, et ils partirent dans le matin nocturne. De toute manière, avec le temps qu'il faisait, ils ne verraient pas du tout le soleil se lever un bref moment au-dessus de l'horizon. Grâce à la zone de calme relatif établie par l'archer-magicien dunéen, Isilmë pouvait repérer la côte est ou suivre le long des glaces qui l'obstruaient, et ainsi s'assurer qu'ils allaient bien dans la bonne direction, vers le nord.

6 - Fuite sur glace
Entre le vent du Nord et le courant marin qui allait dans le même sens, la progression, toute rectiligne qu'elle fût, était loin d'être reposante. Si pour Isilmë et Dwimfa cela représentait un effort mesuré, il était bien plus grand pour Taurgil, Mordin ou Geralt. Les tentatives de Drilun d'aider son amie à pagayer entraînèrent plus d'inconvénients que d'avancées, et la belle elfe finit par dire à son cher ami qu'elle préférait qu'il se reposât tranquillement pendant qu'elle faisait avancer leur barque... et celle de Vif et Rob, qui était attachée à la leur, aucun des deux n'ayant goût à l'art de la rame. La magie des soins de la guerrière et archère elfe servit parfois à soulager les corps de leur fatigue, et permettre de progresser un peu plus loin. Mais cela ne dura qu'un temps, et n'eut pas beaucoup d'effet sur le moral du maître-assassin, qui chutait presque aussi vite que son endurance.

Au bout d'un moment, il fallut bien se résoudre à prendre du repos. Mais comment ? Les eaux libres de glace, avec leur courant, les ramèneraient inexorablement vers le sud s'ils cessaient de ramer. Et il n'était pas possible d'aller à terre : les glaces qu'ils longeaient étaient peut-être assez solides pour supporter le poids d'une lourde personne près de la côte, mais pas en bordure des eaux glacées sur lesquelles ils avançaient. En fin de compte, ils choisirent de briser la glace en direction du rivage, afin de permettre aux embarcations de s'ancrer dans la glace pour les empêcher de dériver. Pour cela, le rôdeur dúnadan utilisa son épée magique associée à sa magie de roi potentiel, afin de fragiliser la glace et la briser plus facilement. La progression était lente mais il put ainsi bloquer leurs barques le temps de se reposer. Régulièrement, l'archer-magicien du groupe devait relancer ses sortilèges pour tenir les chutes de neige à distance et empêcher qu'elles ne les recouvrent. Tous dormaient emmitouflés dans leurs vêtements les plus chauds, la lionne bénéficiant de deux capes pour la protéger. Le hobbit, au milieu des pattes du félin enchanté, était certainement celui qui ressentait le moins le froid.

Le lendemain, après avoir brisé la glace dans l'autre sens, puisqu'elle s'était en bonne partie reformée, le groupe put repartir sous un ciel identique au jour précédent, et combattu de la même manière par les sorts de Drilun. La progression fut peu ou prou similaire : lente, fatigante, mais régulière. A la fin du deuxième jour, la glace fut à nouveau brisée pour stopper la dérive des barques et permettre à tous de dormir sur place. Du peu qu'ils pouvaient en juger, les aventuriers avaient fait les deux tiers du chemin. C'était moins que ce qu'ils avaient envisagé au départ, mais le vent, même réduit par les sortilèges de l'archer-magicien, n'avait pas aidé. Il avait peut-être même forci le deuxième jour. Par contre, au réveil, le temps avait bien changé : la nuit était étoilée, des voiles lumineux étaient parfois visibles loin au nord, ainsi qu'une rougeur sur l'horizon loin à l'est et au nord, qui devait signaler l'emplacement du Puits de Morgoth. Bref, le temps s'était considérablement éclairci.

Ce qui ne faisait pas du tout l'affaire du groupe : alors qu'ils abordaient la zone surveillée de près par les dragons autour des sources chaudes de Brumes Éternelles, ils étaient visibles comme le nez au milieu du visage pour qui savait regarder, et particulièrement pour ceux qui étaient perceptifs à la magie qu'ils dégageaient... Après débat, ils choisirent de gagner la terre, où il était plus facile de se cacher ou de combattre un éventuel Grand Ver. Alors que sur l'eau, ils se feraient geler ou griller sans pouvoir répliquer beaucoup plus que quelques flèches peu efficaces. Ou verraient leurs barques réduites en miettes par quelques coups de queue bien placés, ce qui entraînerait la mort de la moitié du groupe assez rapidement. Il fallait donc aller vers l'est et briser une glace de plus en plus épaisse, ce qui prendrait du temps. Temps qui risquait de leur manquer si un ennemi volant regardait de trop près dans leur direction... Au bout d'un moment, Isilmë essaya d'utiliser l'arme enchantée du grand sorcier de Dol Guldur qu'ils avaient occis quelques jours auparavant. Elle emprunta l'arme à Drilun, monta sur la glace - sans la faire casser grâce à sa magie elfique - et donna un coup de masse enchantée. Cela brisa toute la glace dans un rayon de trois pas ! Et fit prendre un bain forcé (et glacial) à l'elfe, qui n'en demandait pas tant...

A tout le moins, Taurgil se servit de cette nouvelle arme pour les faire progresser bien plus facilement et rapidement. Mais alors que la côte était peut-être à une dizaine de portées de flèche, la lionne signala par ses grognements félins qu'une silhouette ailée rouge et or de belle taille arrivait du nord dans leur direction ! Un dragon les avait repérés, et il accourait... Il serait là trop vite pour leur permettre d'arriver à la côte en barque, il fallait continuer à pied, en espérant que la glace les supporterait tous. Avec l'aide des skis ce serait sans doute possible, mais il en manquait une paire... L'elfe rappela qu'à l'aide de sa magie elfique elle pouvait avancer sur de la glace mince sans la briser. Par contre, Rob ne risquait-il pas d'être un peu lent et de représenter un délicieux apéritif pour le dragon qui approchait ? Et la glace était trop mince pour supporter le poids de la féline Femme des Bois tant qu'elle n'avait pas pris un peu d'élan... qui serait difficile à trouver depuis sa barque !

Mais le dragon approchait vite, et ils n'avaient pas le choix, il fallait essayer. Pendant que les humains et nain chaussaient leurs skis avec précaution sur la glace fragile, et reprenaient leurs affaires, Rob se juchait sur son amie féline qui prenait soigneusement son élan depuis sa barque bloquée contre les glaces. Elle bondit légèrement sur la croûte de glace face à elle, croûte qui commença à se briser sous ses pattes tandis qu'elle prenait progressivement de la vitesse, suffisamment pour ne plus être inquiétée au bout d'un moment. Le vent glacial gela les gouttes de sueur qui avaient perlé sur le front du hobbit, tandis que derrière son amie et lui les autres progressaient à moindre vitesse. Peu de temps après, Vif et lui arrivaient à la côte et se dirigeaient vers une petite hauteur et surtout un bosquet d'arbres où la féline Femme des Bois le déposa et où ils pourraient se cacher. Rôdeuse féline et voleur hobbit virent leurs amis approcher puis atteindre la côte, à l'exception de Drilun : ce dernier, plus lent que les autres, était accompagné par Isilmë qui tentait de l'aider, mais ils n'atteindraient pas la côte avant l'arrivée du dragon.

7 - Feu, flammes et flèches
La couleur de ce nouveau dragon ne présageait rien de bon, mais le rôdeur dúnadan avait déjà essuyé un souffle de dragon enflammé par le passé, et il avait survécu, en étant moins bien équipé. Il s'avança donc en direction du monstre volant qui arrivait rapidement vers eux en l'invectivant autant qu'il le pouvait, de manière à focaliser l'attention sur lui et éviter que ses deux amis encore sur la glace ne soient les cibles principales de la bête. D'une part car il n'était pas sûr du tout qu'ils pussent supporter du feu de dragon comme lui, d'autre part car même si c'était le cas, il leur faudrait ensuite supporter les eaux glaciales de la baie, dans lesquelles ils se retrouveraient si la glace fondait sous leurs pieds, ce qu'elle ferait immanquablement si le dragon crachait son feu dessus. Non loin de lui, Mordin avait sorti sa hache et se concentrait dessus pour qu'elle lui indiquât où se trouvait le point faible du Grand Ver, mais ce qu'il ressentait n'était pas très précis : quelque part au centre de la bête...

Alors qu'il se rapprochait, la féline Femme des Bois repéra comme un rougeoiement au fond de la gorge du dragon qui commençait à s'ouvrir, confirmant ses craintes. Et effectivement, un cône de feu brûlant en sortit bientôt qui vaporisa la neige au sol et enveloppa Taurgil qui se protégeait du mieux qu'il le pouvait à l'aide de son équipement. Le nain découvrit qu'il était encore trop près et il se réfugia à plat ventre dans la neige pour lui conférer une protection supplémentaire, même si elle disparut bien vite en vapeur d'eau brûlante. Le grand rôdeur se redressa après le passage du dragon, des flammèches courant dans ses cheveux et sa cape de cuir en feu. Il se roula dans la neige la plus proche pour éteindre le feu dans ses vêtements sans plus de dégâts que quelques petites cloques. Derrière lui, Mordin s'en était encore mieux sorti. Ailleurs, Geralt et Dwimfa avaient rejoint le bosquet tandis que Vif et Rob montaient aux arbres pour avoir un point de vue plus élevé.

La trajectoire du dragon le ferait passer non loin de l'elfe et du Dunéen, et il incurva sa trajectoire pour arriver sur eux. Ils s'étaient arrêtés et lui faisaient face, et au dernier moment plongèrent chacun d'un côté, Isilmë sur la gauche et Drilun sur la droite du dragon. Après un bref moment d'hésitation, le monstre ailé choisit de prendre pour cible celui des deux bipèdes dont il émanait le plus de magie, à savoir l'archer-magicien, pour lui porter un coup de sa queue. Drilun s'était en effet entouré d'une protection magique, ce qui lui permit de survivre à la rencontre avec la queue du dragon : elle l'envoya valdinguer plus loin avec des bouts de glace brisée, lui cassa probablement quelques côtes et lui fit découvrir les joies de la glisse sans finir dans un arbre, comme certains l'avaient déjà expérimenté. Il remercia en pensée les runes magiques de son armure qui avaient grandement amorti le choc en plus de son aura magique de protection, tandis que son amie et soigneuse se précipitait dans sa direction pour lui prodiguer des soins et vérifier qu'il était encore en vie. Le grand lézard volant rouge et or commença alors un demi-tour vers la gauche tout en reprenant de l'altitude afin de revenir sur le lieu du combat pour le deuxième round.

Mais les manœuvres ailées du dragon avaient fait osciller son corps d'un côté puis de l'autre, ce qui avait permis à la lionne enchantée de repérer une zone plus sombre dans son armure d'écailles rouges et or, entre les ailes. Dans son parler félin bientôt traduit par un autre aventurier, elle annonça que le point faible du dragon était sur le dos, entre les ailes, ce qui bien sûr ne faisait pas trop l'affaire des guerriers ou archers restés en bas. Tandis que le dragon reprenait de la hauteur en virant sur la gauche, le rôdeur dúnadan se prépara à l'affronter à nouveau en poussant de grands cris et en l'abreuvant d'injures qu'il ne manquerait pas d'entendre. Et il le fit en plusieurs langues pour s'assurer que le dragon les comprendrait bien. De leur côté, Geralt et Vif s'approchèrent de leur grand ami sans toutefois rester trop près de la trajectoire présupposée du monstre volant, de manière à pouvoir peut-être lui porter un coup s'il descendait assez bas. Dwimfa et Rob encochaient une flèche depuis le bosquet où ils étaient, même si seul le hobbit était assez haut pour pouvoir espérer voir le dos de la bête. Quant à Isilmë, voyant de loin que son amour était encore bien vivant et ne risquait pas de mourir dans l'immédiat, elle préparait également son arc et une flèche spécialement enchantée par Drilun pour tuer les Grands Vers.

Le dragon fila à nouveau vers Taurgil et il ouvrit grand sa gueule pour la deuxième fois. La lionne enchantée et le maître-assassin esquivèrent le cône brûlant, peut-être d'un peu trop près au goût de Geralt, et sans plus de conséquences pour Taurgil que pour la première fois - de toute manière sa cape était fichue. Par contre, Rob put apercevoir le point faible au moment du passage du dragon, et il arriva à y enfoncer sa flèche, ce qui occasionna une grande douleur au monstre, mais insuffisante pour le faire chuter et encore moins le tuer. Depuis le sol, Dwimfa arriva à toucher également le dragon, mais pour un effet plus limité. Par contre, quand la bête se tourna pour effectuer un virage dans sa direction, Isilmë put elle aussi voir la zone dépourvue d'écailles entre les ailes, et sa flèche tueuse de dragon s'y enfonça profondément. Le dragon rouge et or hurla une dernière fois puis il s'abattit au sol, ou plutôt sur la banquise qu'il brisa. Mort, il commença alors à s'enfoncer dans la mer dans des sifflements de vapeur d'eau...

8 - Renforts et ours mal léché
Le groupe fut bientôt réuni, les blessures traitées du mieux possible, et la question se posa de la suite à donner à ce nouvel épisode de la vie des aventuriers, dont le palmarès risquait de faire des jaloux ou envieux, tôt ou tard... Le problème le plus immédiat restait que le groupe était bien trop près de la zone surveillée par les dragons pour que leur action d'éclat restât longtemps ignorée. En bref, il fallait partir, et vite ! En fait, Vif annonça bientôt que le ciel au nord, bien dégagé, comportait à présent une petite tâche qui n'y était pas auparavant. De là à envisager l'arrivée d'un nouvel adversaire ailé, il n'y avait qu'un pas qui fut vite franchi. Sauf que le meilleur adversaire étant celui qu'on ne combat pas, surtout de cette taille-là, il fallait vite trouver une alternative à une confrontation bien trop dangereuse pour le groupe, surtout après un premier duel et quelques blessures.

La magie divinatoire de Drilun fut bientôt appelée en renfort, afin de déterminer si une caverne ou autre abri proche se trouvait quelque part dans les environs. Ce qui était bien le cas : non loin de là, une butte en partie arborée semblait abriter une grotte largement assez grande pour tous. Pourraient-ils y arriver à temps avant l'arrivée du deuxième dragon de la journée ? La féline Femme des Bois fit part d'une nouvelle observation propre à donner de nouvelles ailes aux pieds fatigués de certains de ses amis : en plus de confirmer qu'il s'agissait bien d'un dragon qui venait vers eux, elle venait d'identifier deux autres taches dans le ciel un peu plus loin. Un dragon, ça va, trois dragons, bonjour les dégâts ! Et le groupe ne tenait pas vraiment à vérifier si les Grands Vers préféreraient se battre entre eux en premier ou déjeuner sur le dos des aventuriers d'abord...

En plus du hobbit, la lionne enchantée prit Drilun sur son dos et les autres leurs skis, et ils commencèrent à avancer le plus vite possible en direction du lieu que le magicien dunéen leur avait indiqué. La confirmation de la nature des trois poursuivants ailés fut prise avec un certain fatalisme ; pour un peu les aventuriers auraient presque pu se réjouir de ne pas entendre les grognements félins annoncer l'arrivée d'une escouade de dragons encore plus importante ! Chacun fit ce qu'il avait à faire et la progression fut rapide vers le salut possible de la grotte perçue magiquement. Si le premier dragon se rapprochait vite, il semblait bien que cette fois-ci le groupe arriverait en premier. La butte fut atteinte, en partie masquée par une forêt clairsemée de pins et d'épicéas, et une petite falaise fut approchée, qui semblait le lieu idéal pour trouver l'entrée d'une grotte où les héberger.

Sauf qu'une odeur alerta la féline Femme des Bois qu'ils n'étaient pas seuls, et que la grotte en question possédait peut-être déjà un occupant. Occupant qui ne tarda pas à se montrer de manière agressive : un ours blanc était présent non loin devant eux, qui les avait perçus, et qui devait à lui seul être plus lourd que eux tous réunis. Et il ne semblait aucunement intimidé par la lionne ou les autres aventuriers. Pour autant, même s'il aurait été facile de l'abattre, le rôdeur dúnadan préféra une autre approche, plus consensuelle : utilisant la magie de la nature apprise chez les elfes, il tenta de parler à l'ours polaire pour lui demander de partager sa demeure. La magie qu'il utilisait était juste assez forte pour communiquer, pas pour influencer d'aucune sorte le grand prédateur, qui commença par réagir agressivement envers Taurgil, qui avait heureusement pris la précaution d'utiliser une autre magie pour se protéger de coups éventuels. Il insista alors sur la présence proche de dragons, dont plusieurs aventuriers commençaient à entendre les battements d'ailes...

L'ours finit par les entendre lui aussi et il fila à toute allure en direction de l'entrée de sa tanière qui était certainement le refuge recherché par le groupe. Hormis pour le hobbit, il fallut se baisser un peu pour pouvoir passer sous une épaisse dalle de pierre qui marquait l'entrée de la grotte qui était heureusement plus haute de plafond un peu plus loin et largement assez grande pour tous. Tandis que les gros battements d'ailes se rapprochaient très vite, les aventuriers s'éloignèrent de l'entrée et se blottirent dans un coin de la caverne, plutôt loin de l'ours qui en faisait autant. Bientôt des coups puissants firent trembler la caverne et des pierres tombèrent du plafond, sans causer aucun dégât heureusement. De nouveaux coups plus puissants, des rugissements et des flammes furent encore perçus au niveau de l'entrée, jusqu'à ce qu'un coup plus fort que les autres eût raison de la solidité du rocher de l'entrée : cette dernière s'effondra, ainsi qu'une partie de la paroi au-dessus d'elle.

Après encore divers coups sourds et rugissements divers encore perceptibles depuis l'intérieur, le calme se fit comme si le ou les dragons s'étaient éloignés. Aucune lumière ne venait troubler l'intérieur de la grotte, hormis celles que les aventuriers pouvaient faire, comme à l'aide du bâton magique de Drilun. La caverne semblait à présent hermétiquement close, son entrée complètement bouchée sous un monceau de rochers. Du peu qu'ils en avaient rapidement perçu, aucune autre ouverture ne permettait de sortir de la grotte, qui, malgré sa taille très correcte pour leur petit groupe, avait une quantité d'air limitée. Air d'ailleurs empreint d'odeurs fauves ou de charogne, sans parler du grognement qui leur rappela qu'ils étaient neuf à partager ce petit espace. Ils étaient encore en vie, mais pour combien de temps ?

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Niemal
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Grand Nord - 16e partie : à travers pierre et air

Message non lupar Niemal » 07 mai 2018, 00:03

1 - Perspectives limitées
A l'aide de la lumière du bâton magique de Drilun, divers aventuriers s'activèrent pour trouver solution à leurs problèmes immédiats. Taurgil s'approcha avec précaution de l'ours dont ils partageaient la caverne, tandis que Vif examinait les possibilités de sortir de ladite caverne, et que l'archer-magicien réchauffait l'atmosphère autour d'eux à l'aide de ses sorts. Si la magie du Dúnadan lui permettait de converser aimablement avec le plantigrade, il n'avait aucun moyen de le calmer véritablement hormis avec quelques bonnes paroles qui ne semblaient guère l'affecter. L'ours polaire se sentait piégé, avec des inconnus dont il appréciait peu la présence hormis comme éventuels casse-croûtes. Si l'héritier des anciens rois du Rhudaur avait appris les belles paroles et les raisonnements logiques et argumentés qu'on a entre personnes de bonne compagnie, selon les hauts standards de la noblesse de l'Arthedain où il avait en grande partie grandi, cela ne l'aidait guère à gérer le stress et les émotions animales d'un des plus grands prédateurs du Grand Nord.

Percevant le danger et interrompant un moment son inspection des lieux, la lionne enchantée tenta de parler de prédateur à prédateur sur un mode conciliant et apaisant. En ne s'approchant pas trop tout de même car l'ours la considérait manifestement comme une menace, elle se roula sur le sol et émit des petits sons rassurants pour essayer de faire comprendre que les choses n'allaient pas trop mal et qu'il fallait juste patienter un peu sans n'énerver. Sans beaucoup plus de succès que son ami rôdeur. En fin de compte, Isilmë prit le relais et utilisa sa magie elfique pour charmer la bête et passer pour une bonne amie. Ensuite, avec beaucoup d'empathie, elle apaisa la bête avec des caresses ou des sons apaisants, focalisant l'attention de l'ours sur elle. Elle continua ainsi à s'occuper de lui afin qu'il ne soit plus une menace pour ses amis, avec succès.

Vif fit le tour de la caverne, examinant en détails l'entrée effondrée, les moindres recoins, les parois rocheuses de part et d'autres, à la recherche d'une possible issue. Son bilan était tout sauf positif : l'entrée était bien effondrée et elle se doutait que creuser à cet endroit risquait surtout de faire s'effondrer davantage une partie de la paroi rocheuse. Paroi rocheuse qui dans son ensemble avait été quelque peu fissurée et affaiblie par les coups de boutoir qu'ils avaient ressentis, probablement des coups de queue du plus gros des dragons arrivés sur eux. En bref, la roche qui les entourait ne demanderait pas grand-chose de plus pour s'effondrer complètement et les emmurer tous définitivement. Pas question pour Taurgil d'utiliser sa magie pour affaiblir la roche et tenter de passer à travers à grands coups de masse magique récupérée sur le corps du grand sorcier de Dol Guldur : l'impact des coups pourrait offrir une belle vengeance audit sorcier, même si elle était posthume.

La roche n'était pas présente partout cependant : à certains endroits elle s'était détériorée et avait laissé place à un mélange de terre et d'éboulis probablement plus meuble, si ce n'est qu'il était complètement gelé et aussi dur que du rocher. Il était aussi difficile de déterminer si les secteurs plus friables se prolongeaient très loin. Et sinon, aucune autre issue n'était disponible, de quelque taille que ce fût. Impossible de sortir de la caverne, que l'on fût ours polaire ou hobbit, et impossible non plus à l'air de se renouveler : tout autour des aventuriers, ce n'étaient que parois rocheuses de plusieurs pas d'épaisseur dans toutes les directions, y compris verticalement. Malgré le volume de la caverne, l'air finirait immanquablement par s'appauvrir et entraîner leur asphyxie à tous. Et si Drilun pouvait magiquement purifier l'air d'éventuelles fumées et autres substances nocives, il ne pouvait faire venir l'oxygène par enchantement pour pouvoir continuer à respirer comme si de rien n'était.

Des bruits et vibrations à l'extérieur attirèrent l'attention de la féline Femme des Bois. Ses sens extrêmement fins lui indiquèrent une possible dispute entre dragons à l'extérieur, mais rien d'assez méchant pour imaginer un combat. Elle supposa plutôt que l'un des dragons, sans doute le plus gros arrivé en premier, avait fait fuir les autres. Mais elle avait la certitude qu'il était encore sur place, et la désagréable impression qu'il percevait leurs efforts pour sortir de là et se maintenir en vie. Il savait qu'ils étaient encore vivants et elle aurait pu parier qu'il était déterminé à changer cet état de fait. Du peu qu'elle en avait vu, il s'agissait du plus gros dragon qu'ils avaient jamais rencontré, ses écailles étaient bleu-noir et son souffle était glacé. Il avait probablement vu le sort qu'ils avaient réservé au dragon de feu juste avant, sur le bord de mer, et il était sans doute assez malin pour ne pas faire l'erreur de les sous-estimer...

2 - Taupes magiques et marchand de sable
Il n'était pas possible de sortir de la grotte en éclatant la roche, cela risquait de faire s'effondre les parois de la caverne. En revanche, peut-être était-il possible de creuser dans le petit réseau de terre glacée et d'éboulis pour faire un tunnel vers l'extérieur ? Les sorts de Drilun lui permirent de déterminer que cela était effectivement dans l'ordre du possible. Bien qu'un peu tarabiscoté, il pouvait visualiser un chemin possible vers l'extérieur et assez large pour eux tous, ours compris, à travers autre chose que la roche dure et compacte qui les entourait mais qui menaçait aussi de s'effondrer. Restait à pouvoir creuser dans un mélange de terre et d'éboulis presque aussi dur, sans faire trop de vibrations dangereuses. De toute manière ils n'avaient ni pic ni pioche.

Dwimfa rappela qu'il disposait d'une épée magique qui pouvait trancher dans de la pierre pratiquement comme dans du beurre (très dur), sans s'émousser. Il testa son épée, et confirma qu'elle pouvait servir à découper des morceaux de terre et éboulis gelés petit à petit, sans choc véritable. Le processus serait juste très long, d'autant que selon le magicien dunéen, le passage possible qu'il avait visualisé entre les couches de pierre dure mesurait plus d'une dizaine de pas de long... et il n'était pas très large, avec au plus un bon pas de haut. Mais faute de meilleure solution c'est ce qui fut retenu. L'Homme des Bois empoigna son épée maudite et il grignota petit à petit la paroi de la caverne que Drilun indiquait. Pendant ce temps, les autres aventuriers déblayaient les débris de cette excavation un peu spéciale. Hormis l'elfe qui s'occupait de l'ours, Drilun qui sondait magiquement la roche et aidait l'Homme des Bois, et Geralt qui soignait sa flemme...

Néanmoins, après une heure de ce programme et une avancée de deux pas peut-être, les premiers commencèrent à percevoir la raréfaction de l'air et un début de gêne. Ils consommaient trop d'oxygène, à cette allure ils ne pourraient jamais s'en sortir à temps ! Taurgil ne souhaitait toujours pas tuer l'ours polaire qui consommait à lui seul autant d'air que leur groupe entier, mais rien n'empêchait de l'endormir afin de ralentir son rythme physique et sa consommation d'oxygène... Sur une idée de Geralt, Isilmë encouragea l'animal à avaler quelques-unes de leurs provisions abondamment arrosées de marchand de sable préparé, ce puissant somnifère qui pourrait endormir même l'ours. Et bientôt il ronfla paisiblement. D'autres prirent également du somnifère, car il ne servait à rien d'être trop nombreux : deux personnes étaient suffisantes pour aider Dwimfa, qui de toute manière ne voulait laisser son épée à personne. Lui-même bénéficiait de l'aide magique d'une perle de céramique magique trouvée auparavant dans la région qui permettait d'accroître l'endurance de son porteur.

Après une heure et demie à continuer à creuser, Homme des Bois, nain et hobbit - sans parler du Dunéen qui les guidait - sentirent que l'air continuait à se raréfier, bien que plus lentement. Mais Rob entendit bientôt l'ours qui se réveillait : son sommeil n'avait pas duré très longtemps, tant son corps puissant avait bien résisté à la drogue. Il se dépêcha de faire sortir la belle elfe de la transe de repos dans laquelle elle s'était réfugiée pour se reposer et consommer moins d'air. A l'aide de quelques claques bien senties elle fut enfin éveillée et elle se dépêcha de retourner auprès de l'ours pour le calmer et l'empêcher de faire des siennes. Plus tard, elle utilisa aussi sa magie pour soulager la fatigue de ses amis dont les membres devenaient douloureux, même si elle ne pouvait le faire ad vitam æternam. Le boyau avançait toujours, même si l'air continuait à se raréfier et la gêne à croître.

En fin de compte, les uns se réveillèrent après les autres, et seule la lionne continuait à dormir alors que le boyau semblait en passe d'arriver bientôt à l'extérieur. Dwimfa arrivait à continuait sa dure tâche de terrassier, mais en revanche ses aides durent être remplacés, et en particulier Rob. Même Geralt fut mis à contribution sur la fin, à son grand dam, ce dont les oreilles de ses amis s'en rendirent vite compte - mais ils en avaient tellement l'habitude (Dwimfa excepté) qu'ils ne le remarquaient même plus. Vif sortit enfin de sa torpeur alors que l'air commençait à devenir vraiment irrespirable, mais Dwimfa avait l'impression que la texture de la paroi en face de lui changeait, et que sa solidité n'était plus la même. Il approchait de l'extérieur, il en était convaincu. Bientôt ils seraient tous dehors... où quelque chose de très gros et puissant les attendait certainement.

3 - Souffle glacé et tours de manège
Selon les perceptions de la lionne enchantée, et en particulier son ouïe, digne de celle d'un dragon, le gros lézard qui les avait emmurés les attendait toujours dehors. Il avait certainement suivi leur progression et il devait surveiller leur prochaine sortie avec attention. Jusqu'à présent il s'était montré assez agressif et pas vraiment disposé à écouter les belles paroles ou offres des aventuriers, à la grande surprise de certains qui pensaient qu'on pouvait toujours passer contrat avec un dragon si l'on avait quelque chose susceptible de l'intéresser. Les récentes rencontres avec la gent draconique, assez brutales dans leur ensemble, faisaient dire à certains aventuriers qu'il y avait de la magie dans l'air qui poussait les dragons à adopter un comportement aussi agressif et prévisible.

Dans tous les cas, ça ne faisait pas tellement les affaires du groupe. Par ailleurs, pour les aventuriers coincés dans le boyau où ils devaient avancer à quatre pattes, hobbit excepté, les manœuvres acrobatiques étaient un peu limitées. Dwimfa se prépara donc à faire tomber la dernière portion du tunnel qui les séparait de l'extérieur, puis à se faufiler rapidement entre les membres de Taurgil de manière à lui laisser la primeur de la rencontre avec le Grand Ver ailé. Ce qui fut fait : quelques coups d'épée firent tomber l'extrémité du tunnel, de l'air frais et glacial s'engouffra dans le tunnel, l'Homme des Bois se contorsionna pour passer derrière le grand rôdeur, qui put avancer. Il sortit enfin à l'extérieur, protégé par ses armures, vêtements chauds et magie de potentiel roi dúnadan... et disparut bientôt dans un nuage de particules glacées émises par la bouche du dragon qui passait devant la falaise en volant.

Plus loin dans la caverne, les aventuriers reculèrent devant la vague de froid glacial qu'ils avaient sentie, mais qui ne fit aucun dégât grâce au bon équipement de chacun contre le froid. En revanche, Taurgil était à présent allongé dans la neige, dehors, immobile et comme mort. Tandis que le bruit des ailes du dragon s'éloignait vers la droite, le reste du groupe sortit à son tour. Tous s'éparpillèrent à droite ou à gauche sous un ciel nocturne, sans s'éloigner trop de la falaise dont ils venaient d'émerger, et qui appartenait à une espèce de piton rocheux de moins d'une trentaine de pas de haut et de trois fois autant de large. La plupart des aventuriers prirent position derrière un arbre, un bois de pins ou épicéas rabougris entourant la butte rocheuse, sauf Dwimfa ou Vif qui choisirent, après un moment, de grimper à la falaise pour arriver à un meilleur point d'observation voire de combat.

Au début, les aventuriers ne savaient pas si le dragon allait revenir après avoir fait demi-tour ou s'il allait faire le tour de la butte rocheuse où ils se tenaient. En fait il apparut bien vite que le dragon n'arrêtait jamais de voler en cercle, toujours dans le même sens, si bien qu'il leur présentait toujours son côté droit. Il lui fallait une bonne demi-minute avant de boucler le tour du piton en volant à une douzaine de pas de haut et au moins autant de distance avec la falaise. A cela s'ajoutait le fait de ne voir aucune faille dans son armure visible malgré la hache de Mordin qui semblait en sentir une. Tout ceci fit dire à certains aventuriers que si point faible il y avait, il devait se situer sur le côté gauche du monstre.

De son côté, Isilmë arrivait au grand Dúnadan et put voir qu'il respirait encore - il était vivant. En revanche, il était glacé et sa peau présentait les traces de nombreuses engelures. Vite, elle le tira sur le sol jusqu'à l'entrée du boyau creusé où elle pénétra avec lui. Après avoir mis une petite distance entre l'entrée et elle et surtout ce qu'il y avait à l'extérieur, elle commença à le déshabiller et à utiliser sa magie pour augmenter sa résistance et ses capacités de guérison. Une fois le grand rôdeur nu, elle traita les engelures généralisées avec du baume orc, à la grande douleur de son ami qui avait repris conscience depuis peu. Pendant ce temps, à l'extérieur, elle entendait ses amis bouger, crier parfois - en particulier le nain qui s'adressait au dragon avec son habituelle manière provocatrice - et le dragon frapper de sa queue ou souffler. Puis elle fit de nombreux bandages à son ami, en même temps qu'elle entendait le craquement de troncs d'arbre cassés par la queue du dragon, ou qu'elle voyait apparaître l'un de ses amis qui s'abritait dans le boyau étroit, et en particulier Drilun. Elle put enfin aider l'héritier des rois du Rhudaur à remettre ses affaires, armures comprises, avant de le suivre à l'extérieur où il s'était passé bien des choses.

4 - Positions, changements, tests... et échecs
Rapidement, les aventuriers éparpillés à l'extérieur arrivèrent à quelques conclusions évidentes comme par exemple :
- le dragon n'était pas du tout intéressé par une quelconque discussion
- il prenait grand soin de ne jamais révéler son côté gauche, où devait se situer son point faible
- à chacun de ses passages, il attaquait l'un d'entre eux voire plusieurs
- une fois sur deux il frappait avec sa queue, une fois sur deux avec son souffle glacé
- il ne prenait aucun risque avec les aventuriers
- il était plus puissant que les dragons rencontrés jusqu'alors

Certains des archers avaient tenté de tirer une flèche sur le monstre, sans rien lui faire de plus qu'une égratignure vite oubliée. Sans connaître le point faible du Grand Ver, même avec les flèches magiques spécialement conçues par Drilun pour tuer des dragons, abattre un tel adversaire semblait illusoire à distance. L'archer-magicien dunéen attendait donc de découvrir une faille dans l'armure du dragon pour y planter une de ses fameuses flèches. A défaut, il pouvait envisager de lancer un éclair avec l'aide de son bâton magique, mais il se doutait que l'impact serait assez limité. Ce ne serait pas suffisant pour le tuer et sans doute même le faire chuter, mais cela pourrait servir en cas d'action coordonnée peut-être. En attendant, il préféra se mettre à l'abri à l'entrée du boyau que ses amis et lui avaient creusés pour sortir de la caverne emmurée.

Dwimfa, de son côté, avait choisi la voie des airs : il était monté sur la falaise jusqu'à un endroit d'où il pouvait mieux observer les allées et venues de la bête, voire lui tirer dessus à l'aide de son arc. C'était une position assez élevée, au-dessus du niveau à laquelle le dragon descendait pour les attaquer. En fait leur adversaire prenait toujours un peu de hauteur lorsqu'il s'éloignait d'eux, puis il descendait en prenant de la vitesse lorsqu'il se rapprochait, juste avant de les attaquer. L'Homme des Bois était un peu vulnérable sur son perchoir à un peu moins d'une vingtaine de pas de haut, mais c'était un grimpeur et acrobate hors pair, sans compter sa chance insolente, et il savait qu'il pouvait compter sur tout cela pour lui sauver la mise en cas d'attaque du monstre. En vérité ce dernier ne lui prêta jamais vraiment attention, ou alors il le cacha bien.

Mordin et Geralt concentraient l'essentiel des attaques sur eux. Le premier provoquait le dragon à chaque passage, jouant au chat et à la souris, tandis que le second essayait avec prudence de repérer le point faible du lézard géant en s'éloignant un peu de la falaise pour voir le côté gauche de la bête, au risque de la voir réagir. Ce qui ne manqua pas, et cela les força plus d'une fois à esquiver des coups de queue - avec en général un certain succès - ou à tester l'efficacité de leur équipement à les protéger du froid, tout en tirant parti au maximum de l'environnement pour aider à les protéger, comme des arbres. Arbres que le dragon abattait les uns après les autres, tant pour faciliter ses manœuvres aériennes que pour limiter la protection qu'ils offraient aux aventuriers. Mais au bout du compte, les deux aventuriers n'eurent rien de pire à déplorer que des sueurs (très) froides et de rares contusions. Mordin était plus près de la falaise que Geralt, qui chercha, au bout du compte, une bonne position pour porter une attaque si le dragon descendait assez.

Vif, de son côté, avait choisi elle aussi la voie des airs. Elle avait grimpé à la paroi de la falaise de manière à pouvoir observer le dos du monstre mais n'avait repéré aucun point faible malgré ses sens prodigieusement affûtés. Elle espérait aussi pouvoir lui sauter dessus si l'occasion se présentait, mais aussi être en mesure de descendre rapidement - en sautant - de son perchoir si le besoin s'en faisait sentir. Elle remarqua que le dragon n'approchait jamais assez de la falaise pour attaquer avec sa queue, mais que son souffle avait assez de portée pour cela. A l'occasion elle descendit de son perchoir lorsqu'elle sentit que leur adversaire pouvait être tenté de lui souffler dessus à son prochain passage. Avant de remonter pour lui tendre une espèce d'embuscade.

Rob, pour sa part, comptait sur son apparence inoffensive pour se glisser vers l'extérieur, discrètement, et pouvoir observer le flanc gauche du Grand Ver où devait probablement se trouver son point faible. Malheureusement il avait sous-estimé tant les perceptions du monstre que sa prudence, prudence que l'observation du cadavre du dragon de feu tué peu auparavant avait dû exacerber. Le hobbit, habitué à faire cavalier seul sans écouter ses compagnons parler d'action coordonnée, eut donc le grand déplaisir de voir le dragon lui foncer dessus alors qu'il s'était éloigné, bien loin de l'aide possible de ses amis. Malgré tous ses efforts pour se protéger, le souffle du dragon le gela presque sur place et il se dit qu'il ne devait d'être encore vivant qu'à la chance. Par la suite il s'enterra sous la neige à l'approche du dragon, émergeant ensuite pour essayer de repérer son point faible, mais trop tard. Le groupe n'était parvenu à rien, et certains avaient écopé de blessures plus ou moins sérieuses en attendant. La situation ne paraissait pas bien brillante...

5 - Rodéo aérien
Néanmoins, la féline Femme des Bois avait un plan, nourri par l'attitude assez prévisible de leur adversaire ailé. Jusqu'à présent, l'équipe n'avait rien fait au dragon, à part peut-être lui taper un peu sur les nerfs, et en particulier Mordin. Non seulement il vociférait des insanités à l'adresse du monstre à chacun de ses passages, mais il manipulait aussi sa hache magique dont le manche était fait en os de dragon. Par le passé, les aventuriers avaient pu remarquer que la gent draconique arrivait très bien à reconnaître l'origine de l'arme, et cela ne plaisait guère. Pire encore, même si le nain avait été plusieurs fois l'objet d'attaques du dragon, son excellent équipement l'avait toujours bien protégé et il s'en était sorti sans égratignure ou engelure d'aucune sorte, contrairement à d'autres.

Mais Vif était persuadée que cela allait changer. Son ami à la si grande gueule, malgré sa petite taille, se tenait derrière le tronc d'un arbre assez proche de la falaise. Petit à petit, le dragon avait fait tomber les arbres avoisinants, si bien qu'il pouvait à présent facilement arriver à l'arbre de Mordin sans être aucunement gêné dans son vol. Si ses souffles n'avaient pas eu d'effet, un bon coup de queue devrait remettre les pendules à l'heure, pouvait-elle l'imaginer penser... Elle paria donc sur une attaque de la bête visant son ami nain après un ultime souffle glacé où elle avait pris soin de se réfugier dans le boyau souterrain d'où ils étaient tous sortis. Tout en parlant de son plan aux autres membres de l'équipe pour coordonner leur action, plan traduit de son parler félin grâce aux babioles magiques réalisées par Drilun et que certains portaient toujours.

Après le dernier passage du dragon, Vif grimpa à nouveau à la falaise avec aisance et rapidité, retrouvant le perchoir depuis lequel elle surplombait le passage du dragon, non loin de Mordin qui allait continuer son rôle d'appât. Geralt, de son côté, approchait de la future trajectoire du monstre, anticipant une attaque de la queue pour essayer d'y porter un coup d'épée. Drilun, quant à lui, prépara un éclair magique qu'il comptait lancer sur le monstre dans l'espoir d'au moins l'étourdir ou lui faire quelque dégât. Dwimfa, plus en hauteur, jouait son rôle de vigie, tandis que Rob anticipait le passage du dragon en s'enfouissant dans la neige, sous un buisson au pied d'un arbre. Tout était prêt pour l'arrivée de la créature écailleuse volante, qui ne tarda pas, et qui, comme prévu, se dirigea de manière assez nette en direction du nain et de l'arbre derrière lequel il se tenait. Sa queue puissante se balança, prête à frôler le sol pour tenter de réduire Mordin en purée...

Depuis son perchoir, la lionne enchantée bondit dans les airs en direction de l'aile droite du dragon. Dans le même temps, tandis que le marchand nain à la langue si bien pendue tentait un bond de côté pour éviter la queue du monstre (en se maudissant de n'avoir pas appris à esquiver aussi bien que ses compagnons), le maître-assassin bondissait vers la queue qui venait casser le tronc derrière lequel Mordin se tenait un peu auparavant. Il enfonça son épée magique assez profondément dans l'appendice du Grand Ver, blessure certainement pas mortelle mais qui eut son effet : le dragon était enfin blessé. Vif atterrit sur l'aile du dragon et elle s'y accrocha férocement. L'éclair magique de l'archer-magicien toucha la créature qui marqua le coup, même si l'impact n'avait pas dû être très douloureux pour le monstre. Néanmoins, attaqué et blessé de trois côtés à la fois, il ne réagit pas immédiatement.

Enfin il tenta de se débarrasser de la charge qui pesait sur son aile droite. Mais d'une part il semblait encore un peu étourdi par l'attaque multiple, d'autre part il devait en même temps faire de gros efforts pour redresser son vol et ne pas tomber à terre, efforts rendus d'autant plus difficiles par le déséquilibre provoqué par le poids conséquent de la lionne magique sur son aile. Sans parler des dégâts sur ladite aile : fermement accrochée, Vif jouait de ses pattes arrière, en bon félin qu'elle était, pour faire de la charpie du cuir du dragon. Malgré la solidité du cuir et des écailles du dragon, ses griffes puissantes et enchantées taillèrent l'aile en morceaux. Après un moment, alors que dragon et lionne enchantée s'étaient éloignés de quelques portées de flèche des autres aventuriers, ces derniers virent le vol du monstre ailé faillir. Sortant de sous la neige, Rob ne put - encore une fois - repérer le point faible du dragon, mais il le vit commencer à chuter, comme tous ses amis.

Le Grand Ver n'avait plus l'aile droite assez vaillante pour arriver à supporter son poids dans les airs. Malgré le peu de hauteur qu'il avait pris, sa trajectoire s'infléchissait. A présent il tournoyait et ne faisait que freiner sa chute vers le sol. Quand il fut juste au-dessus des arbres, Vif lâcha l'aile et bondit vers un arbre qui freina sa chute. Elle arriva dans la neige épaisse, sur ses pattes puissantes qui amortirent le choc, qu'elle encaissa sans mal. Puis elle courut vers ses amis en faisant des zigzags pour éviter une éventuelle attaque du dragon. A une certaine distance elle se retourna, ne percevant rien derrière elle, et vit le monstre qui tentait de panser ses plaies. La chute l'avait secoué mais il ne semblait pas avoir trop souffert du choc. Il ne pouvait plus voler, son aile était trop endommagée pour cela, mais il restait tout de même un formidable adversaire. Elle rejoignit ses amis, y compris Taurgil et Isilmë qui venaient d'émerger, pour décider de la suite à donner à leur dernière confrontation.

6 - Histoires d'orcs
L'équipe était loin d'être en grande forme avec plusieurs blessés sérieux, et le dragon était loin d'être mort. Par ailleurs il n'était pas interdit de penser que d'autres pouvaient être tentés de venir se joindre au combat s'il durait un peu. En fin de compte, entre baume orc et soins magiques des mains du grand Dúnadan, les blessures furent traitées et le groupe choisit de laisser le dragon de côté et de suivre sa voie, qui devait l'amener aux Brumes Éternelles, où les elfes auraient sans doute terminé de réaliser de nouveaux équipements magiques pour eux. Un petit détour fut fait pour rester à distance du Grand Ver blessé, et le groupe reprit le chemin du nord, à ski pour la plupart. Le refuge des elfes était distant de peut-être une petite journée de voyage, et Vif et Rob étaient censés se rappeler de l'accès à travers les défenses magiques de la zone par là où ils devaient arriver.

Après quelques heures de progression dans la nuit claire, et ce d'autant plus que la neige reflétait une partie de la lumière crépusculaire, la lionne enchantée fit une découverte peu enthousiasmante : elle repéra une série de traces qui avaient très certainement été faites par des orcs des montagnes proches. D'autres traces confirmèrent la chose : des orcs étaient bien présents, et en particulier des groupes de chasseurs à la poursuite de gibiers les plus divers. Certains d'entre eux furent même repérés à distance, qui eurent le bon réflexe, après avoir estimé la force du groupe, de préférer aller chercher du renfort ou en tout cas ne pas foncer vers une mort certaine. Les aventuriers les laissèrent partir, sans se bercer trop d'illusion pour la suite.

Suite qui ne manqua pas : plus tard et à plus d'une occasion, des escouades plus grosses et belliqueuses eurent la mauvaise idée de chercher des noises au groupe. Lequel groupe avança sans trop se préoccuper des orcs, à l'exception de la féline Femme des Bois qui alla au-devant des gêneurs. Ses amis ne tenaient pas trop à perturber un tour d'elfe d'Isilmë qui chantonnait un air magique leur permettant d'avancer plus vite et sans fatigue. Les orcs découvrirent bien vite que leurs armes et leurs compétences étaient assez inefficaces contre la lionne enchantée, dont les griffes et l'adresse pouvait les réduire en charpie sans qu'ils ne puissent rien y faire. Les plus chanceux ou les plus lents à attaquer s'enfuirent vite pour aller raconter au reste du clan ce qui s'était passé.

Au bout de quelques heures, alors que la présence des orcs était clairement visible au vu des traces nombreuses dans la neige, c'est toute une petite armée de peut-être deux cents orcs qui arriva au contact des aventuriers. Une fois de plus, Vif se porta au-devant d'eux et commença à faire un carnage, jusqu'au moment où le vide se fit autour d'elle, tandis que le chef des orcs apparaissait, armé d'une arme manifestement enchantée et volée à des Lossoth. Ce qui ne fit pas grande différence pour la lionne enchantée, qui prit juste quelques précautions pour ne pas se faire toucher et rapidement réduire la tête du chef en lambeaux. Après quoi le reste de l'armée s'éparpilla aux quatre coins de l'horizon et le cadavre du chef put être tranquillement fouillé. En plus du harpon magique qu'il maniait, il avait utilisé de la magie noire à l'aide d'une perle maudite, perle qui fut bientôt brisée en mille morceaux grâce à la magie du bâton de Drilun. Puis le groupe reprit sa route après cette courte pause.

En fin de compte les aventuriers arrivèrent à proximité des Brumes Éternelles et surtout des protections magiques que les elfes y avaient placées pour se protéger des ennemis divers et variés. Il ne fut pas si simple que cela de retrouver le droit chemin pour arriver jusqu'au lac d'eaux tièdes et soufrées, mais entre les connaissances acquises lors de leur précédent passage et les perceptions magiques du hobbit voire de la féline Femme des Bois, le labyrinthe magique put être résolu. Les huit aventuriers trouvèrent ou retrouvèrent les elfes qu'ils avaient laissés là une douzaine de jours auparavant, et qui avaient effectivement terminé de réaliser bon nombre d'équipements commandés. Tout n'était pas encore achevé, et par ailleurs Dwimfa, nouveau venu, n'avait pas été prévu dans la liste des équipements. Il fut d'ailleurs présenté aux elfes qui s'intéressèrent bien à lui et à son passé. Après quoi l'équipement enchanté fut distribué et les aventuriers réfléchirent à leur destination suivante.

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Niemal
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Grand Nord - 17e partie : vous ne passerez pas !

Message non lupar Niemal » 15 mai 2018, 07:28

1 - Destination à trouver
Les aventuriers, enchantés par leur nouveau matériel, ne purent s'empêcher d'en demander davantage. En effet, après réflexion, le groupe choisit de rester deux ou trois jours de plus que prévu. Les blessés allaient très rapidement être sur pied, donc ce n'était pas pour cette raison. Mais en revanche, entre un équipement plus complet pour Dwimfa, le remplacement de certaines affaires mises à mal par le souffle des dragons - en particulier le souffle enflammé - et la volonté d'être les mieux préparés possible, donner davantage de temps aux elfes pour leur fournir encore plus de matériel enchanté ou de qualité ne paraissait pas si superflu que cela. Pourtant les habitants des Brumes Éternelles avaient d'autres choses à faire, y compris certains objets plus longs à réaliser. Ils avaient tout de même conscience de l'importance de la quête de Vif et ses amis et ils trouvèrent du temps pour les satisfaire.

Entretemps, le choix de la future destination du groupe ne fut pas une mince affaire. Taurgil et compagnie hésitaient en effet entre deux objectifs. L'un d'eux était d'aller récupérer les objets magiques des anciens amis de Dwimfa. Ce dernier avait en effet sauté du bateau volant qui les emmenait tous et qu'une tempête, sans doute déclenchée par Eloeklo, emportait vers les parois des montagnes où le démon était emprisonné, les Ered Muil ("Montagnes de la Désolation") ou les Aeglir Arvethed ("Pics sans Fin"). En dehors de Gillowen, la magicienne possédée par ledit démon, personne n'avait survécu. Or tous possédaient des objets magiques très puissants dont les nouveaux amis de l'Homme des Bois auraient bien besoin pour combattre l'occupant du Puits de Morgoth, par exemple. Ces objets restaient sans doute inutilisés, ou du moins ceux dont la magicienne possédée n'avait pas vraiment l'usage. Restait à trouver l'emplacement du crash du bateau volant, les corps, leurs possessions... pour autant qu'il était possible qu'Eloeklo les laissât faire.

A côté de cela, il semblait que la visite de Canadras ("Quatre Cornes", en sindarin) pouvait apporter son lot de précieuses informations. Canadras était le nom donné à une péninsule au nord des Ered Muil. Mais surtout, elle devait son nom à un célèbre dragon qui en avait fait sa demeure et son territoire. Les "Quatre Cornes" faisaient référence à la tête du dragon, aux écailles grises, qui comportait sur le dessus deux cornes recourbées à la manière d'un bélier et deux autres cornes pointues plus bas et sur le côté qui lui servaient à embrocher ses victimes. Mais surtout, c'était un dragon assez ancien, peut-être le plus puissant de tous ceux qui vivaient encore sur les anciennes terres de Morgoth, le Noir Ennemi du monde. Non qu'il fût un dragon immense capable de tout balayer sur son passage : avant toute chose c'était un érudit et un puissant magicien pour qui le savoir - magique entre autres - était plus précieux que les trésors physiques. C'est certainement lui qui connaissait le mieux les futurs adversaires de l'équipe, et les manières de les combattre ou de les tromper.

Les deux destinations envisagées étaient sensiblement aussi éloignées l'une que l'autre. La première envisagée, les artefacts autrefois possédés par les amis de Dwimfa, devait se trouver vers le sud des montagnes susmentionnées, car c'est là que Dwimfa avait atterri et s'était enfui après sa chute. Ce qui laissait une zone de montagnes arides considérable à explorer. Et de plus ces montagnes n'étaient guère habitées que par des orcs et des trolls des neiges : en dehors de se manger les uns les autres, ils passaient leur temps à monter des raids et expéditions pour aller piller les ressources des Lossoth ou autres plus à l'est, au sud ou à l'ouest, ou éventuellement à chasser le phoque et la baleine dans les eaux glacées plus au nord. Quant à savoir si Eloeklo les laisserait récupérer les objets magiques convoités sans intervenir, c'était une question à laquelle les aventuriers ne pouvaient raisonnablement répondre de manière positive.

Au nord, le dragon pourrait apporter des renseignements précieux à défaut de matériel puissant. Mais non seulement c'était un être redoutable capable d'ensorceler bien des héros, d'autre part ses conseils n'étaient jamais gratuits. Que pouvaient bien lui proposer Drilun et ses compagnons en échange de son savoir ? Certains se disaient que malgré son faible attachement pour les possessions matériels, il ne cracherait pas sur un artefact magique ou deux. C'est avec cet objectif en tête qu'ils n'avaient pas détruit la masse magique de feu Gorovod, l'ancien Grand Sorcier (Fhalaugash) de Dol Guldur. Cela, plus les quelques connaissances qu'ils pouvaient avoir, pourrait peut-être intéresser le dragon. Suffisamment pour le contenter et permettre de fructueux échanges, par contre, ils en doutaient. Aussi Dwimfa proposait-il plutôt de passer d'abord récupérer les affaires de ses anciens compagnons, dont un fabuleux grimoire magique permettant de lancer un nombre infini de fois de très nombreux sortilèges...

2 - Nouveaux éléments et choix final
Un autre élément à prendre en compte était le trajet. Au départ, il paraissait plus raisonnable de commencer par le chemin du sud : d'une part le soleil pouvait-il encore faire de timides apparitions au sud, s'ils commençaient par là. Dans le cas contraire, en commençant par Canadras plus au nord, ils n'auraient que la perpétuelle nuit du Grand Nord tant au nord qu'au sud, car l'hiver approchait vite et serait là dans un mois et demi environ. D'autre part, pour aller dans la péninsule de Canadras, il semblait intéressant de traverser la Baie de la Désolation (Hûb Lostas). A cette époque de l'année les glaces s'étaient déjà reformées sur l'eau, mais attendre un peu plus les rendrait plus solides. Néanmoins, ces deux arguments n'avaient de poids que si les aventuriers partaient vite et ne tardaient pas en route. Ce dont certains doutaient, et la suite leur donna raison. En fin de compte cet élément ne pesa donc guère dans la balance.

La nature des objectifs, les informations ou matériels à aller chercher, occupèrent davantage les esprits. Dwimfa fut interrogé sur les possessions magiques de ses anciens amis. Il leur parla alors de ce dont il se souvenait, à commencer par le Suimbalmynas, un livre de runes magiques réutilisables à l'infini écrit par un homme nordique, dans sa langue. A défaut d'intéresser le dragon, d'autres objets très puissants pourraient certainement leur servir : Gwaedhel ("Sœur de Serment"), une fantastique épée protégeant de la peur et autres pouvoirs des morts-vivants ; l'Eargil ("Etoile de Mer"), un joyau aux multiples pouvoirs (défense physique, stimulant magique, boussole magique...) ; un arc de lumière capable de créer des flèches magiques de lumière solide à volonté ; une amulette susceptible d'invoquer et de commander une boule de feu vivante ; un bâton de lumière pouvant attirer et maîtriser la foudre ; un talisman maudit permettant de se transformer en chauve-souris... Sans parler des multiples armes ou armures (mithril compris) ou autres babioles utiles comme une ceinture protégeant de tous les éléments.

Néanmoins, ces artefacts, aussi utiles fussent-ils, n'étaient pas si importants que cela face à des adversaires tels que Durlach ou Eloeklo, anciens lieutenants de Morgoth qu'on pouvait chacun qualifier de balrog ou "démon de puissance"... Plus que des armes, l'équipe aurait davantage besoin de la connaissance la plus fine possible de ces ennemis, afin de savoir les affronter directement ou indirectement. Et s'il était un être qui les connaissait bien, cela devait être Canadras : la connaissance était son fonds de commerce et sa raison de vivre. Toute sa longue vie avait été consacrée à augmenter son savoir sur les personnages plus ou moins puissants du Grand Nord, à travers ses espions ou ses recherches magiques. Car c'était un puissant sorcier, d'après Nestador, maître des Brumes Éternelles.

En fait Drilun et ses amis apprirent que le dragon avait déjà été en contact avec les elfes des Brumes. En effet, au sud de Canadras (la péninsule) et à l'extrémité nord des Ered Muil, les Montagnes de la Désolation, se trouvait une montagne spéciale appelée Orod Certhas, la "Montagne des Runes". Elle était appelée ainsi en raison de ses falaises de granite sur le versant nord, falaises inscrites de nombreuses runes par les soins des elfes de Brumes Éternelles. Cette encyclopédie magique que Nestador et les siens continuaient d'enrichir semblait protégée de toute dégradation des orcs ou dragons, mais à tout le moins elle intéressait vivement Canadras, qui venait toujours voir une nouvelle rune avant qu'elle ne soit recouverte par la neige. Le dragon magicien n'avait jamais essayé d'attaquer les elfes, reconnaissant sans doute leur puissance ou trop content de profiter de leur travail étrange que Nestador n'expliqua qu'imparfaitement, parlant de quête mystique aussi bien personnelle que collective.

En tout cas le dragon gris était connu des siens, ils savaient où il habitait - une ancienne demeure des elfes des neiges, les Lossidil. Le Grand Ver ailé avait aussi la particularité d'héberger de nombreuses runes magiques sur ses écailles, runes inscrites par des artisans ensorcelés - comme certains nains de Vasaran Ahjo - et chargées magiquement par les pouvoirs du dragon lui-même. Beaucoup étaient des runes de protection contre les armes ennemies, mais pas seulement. Les cavernes elles-mêmes irradiaient la magie et devaient comporter aussi leur lot de runes. Par ailleurs, l'entrée des cavernes était à flanc de falaise, une vingtaine de pas au-dessus du niveau de la mer plus bas, à une trentaine de pas du sommet. Le sentier escarpé que les elfes des neiges avaient autrefois creusé dans la falaise avait depuis longtemps été détruit par le nouvel occupant des lieux. Lieux qui n'étaient donc accessibles qu'en volant ou en grimpant...

Au bout du compte, la nature moins agressive du dragon fut un élément qui pencha fort dans la balance. Geralt le résuma très bien en disant que s'ils allaient chez Eloeklo et qu'ils en mouraient, le démon utiliserait leurs possessions pour nuire à la Terre du Milieu et parvenir à ses fins. Au contraire, Canadras les garderait pour lui sans les utiliser, se contenant juste de les étudier dans le meilleur des cas... Par ailleurs, en plus de quelques babioles ou connaissances diverses que le groupe pouvait fournir au dragon, il y avait un service que Canadras pourrait apprécier : l'archer-magicien dunéen pouvait inscrire des runes sur les écailles du dragon ou peut-être parler magie avec lui, le faire profiter de son propre savoir. Peut-être le dragon serait-il assez puissant pour l'envoûter et le pousser à donner tout cela sans rien en échange, mais c'était un autre élément dont les aventuriers pouvaient peut-être se prémunir. En tout cas, le groupe commencerait par aller voir Canadras.

3 - Première sortie
Fort de cette décision et de leur nouveau matériel, et après avoir soigneusement planifié leur trajet dans le Grand Nord jusqu'à la demeure de Canadras, Vif et ses amis se mirent en route. Non sans un premier accrochage au moment de prendre leurs bagages : Dwimfa avait décidé, comme il l'avait fait jusqu'à présent, de porter les robes enchantées - et maudites - de feu Gorovod sur lui. Ce qui ne plut pas du tout au maître-assassin du groupe. S'il était d'accord pour croire Dwimfa sur parole quand ce dernier lui dit qu'il savait résister au pouvoir corrupteur de l'objet, en revanche il rappela que la corruption s'étendait à tous les être proches, qui risquaient de voir grandir en leur cœur un désir incontrôlé pour lesdites robes. Bref, il ne voulait pas que l'Homme des Bois les portât, préférant qu'elles soient remisées dans un sac pour servir uniquement quand un combat se profilerait à l'horizon. Le dernier arrivé dans le groupe fit d'abord la sourde oreille, si bien que Geralt décida de rester chez les elfes. Mais quand Drilun annonça qu'entre le balafré et l'ami de Vif il privilégiait clairement le premier, Dwimfa accepta de mettre les robes de côté et de les sortir seulement le bon moment venu. Et ils purent partir tous ensemble.

Après avoir correctement géré le passage à travers les barrières magiques grâce aux compétences de la lionne enchantée et du hobbit, ils arrivèrent au sud de la vallée, côté est de la baie. Le temps était un peu maussade sans être franchement mauvais : ciel bas et nuageux avec quelques flocons de neige qui tombaient çà et là, mais rien de très méchant. En revanche, les sens exercées de la féline Femme des Bois l'avertirent bien vite de quelques obstacles sur leur chemin : deux dragons se tenaient à terre à quelques portées de flèche de là, dans des bois, un peu éloignés l'un de l'autre mais pas assez pour espérer pouvoir passer entre les deux. Par ailleurs, caché dans les nuages bas, Vif pouvait entendre le passage régulier d'un dragon ailé au-dessus de la bande de terre sur laquelle ils se trouvaient. Ils étaient attendus, et manifestement ils avaient déjà été repérés.

Les elfes de Brumes Éternelles avaient prévenu que le groupe, bardé d'objets magiques fraîchement (et rapidement) réalisés, émettait une telle signature magique que toutes les créatures un peu sensibles aux émanations des sortilèges - dont certains membres de l'équipe - pouvaient les suivre à la trace à des miles de distance. Et par ailleurs, Nestador et les siens avaient expliqué pourquoi les dragons de la région étaient si agressifs et peu enclins à faire autre chose que combattre et tuer, oubliant même parfois de se disputer entre eux : par esprit de vengeance. Depuis des milliers d'années et la fameuse bataille qui avait coûté la vie à de nombreux elfes et dragons, il existait une inimitié particulière entre leurs deux groupes. Les dragons n'auraient de cesse de détruire les elfes de Brumes Éternelles, leurs réalisations et leurs amis. Or le groupe d'aventuriers portait de plus en plus sur eux la signature magique des elfes que les dragons s'étaient juré de combattre jusqu'à la mort...

En raison de cela et de quelques divinations magiques de Drilun qui lui indiquèrent que deux dragons avaient des souffles magiques, certains aventuriers commencèrent à penser qu'une retraite prudente étaient préférable. Mais lorsque le groupe commença à faire prudemment demi-tour en direction des protections magiques peu éloignées - une poignée de portées de flèche tout au plus - les dragons perçurent leur mouvement et se dirigèrent tous dans leur direction, deux à terre et un en l'air, plus rapide que les deux autres. Après un moment d'hésitation, où certains se mirent à accélérer vers la protection magique réalisée par les elfes alors que d'autres auraient voulu tenir et combattre, ce fut la débandade : Vif prit Mordin et Drilun sur son dos et filait vers l'entrée magique de la vallée tandis que les autres poussaient sur leurs bâtons pour faire avancer leurs skis le plus vite possible dans la même direction.

La lionne enchantée déposa ses deux amis qui avaient magnifiquement réussi à tenir sur son dos malgré ses bonds puissants. Plus loin, Dwimfa arrivait en premier, suivi par le hobbit non loin. Après lui, Geralt et Isilmë, bien qu'à une distance similaire, étaient éloignés suffisamment l'un de l'autre, pour ne pas constituer une cible unique trop tentante. Taurgil, lui, fermait la marche - ou plutôt la glisse - un peu plus loin. Lui ne pourrait pas éviter l'attaque du dragon ailé, qui pouvait sans doute choisir une deuxième cible entre l'elfe et l'assassin balafré. Le dragon noir et blanc hésita un bref moment entre les deux, tout en s'apprêtant à engloutir le Dúnadan dans son souffle glacial : il reconnaissait l'elfe à son odeur et était naturellement tenté de la tuer plutôt qu'un autre, mais l'humain à sa portée était bien plus bardé d'objets en os ou cuir de dragon que la guerrière elfe. Mais au bout du compte sa haine des elfes fut la plus forte : il projeta un nuage de glace qui transperça Taurgil jusqu'aux os, malgré ses protections et son ultime refuge derrière un arbre, puis vira un peu pour engloutir Isilmë qui connut un sort similaire. Tous deux sentirent presque leur cœur s'arrêter de battre, mais leur raison et leur corps furent les plus fort et ils restèrent vivants, et debout, et tentèrent de continuer à avancer avant l'arrivée des autres dragons, bien que plus lentement.

Le dragon ailé s'était trop avancé et malgré sa manœuvre aérienne il fut sujet aux protections magiques établies par les elfes de Brumes Éternelles. Bientôt il subissait les assauts fantomatiques d'un adversaire imaginaire mais qui semblait le blesser pour de bon, et il ne s'occupa plus des aventuriers. Vif en profita pour voler au secours de ses amis blessés, tandis que les autres finissaient d'arriver. Elle arriva au niveau de Taurgil tandis qu'un des deux dragons au sol arrivait plus vite que l'autre. En fait c'était un dragon ailé qui était resté au sol, et sa couleur rouge-orangé ne laissait rien présager de bon, car souvent elle était en lien avec un éventuel souffle, qu'elle devinait donc brûlant. Le dernier dragon, plutôt vert-bleu, était trop éloigné et ne serait pas une menace. Le Dúnadan laissa ses skis et monta sur le dos de la lionne, parvenant à s'y accrocher fermement malgré le froid qui lui gelait le corps. Puis Vif bondit vers Isilmë, où la même opération fut renouvelée, juste comme le dragon arrivait et ouvrait la bouche. La féline Femme des Bois eut beau bondir de toute la force de ses puissantes pattes, elle ne put éviter complètement le feu brûlant qui les engloutit en partie tous les trois.

Vif était en partie protégée par ses amis et ne perdit que des poils (et gagna une bonne suée). L'elfe était peut-être un peu mieux protégée magiquement et, couchée sur le dos de la lionne, elle ne souffrit que légèrement de brûlures causées par le souffle enflammé. En revanche, le grand rôdeur passa d'une sensation de froid intense à celle d'une insupportable fournaise. Avec l'aide de l'elfe et par un effort de volonté il se maintint sur le dos de la lionne, jusqu'à arriver en sécurité. Plus loin, les magies elfiques s'activaient et les dragons furent trop occupés à combattre des ennemis imaginaires ou eux-mêmes pour être une réelle menace. Mordin et Drilun étaient occupés à tenter de percevoir leurs points faibles, sans grand succès, mais le hobbit était plus perceptif et put, avec l'aide de la lionne, percevoir une zone plus sombre de l'aisselle avant droite du dragon volant. Il arriva à y envoyer une de ses flèches avant le départ du dragon, mais même s'il pensa l'avoir blessé ce ne fut sûrement pas bien grave. De son côté, l'elfe du groupe, malgré sa blessure, déshabillait leur ami dúnadan pour le soigner avec sa magie et des bandages propres : après avoir été gelé puis brûlé vif, il n'avait pour ainsi dire plus de peau sur le dos.

4 - Guérison et nouvelle attente
Malgré son dos qui la faisait souffrir et qui saignait, Isilmë parvint à stabiliser l'état de son ami dúnadan et à l'empêcher de saigner à mort, tandis qu'elle-même s'affaiblissait. Mais ensuite Rob prit le relais et stabilisa l'état de son immortelle amie. Du baume orc fut également utilisé pour aider à sa guérison, ce qui n'avait pu être envisagé pour Taurgil : ses blessures étaient si étendues que l'utilisation du baume l'aurait complètement transformé visuellement. Il aurait été couvert de cicatrices sur tout le corps, et n'aurait sans doute pas été très beau à voir. Par contre, le hobbit et la féline Femme des Bois s'empressèrent d'aller chercher leurs amis elfes, dont certains étaient d'excellents soigneurs, en espérant des remèdes tout aussi efficaces et entraînant bien moins de séquelles que le remède orc, aussi efficace fût-il.

Les elfes, qui avaient senti le combat à distance, vinrent à leur rencontre et aidèrent les blessés à guérir. Il fallut tout de même une semaine complète de repos forcé à l'héritier des rois du Rhudaur pour guérir complètement. Heureusement, les soins de Nestador étaient si puissants que Taurgil n'en garda que de légères traces qui ne nuisirent aucunement à son charme naturel. Dans le même temps, les elfes prévinrent le groupe que l'expérience risquait de se reproduire, d'autant que le temps à venir ne serait pas du côté des aventuriers : à la fin de la guérison du Dúnadan le ciel serait clair et rien n'empêcherait les dragons de leur tomber dessus comme précédemment. En fait, il fallait attendre onze jours avant de voir arriver un vrai blizzard qui bloquerait sans nul doute une bonne partie des capacités des dragons à les percevoir physiquement, ou les empêcherait de voler.

Tandis que certains elfes travaillaient à fournir de nouveaux matériels au groupe, et notamment ceux détruits par les dragons, Drilun choisit d'étudier divers grimoires en possession des elfes des Brumes Éternelles, et en particulier ceux traitant de la réincarnation des Maiar. En effet, entre Durlach, Eloeklo et Tevildo, ils se retrouvaient face à trois de ces anciens serviteurs des Valar, tous passés au service de Morgoth lors du Premier Âge. Or le dernier n'avait plus de forme lié à lui et devait donc se recréer un corps pour recouvrer tous ses pouvoirs. D'après ce qu'il lut, les Maiar pouvaient facilement changer de corps à deux conditions : la première était de ne pas trop s'attacher à un corps physique particulier, la seconde de changer volontairement d'enveloppe charnelle, et non de la perdre par accident. Si ces deux conditions n'étaient pas remplies, la création d'un nouveau corps était un processus lent et difficile qui nécessitait beaucoup d'énergie. Énergie qui pouvait être trouvée dans les forces vives de l'esprit, ou bien dans une émanation magique particulièrement puissante, comme celle liée à un puissant artefact. Également, cette énergie pouvait être considérablement amoindrie dans le cas de la possession d'un corps existant déjà si le Maia en question avait un lien fort avec ledit corps...

L'archer-magicien du groupe n'en resta pas là et il profita aussi de la chambre spéciale des visions - un sauna - qu'utilisaient les elfes des Brumes Éternelles pour améliorer leurs visions magiques. Même sans voir les étoiles il put ainsi les imaginer et avoir une expérience onirique concernant l'objet de sa curiosité, à savoir Canadras. De sa transe magique il en retira la certitude que le dragon apprécierait énormément de compléter sa collection de runes sur ses écailles, et tout ce qui pourrait le rendre plus puissant magiquement. De fait il étudia aussi l'écriture de runes magiques sur des écailles de dragon. En fait il profita de ce savoir pour réaliser un rouleau résumant les informations les plus intéressantes susceptibles de l'aider à une telle tâche.

Après une semaine le groupe se réunit pour décider de la date de leur prochain départ. Certains trouvaient stupide de sortir par beau temps et risquer une mort inutile alors qu'il était si simple d'attendre quelques jours pour avoir des conditions météorologiques idéales pour passer en catimini. Néanmoins la majorité préféra tenter une deuxième sortie sans attendre plus, mais en étant davantage prudents et sur le qui-vive. Ce qui signifiait par exemple sonder l'espace qui s'offrirait à eux avant même de sortir complètement des zones de protection magique ; ou encore d'utiliser les onguents de protection contre les éléments qu'ils possédaient avant de tenter une sortie en présence d'un ou de plusieurs dragons.

5 - Deuxième et troisième sorties
Les aventuriers prirent donc à nouveau leurs cliques et leurs claques pour se retrouver près de la même sortie du labyrinthe des protections magiques qu'ils avaient empruntée une semaine auparavant - la féline Femme des Bois et le hobbit commençaient à bien connaître le chemin. Une fois de plus, Dwimfa avait ôté les robes maudites de Gorovod pour ne pas offenser Geralt. Alors qu'ils étaient encore sous la protection de la magie des elfes de Brumes Éternelles, Vif sonda les environs avec ses fantastiques perceptions, secondée par Geralt et les autres membres du groupe les plus perceptifs, tandis que Drilun utilisait sa magie pour détecter la présence au sol d'adversaires les plus divers. Notamment ceux de plusieurs tonnes, particulièrement fréquents autour de la vallée protégée... à leur grand dam.

Hélas, comme ils s'y attendaient, ils étaient encore attendus. Trois dragons étaient présents dans les environs, deux à terre et un dans les airs. Ce dernier ressemblait furieusement à celui qu'ils avaient déjà croisé une semaine auparavant, et il n'était pas possible de visualiser les deux autres, cachés dans les bois qui entouraient la vallée. En revanche, des divinations magiques de l'archer-magicien dunéen apportèrent les informations essentielles à leur sujet : une fois de plus, un cracheur était présent à terre. Afin de ne pas réitérer la même expérience négative que la semaine passée, après rapide discussion, les membres du groupe furent d'accord pour rebrousser chemin et tenter un nouveau passage quatre jours plus tard, lorsque les conditions météorologiques leur seraient plus favorables. Et par ailleurs, la signature magique sur leurs objets fraîchement enchantés serait un peu plus faible, ce qui ne pourrait être un mal, à défaut de leur garantir une grande discrétion.

Quatre jours supplémentaires furent donc consacrés au repos (Geralt), à l'étude des sorties et entrées de la vallée des elfes (Vif), ou tout simplement à essayer d'en apprendre plus sur les êtres qu'ils s'apprêtaient à rencontrer, et en particulier Canadras. Ou à se demander où était à présent le cavalier noir venu de Dol Guldur qui les pourchassait depuis des mois, et autres joyeusetés prêtes à leur tomber sur le paletot. Les elfes de Brumes Éternelles les aidèrent du mieux qu'ils purent, avec de nouveaux matériels magiques ou de qualité, dont certains à réaliser pour plus tard. En effet, vu le trajet à parcourir, Taurgil et ses amis ne comptaient pas revenir là avant au moins un mois. Et Eru savait ce qui pouvait se passer d'ici là question événements imprévus et retards en tout genre...

Enfin, le jour de la troisième sortie (ou tentative) arriva enfin. Comme prévu, le temps était détestable, à ne pas mettre le bout du nez dehors, ce qui entraîna immédiatement une chute du moral du balafré aux cheveux blancs : les efforts n'étaient jamais le fort de Geralt, et vu le sale temps qu'ils allaient devoir endurer, il n'était pas à la réjouissance. Les températures étaient très basses, les vents violents, la neige abondante... à tel point que si les dragons n'étaient pas capables de les repérer, certains se demandèrent comment eux-mêmes allaient pouvoir se repérer et partir dans la bonne direction. La lionne enchantée était néanmoins confiante, d'autant que Drilun pouvait magiquement calmer en partie les éléments autour d'eux, une fois qu'ils seraient suffisamment loin des dragons. En tout cas, Vif était contente de pouvoir profiter de la cape isolante que les elfes lui avaient confectionnée, qui lui permettait de mieux résister au froid. Elle ne serait pas de trop !

A l'orée de la vallée ou plutôt de ses protections magiques, les aventuriers suspendirent leurs pas. Vif ne percevait rien en dehors du mauvais temps, aucune présence perceptible. Par contre le Dunéen annonça grâce à sa magie qu'un dragon se tenait au sol dans les bois face à eux. Il ne serait sans doute pas dur à contourner si le groupe était assez discret. Cela étant, bardés de magie comme ils étaient, les huit compagnons ne pouvaient espérer une totale invisibilité. D'un autre côté, un dragon solitaire ne serait peut-être pas un trop gros obstacle pour eux. En espérant qu'il n'appelât pas de renfort s'il percevait leur présence ou si un combat avait lieu... Plein d'espoir ou de craintes, le groupe s'avança vers son destin. Et ce n'était que le tout début d'un long voyage qui allait les faire rencontrer un des personnages les plus puissants du Grand Nord...
Modifié en dernier par Niemal le 19 juillet 2018, 07:09, modifié 2 fois.

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Grand Nord - 18e partie : poursuite en noir et blanc

Message non lupar Niemal » 18 juillet 2018, 14:18

1 - Obstacle franchi !
Les sens particulièrement affûtés de la lionne enchantée lui permettaient de percevoir la présence de la mer non loin malgré le temps détestable. A l'occasion elle pouvait parfois entendre ou sentir les vibrations que le dragon faisait quand il se déplaçait un peu, et il n'était pas discret. Lui passer sous le nez, sans qu'il puisse entendre ou sentir les huit aventuriers, semblait tout à fait faisable par un temps pareil. En fait, à part Vif, ses amis étaient complètement perdus et ne percevaient rien au-delà du bout de leur bras, et encore. Ils faisaient confiance à la féline Femme des Bois pour les guider quelque part - en s'attachant les uns aux autres de préférence, pour ne pas se perdre - et ils pensaient que le dragon aurait bien du mal à les repérer physiquement. Là n'était pas le problème.

Car le groupe portait moult objets magiques sur ses membres, certains bien récents, faits dans la hâte, et donc avec une signature magique bien perceptible. Et ça, un dragon n'aurait sans doute pas grande difficulté pour le sentir. Le groupe fit alors le point sur toute sa panoplie magique, active ou non. Des objets furent retirés et placés dans des sacs faits de fibres de cembereth, ces arbres trouvés dans la région des Brumes Éternelles et qui avaient des propriétés anti-magie. Les objets placés dans ces sacs seraient moins faciles à percevoir par les sens magiques du gros Ver. Cela serait-il suffisant pour arriver à lui passer devant sans l'alerter ? Beaucoup en doutaient et se préparaient, dans leur tête, à affronter bientôt le dragon...

Mais Rob se souvint alors qu'il portait sur lui - et contre la volonté d'Isilmë, qui aurait préféré le garder - l'anneau elfique trouvé au doigt de Gillowen, l'ancienne amie de Dwimfa à présent possédée par Eloeklo. Or cet anneau, une fois porté, avait la particularité d'absorber et d'annuler les énergies magiques environnantes... Porter cet anneau était également comme une drogue et il pourrait corrompre son porteur au bout du compte, chose que les compagnons d'Isilmë avaient déjà pu remarquer chez cette dernière. D'un autre côté, le hobbit n'était nullement un elfe, mais les gens de sa race avaient la particularité d'être peu réceptifs - voire carrément très résistants - à la magie et à ses pouvoirs de corruption. Si Rob mettait l'anneau au doigt, peut-être cela ne l'affecterait-il pas trop et ils pourraient passer au nez et à la barbe du dragon sans qu'il sente la magie qu'ils portaient sur eux...

L'idée fut mise en œuvre et Drilun constata vite que la magie était bien plus difficile à réaliser dorénavant, même si ce n'était pas impossible. Et ceux qui étaient perceptifs aux énergies magiques sentaient bien que toute cette magie était à présent presque invisible. Ils laissèrent donc l'anneau au doigt du hobbit, et le soin à Vif de les emmener vers le sud. Ils quittèrent donc les protections magiques que les elfes de Brumes Éternelles avaient placées aux alentours pour se protéger des dragons, et ils avancèrent dans le vent, le froid et la neige. La lionne enchantée portait le petit hobbit sur son dos, tandis que les autres suivaient derrière. Certains avaient leurs skis, tandis que d'autres utilisaient des bottes enchantées qui permettaient de ne pas s'enfoncer dans la neige, et qui marchaient tout de même en présence de l'anneau elfique. Du moins tant qu'il ne venait pas en contact direct avec ces objets, car sinon il pouvait définitivement annuler leur magie.

Progresser ainsi fut très difficile, ils avançaient lentement, très lentement. Au moins ne furent-ils pas assaillis par un grand lézard de plusieurs tonnes capable d'engloutir n'importe lequel d'entre eux en une bouchée... Certains, forts et endurants, ou à l'aise sur leurs skis ou dans les éléments déchaînés, prenaient leur mal en patience sans se faire plus de mouron. D'autres avaient plus de mal, comme Geralt dont le moral chutait de plus en plus devant tant d'efforts, ou Drilun et Isilmë dont la capacité à avancer à ski ou à pied dans un pareil blizzard avait ses limites, et leur endurance encore plus. Après plusieurs heures d'efforts, ils avaient bien avancé mais le dragon était encore à portée, peut-être à cinq miles de distance, et plusieurs membres du groupe étaient épuisés, malgré la lionne enchantée prête à servir de taxi pour d'autres que le seul hobbit. Il fallait se rendre à l'évidence : ils devaient arrêter leur progression et faire un camp de fortune pour permettre de se reposer.

2 - Voyage et rencontres
Ils commençaient à bien connaître les techniques de survie des Lossoth, au moins pour une partie d'entre eux. Ils tassèrent donc la neige autour d'eux - et elle ne manquait pas - pour ensuite creuser un trou pour chacun d'eux dans lequel se blottir. Cet "igloo rapide" leur permit de connaître une période de repos tranquille - aussi long qu'une véritable nuit - sans aucun incident. De toute manière, à cette endroit et à cette époque de l'année, le soleil ne se levait plus et la nuit devait durer deux ou trois mois. Et avec ce qu'il tombait, un éventuel jour serait passé complètement inaperçu. Fatigués, ils ne se firent pas prier pour s'endormir. Geralt pesta après le manque de magie qui l'empêchait de bénéficier d'un sommeil réparateur plus profond. Mais il préféra cela plutôt que de dormir à part, loin de l'anneau elfique que portait toujours le hobbit, et d'être la cible d'un sort d'Isilmë qui pourrait éventuellement attirer le dragon sur lui.

Lorsqu'ils furent tous reposés, ils se remirent en marche avec précaution, Vif percevant parfois encore les vibrations d'un dragon pas si loin que ça. Le blizzard n'avait pas faibli, mais elle percevait toujours la présence des eaux chaudes des Brumes Éternelles s'écoulant dans la baie proche, ce qui lui permettait de se diriger vers le sud. Ils avancèrent donc encore plusieurs longues heures, et les bruits du dragon s'estompèrent enfin. Puis ils firent une nouvelle halte quand ils furent nombreux à être trop épuisés physiquement ou nerveusement pour continuer encore. Pendant la nuit, la féline Femme des Bois perçut les vibrations d'un lourd bipède qui passait non loin de là, sans doute un géant à la recherche de quelque proie, mais il était trop loin d'eux et ils étaient trop bien cachés dans la neige, donc il passa son chemin et elle se rendormit bientôt.

Le lendemain fut similaire à la veille, mais le hobbit retira l'anneau et ils prirent moins de précautions, voire utilisèrent leurs magies pour aider à avancer plus vite. Taurgil en particulier interrogea les éléments naturels pour savoir combien de temps le blizzard risquait de perdurer, mais il semblait qu'ils en avaient encore pour la "journée". Lorsqu'ils s'arrêtèrent plusieurs heures après, ils virent que le temps commençait à changer légèrement, et un angle droit dans la côte leur permit de réaliser à peu près, à l'aide de la carte que les elfes avaient dressée pour eux, où ils se trouvaient. Le lendemain, ils pourraient quitter la côte pour aller plus à l'est, au sud des montagnes proches et en direction d'Eithel Morgoth, le puits volcanique dont ils avaient par le passé aperçu de lointaines et sinistres lueurs rougeâtres.

Après un nouveau repos, encore à peine perturbé par les vibrations causées par un autre géant, le ciel s'était bien dégagé et ils pouvaient voir le ciel étoilé, et les montagnes pas si éloignées. Certains d'entre eux perçurent des déplacements au loin sur ces montagnes, qui se révélèrent être des orcs en train de se battre. Après une période de confinement, ils avaient sans doute pu sortir à la recherche de proies proches... qui se révélèrent être les membres d'autres tribus. Les aventuriers reprirent leur chemin avec plus de facilité, sans trop se préoccuper des orcs. Ils furent plus concernés par la pneumonie que contracta Drilun, mais qui fut bientôt soignée par la magie des mains du Dúnadan associée à une infusion d'athelas... dont le stock viendrait peut-être bientôt à s'épuiser.

La région où ils se trouvaient était assez désertique, ce qui n'empêcha pas d'entendre parfois des loups au loin, ni à Vif d'aller chasser et de ramener la carcasse d'un élan à ses amis, non sans avoir au préalable prélevé un gros gigot pour son estomac affamé. Après en avoir fait profiter ses amis au cours d'un agréable repas, malgré le manque d'herbes et autres condiments, Rob laissa Mordin jouer au boucher et tailler autour d'une vingtaine de kilos de beefsteaks pour leur consommation future. Au cours de leur voyage, ils croisèrent aussi la route d'une trentaine d'orcs qui passaient au même endroit qu'eux ou qui les avaient repérés. Quoi qu'il en fût, le groupe ne dévia pas de sa route mais laissa la lionne enchantée et le maître-assassin se charger des inopportuns. Après cinq minutes et de nombreux cris, il ne restait aucun survivant. Une fouille rapide rapporta un maigre butin - quelques perles d'ivoire sans doute volées à des Lossoth - et assez de morceaux divers de jambes ou de bras pour avoir la preuve certaine que les orcs du Grand Nord étaient des ploucs mal équipés qui pratiquaient le cannibalisme...

3 - Ennuis au sud
Par la suite, le temps se fit de plus en plus clair, et si la nuit était désormais permanente, la lumière des étoiles et de la lune parfois, associée à l'épais tapis neigeux qui reflétait la lumière, permettait de voir à une certaine distance, surtout pour les nyctalopes. A un moment du voyage, juste après le blizzard, les nuages bas avaient rendu le paysage uniformément gris, sans réelle limite entre le ciel et la terre, ce qui avait été assez dérangeant car cela supprimait toute notion de perspective. Mais cela n'avait pas été une gêne pour leur progression dans la neige, d'autant que Vif commençait à percevoir parfois des grondements au loin, ce qui était assez pour elle pour savoir dans quelle direction tourner leurs pas ou leurs skis : le Puits de Morgoth était un point de repère utile, qu'ils devaient contourner par l'ouest et le nord pour éviter les fumées toxiques qui s'en échappaient et étaient poussées par le vent du nord...

A présent, en tout cas, le ciel était bien dégagé et les sinistres rougeoiements d'Eithel Morgoth étaient visibles même d'autres que la lionne enchantée. Mais autre chose était perceptible, au sud cette fois : une tache sombre faite de nombreux petits points venait dans leur direction. Après utilisation de la longue-vue, sa nature fut reconnue : un troupeau de rennes de quelques centaines de têtes. Mais ce qui les poussait dans leur direction intéressait davantage encore les aventuriers, qui finirent par distinguer d'autres points au-delà des rennes. Comme des traîneaux tirés par des ours blancs, entourés de nombreux skieurs. Des guerriers sanguinaires de la horde des traîneaux arrivaient vers eux, et ce n'était peut-être pas un hasard si leurs routes allaient se croiser. Il sembla aussi à Vif, que Geralt aidait à utiliser la longue-vue, que l'un des occupants des charriots était vêtu de noir, contrairement aux guerriers couverts de gris ou de blanc. Le poursuivant de Dol Guldur les avait retrouvés... Comment, nul n'aurait su le dire, mais après tout, le ciel clair permettait sans doute beaucoup de choses quand on avait un informateur ailé qui voyait parfaitement dans l'obscurité...

Le groupe était présentement en train de contourner les Montagnes du Destin Funeste (Ered Úmarth) par le sud, pour pouvoir ensuite continuer vers l'est-nord-est et le Puits de Morgoth. Les nouveaux venus, au sud, risquaient fort de couper leur route. Si la horde de rennes n'était pas vraiment une menace, car elle serait facile à dévier, les combattants des traîneaux, et plus encore le sinistre individu en noir qui les accompagnait voire les dirigeait, leur causait plus de soucis. Les aventuriers étaient partagés, certains estimant qu'ils avançaient à une bonne allure et ne seraient pas inquiétés. D'autres, comme Taurgil, pensaient autrement et préféraient dévier leur route vers le nord et les contreforts des montagnes : le relief plus accidenté empêcherait leurs poursuivants de les suivre, même si cela compliquerait et ralentirait leur progression.

Le Dúnadan, lassé des discussions trop longues, finit par imposer sa manière de voir les choses : il annonça qu'il partait vers le nord et les montagnes, et libre aux autres de le suivre ou non. Bien entendu, le reste du groupe ne voulut pas se séparer de lui. L'allure était bonne à ski ou à pied/bottes/pattes, grâce entre autres à un chant elfique d'Isilmë qui donnait de l'énergie à ceux qui progressait autrement qu'à ski, ce qui permettait de suivre sans mal les skieurs qui pourtant avançaient d'un bon train dans l'épaisse poudreuse. Pourtant, force fut de constater après un moment que les rennes, et surtout les poursuivants à traîneau, allaient plus vite qu'eux. En y regardant de près, il semblait bien en fait que le troupeau de rennes tassait la neige sous son passage, ce qui permettait aux traîneaux qui les suivaient d'aller plus vite... Autrement dit, les aventuriers étaient en train de se faire rattraper : leurs ennemis allaient moitié plus vite qu'eux, et il n'était pas question d'accélérer encore, plusieurs ne pourraient suivre très longtemps une cadence plus rapide.

Vif et Rob furent envoyés en avant en éclaireur, la lionne enchantée progressant par bonds dans la neige molle, tandis que son petit compagnon s'accrochait à elle grâce aux lanières qu'elle portait autour d'elle. Ils devaient repérer un endroit propice aux embuscades ou en tout cas facile à défendre, que les guerriers des traîneaux ne pourraient contourner ou assaillir sans grosses pertes. Ils finirent par trouver une falaise glacée de près de la moitié d'une portée de flèche de haut, vraiment très difficile à escalader. Mais en regardant bien, ils arrivèrent à repérer un chemin plus facile pour surmonter l'obstacle, avec une corniche au milieu pour diviser la progression en deux. Cela serait tout de même difficile mais ils étaient rompus à ce genre de difficulté, et leurs ennemis seraient facilement tenus à distance grâce à leurs très bons archers. Rob commença à grimper tandis que Vif partait guider les autres vers ce site providentiel, en espérant qu'ils y arriveraient à temps.

4 - Grimpeurs trop lents... et trop exposés
Le groupe d'aventuriers arriva bientôt au pied de la falaise. Les rennes avaient fini par dévier leur course vers l'ouest mais les poursuivants, d'abord ralentis par l'épaisse couche de poudreuse, avaient accéléré ensuite. Ils n'étaient donc plus très loin et seraient bientôt sur eux. La falaise faisait peut-être une quarantaine de pas de haut là où les attendait le hobbit, à l'endroit où la lionne et lui avaient trouvé l'endroit le plus facile pour grimper : c'était un premier passage très en biais, avec des prises pas trop dures, qui faisait une cinquantaine de pas de long avant d'arriver à une corniche assez large pour tous, et déjà facile à défendre. Puis le passage relativement facile partait dans l'autre sens, toujours très en biais en montant, pour encore une cinquantaine de pas avant d'arriver à l'endroit où Rob se tenait, juste au-dessus du début du passage tout en bas.

Dwimfa, très à l'aise pour tout ce qui était de grimper, monta rejoindre le hobbit au plus vite, de même que Vif. Puis il se prépara à tirer à l'arc alors que les premiers ennemis arrivaient au pied de la falaise. Plus bas, Drilun et Mordin étaient arrivés à la corniche à une vingtaine de pas de haut, mais les trois autres, ralentis par Taurgil qui n'était pas particulièrement un bon grimpeur, avaient fait à peine plus de la moitié du chemin avant d'arriver à ladite corniche. Les ennemis étaient plus ou moins divisés en trois groupes : un premier était composé de skieurs qui possédaient un arc et qui arrivaient petit à petit à la verticale des grimpeurs, sans doute avec l'idée bien arrêtée de leur planter quelques flèches dans le fondement ou ailleurs ; un autre groupe de guerriers sans arc mais avec harpon ou autre arme de combat rapproché, qui s'approchaient du début du passage plus facile, à la verticale de Rob, Dwimfa et Vif ; et des conducteurs de traîneaux qui détachaient les ours à une bonne centaine de pas de là. La sinistre silhouette vêtue de noir, qui ne semblait aucunement être équipée contre le froid et ne paraissait pas s'en soucier le moins du monde, faisait partie du dernier groupe, et elle attendait tranquillement dans un traîneau, observant tout le tableau.

Avant même d'arriver près de la falaise, les archers ennemis subirent les premiers tirs du hobbit. Deux flèches arrivèrent dans les visages de deux archers, qui s'abattirent définitivement dans la neige, sans plus bouger. Du coup, les autres qui arrivaient se divisèrent en deux groupes : la moitié des tirs se concentrèrent sur la paire d'archers constituée par Rob et Dwimfa, paire dont les flèches faisaient des ravages, et l'autre moitié sur les grimpeurs. Parfois aussi un archer tentait de faire fermer son clapet au nain, dont les injures et autres éructations en labba, qu'il maîtrisait malheureusement mal, n'avaient pas l'air de plaire aux guerriers.

Mais dans un premier temps en tout cas, les archers qui tentaient de tirer les grimpeurs comme des lapins en furent pour leurs frais : les rares qui n'étaient pas abattus voyaient leur arc voler dans les airs voire se briser en morceaux, grâce à la magie de Drilun. De son côté, Vif examinait les ennemis et communiquait à ses amis, dont certains pouvaient comprendre son parler grâce au tour d'oreille fabriqué par le Dunéen, quels archers avaient des arcs spéciaux, avec des runes possiblement magiques, dignes de concentrer leur attention. Quant aux ennemis qui commençaient à grimper sur la falaise, ils n'étaient pas particulièrement rapides et ne représentaient pas de menace sérieuse pour l'instant. En revanche, le temps d'arriver sur la corniche pour Taurgil, Isilmë et Geralt, bien des flèches pouvaient encore être échangées, malgré leur stock réduit. Déjà le nain s'étouffait presque de fureur quand il vit l'Homme des Bois utiliser des flèches à pointe de mithril sur leurs adversaires.

Les archers ennemis étaient de plus en plus nombreux à viser Rob et Dwimfa, voire Vif lorsqu'elle commença à descendre un peu après. Mais si jamais ils se tournaient vers les grimpeurs, ces derniers seraient des cibles faciles, de dos, sans pouvoir utiliser leur adresse pour bouger et compliquer le tir des archers. Malgré leurs excellentes armures, une flèche pouvait toujours finir par trouver un endroit du corps mal protégé. Néanmoins, ce n'était pas cela que certains craignaient le plus. Vif avait bien perçu, par exemple, que leur poursuivant venu de Dol Guldur se concentrait sur ses deux amis archers qui faisaient une belle hécatombe dans les rangs de leurs poursuivants. Elle redoutait, et elle n'était pas la seule, une magie noire qui ne mit pas longtemps à arriver...

5 - Paroles ténébreuses et magie noire
La ténébreuse silhouette se mit alors à lancer en direction des deux archers des paroles pleines de terreur et de sorcellerie. Malgré la distance, et même si leur poursuivant ne paraissait nullement crier, tous entendirent les paroles glaciales comme si elles avaient été prononcées avec force, mais sans crier, juste à côté d'eux. La langue utilisée était connue de tous hormis Dwimfa, car ils ne l'avaient que trop entendue à Dol Guldur : le noirparler, plus ou moins utilisé par tous les sbires du Nécromancien, et dont les parlers orcs étaient en général des dérivés. Les mots n'étaient rien d'autre que des promesses de torture et souffrance indicible, mais ils étaient chargés de tant d'énergie et de magie noire que le seul fait de les entendre donnait des sueurs froides et des idées noires, et faisait remonter en mémoire les pires moments de douleur du passé de chacun. Même sans comprendre les paroles, l'effet était le même pour l'Homme des Bois.

Heureusement, cette sorcellerie était affaiblie du fait qu'elle se focalisait sur deux personnes à la fois. Aussi tant Rob que Dwimfa, non sans un effort, purent-ils rejeter les sentiments de désespoir qui les assaillirent, et ils se remirent à tirer comme si de rien n'était. Mais plus tard, la même voix attaqua le hobbit, puis un peu après l'Homme des Bois - par deux fois pour ce dernier. Et là, toute la magie noire portée par cette terrifiante voix était concentrée sur un seul d'entre eux. Rob, malgré sa volonté et sa résistance naturelle au désespoir, accusa un peu le coup. Il se mit à trembler, ses gestes furent plus lents et moins précis après cela, même s'il continua à tirer. Mais moins rapidement et avec moins de succès.

Si Dwimfa subit deux assauts magiques, ce ne fut pas parce qu'il résista mieux que son compagnon au premier. Il fut affecté de la même manière, mais il possédait un entraînement spécial né de la présence en lui du démon Eloeklo pendant des années. Du coup, même s'il était la proie de sentiments négatifs, il arrivait à ne pas se laisser affecter par ces derniers et laisser sa raison prendre le pas. Et ainsi pouvait-il continuer à tirer comme si de rien n'était. En fait, il avait déjà vécu une situation similaire des années auparavant, avec ses anciens amis aventuriers pour la plupart décédés : dans le Rhovanion, ils avaient rencontré une créature similaire qui leur avait fait à tous le même effet. Seul le grand guerrier Dúnadan du groupe, protégé par une épée particulière, avait réussi à combattre et abattre la créature, tandis que tous les autres étaient restés prostrés, assaillis par le désespoir. A l'époque, Dwimfa avait réussi à résister à la première attaque grâce à sa compétence particulière, mais la deuxième avait eu complètement raison de sa résistance. Ici, aux côtés de Rob, les attaques lui semblaient encore plus virulentes, mais il avait aussi gagné en expérience. La deuxième fois, il arriva à continuer son œuvre d'archer, mais comme le hobbit : en tremblant, avec moins de rapidité ou de précision.

Et les deux archers ne furent pas les seuls à subir les assauts ensorcelés de leur ténébreux poursuivant : Drilun en fit également les frais. Il avait choisi de laisser de côté son bâton de lumière pour prendre son arc et viser l'ours polaire encore attaché au traîneau de leur mortel ennemi. Puis il s'était rendu compte, malgré la distance, que la silhouette noire semblait se concentrer sur lui, et il avait alors tourné son arc vers elle. Sa flèche avait jailli, et il lui semblait bien qu'elle avait touché le ténébreux sorcier venu de Dol Guldur, mais sans effet apparent. Il s'était ensuite jeté sur le bâton magique dont la lumière pouvait le protéger, mais pas assez vite pour ne pas recevoir de plein fouet les paroles haineuses chargées de magie. Il avait connu alors le même sort que ses amis déjà affectés : un sentiment de désespoir, des tremblements, de la lenteur...

Vif également fut la cible de cette terrible magie noire à laquelle ils avaient déjà été confrontés par le passé, mais pas venant d'un tel maître. En effet, plutôt que de ne servir à rien en haut de la falaise, elle avait choisi de descendre vers ses amis pour les aider à monter plus vite. Son corps félin et ses griffes acérées, sans parler de son entraînement, lui permettaient de grimper aussi bien qu'un écureuil voire une araignée. Accessoirement, sa présence permettait aussi de concentrer une partie des tirs sur elle. Les archers ennemis portant des arcs potentiellement magiques ayant été abattus, elle craignait beaucoup moins leurs tirs, malgré son absence d'armure hormis son épaisse fourrure enchantée. Lors de sa descente, elle fit donc l'objet d'une attaque de magie noire, mais son incroyable volonté et ses ressources intérieures lui permirent d'y résister, alors qu'elle se portait au secours de ses amis.

6 - Changement de tactique
Il faut dire aussi que leur ténébreux poursuivant n'avait pas fait que lancer des sortilèges de magie noire sur les membres de l'équipe d'aventuriers : constatant que les deux archers en haut de la falaise étaient trop bien protégés, mais aussi que ses ensorcellements avaient un peu porté leurs fruits, il avait demandé aux guerriers des traîneaux de changer de cible. Les archers qui visaient auparavant Rob et Dwimfa, soit une douzaine environ, se tournèrent alors vers Geralt, Isilmë et Taurgil. Ces derniers avaient un peu progressé, mais ils étaient encore loin d'atteindre la corniche où les attendaient Drilun et Mordin.

La grêle de flèches qui s'abattit alors sur les malheureux grimpeurs commença à avoir de l'effet. Heureusement, l'obscurité relative et les excellentes armures permirent d'éviter le pire dans ce facile tir aux pigeons. Néanmoins quelques flèches commencèrent à trouver des endroits un peu moins protégés et à faire quelques égratignures... voire plus : ainsi la belle elfe écopa-t-elle d'une blessure légère qui l'immobilisa un moment, tandis qu'elle résistait à la douleur qui voulait lui faire lâcher prise. La position de Geralt était encore plus inconfortable car il était le premier en ligne de mire des archers, vu qu'il était le dernier du trio, et donc c'est lui qui recevait le plus de flèches. La plupart se fichaient dans son armure sans mal ou étaient déviées, mais pas toutes, et les picotements risquaient de se faire plus nombreux et insistants.

Il était donc très tenté de sauter au bas de la falaise pour empoigner son épée et nettoyer un peu les ennemis présents. Mais la hauteur à laquelle il était arrivé le fit réfléchir, d'autant que la neige ne couvrait qu'imparfaitement les rochers alentours. Et s'il se faisait fort de combattre les guerriers et ours polaires dressés qui commençaient à arriver en bas, il était moins sûr de résister à la sorcellerie de leur noir ennemi de Dol Guldur. Il préféra donc, dans un premier temps, esquiver les attaques des archers en bon acrobate, faisant des petites chutes maîtrisées qui l'éloignaient un peu des archers, de ses deux amis aussi, mais le rapprochaient du sol... De plus, il sortit de la zone de prises faciles qu'il avait empruntée jusque-là, et grimper se fit soudain plus périlleux.

Vif offrit une porte de secours à son amie elfe : constatant sa blessure et sa position difficilement tenable, elle avait comblé la distance les séparant en descendant le plus vite et directement possible jusqu'à elle. Puis elle l'avait empoignée dans sa gueule puissante, la protégeant en partie des archers grâce à son corps massif. Isilmë lui renvoya la pareille en saisissant son petit bouclier pour les protéger, elle et son amie féline. Ainsi, elles ne furent plus trop inquiétées par les flèches et arrivèrent bientôt sur la corniche avec le nain et le Dunéen. L'elfe avait perçu que son aimé avait été affecté par la ténébreuse magie de leur poursuivant en noir, et elle se précipita vers lui pour le soigner magiquement, juste alors qu'il s'apprêtait à tirer une nouvelle flèche en tremblant. Son sentiment de désespoir fut balayé par l'amour qu'elle lui envoyait magiquement, et il put ajuster son tir et faire des dégâts dans les ours polaires plus bas. Plus tard, l'elfe utilisa à nouveau sa magie pour protéger Drilun voire d'autres de la sorcellerie utilisée à leur encontre.

Mordin, pour sa part, constatant que les injures ou rodomontades envoyées à ses ennemis avaient somme toute peu d'effet, il avait changé de tactique lui aussi. Avec l'aide de Drilun qui avait interrompu ses tirs, il avait pris leur meilleure et plus longue corde elfique pour l'attacher à un rocher qui pouvait convenir, laissant une longueur de corde d'une douzaine de pas après le rocher. Puis il avait lancé ladite corde à Taurgil, qui s'en empara... et se laissa tomber dans le vide. Le nœud tint bon, et le Dúnadan joua au pendule contre la paroi de la falaise, en s'aidant parfaitement avec ses pieds et jambes pour repousser les rochers et éviter d'être lacéré par ces derniers voire de lâcher prise. Puis il se mit à grimper à la corde pour arriver à la corniche, tandis que Mordin essayait de le hisser.

Le nain ne put mettre son plan à exécution car bientôt, au terme d'une belle acrobatie, Geralt arriva lui aussi à l'extrémité de la corde après un beau plongeon vers le côté et vers le bas. Lestée par deux corps costauds, Mordin ne pouvait hisser la corde à lui tout seul. Après l'arrivée de Taurgil sur la corniche, par contre, les deux amis réunirent leurs forces pour hisser le maître-assassin à côté d'eux. De leur côté, le hobbit et l'Homme des Bois avaient également laissé leurs arcs de côté et ils faisaient tomber sur les poursuivants, occupés à grimper et rattraper leurs proies, une pluie puis un déluge de neige et de pierres, déluge qui eut bientôt raison des grimpeurs. Et pendant ce temps, la lionne enchantée montait verticalement à la paroi, la corde elfique attachée à son corps puissant, corde largement assez longue pour couvrir deux fois toute la hauteur de la falaise. Elle comptait bien s'en servir ensuite pour jouer les ascenseurs avec ses amis : un seul serait exposé à la fois mais tous les autres pourraient le couvrir de leurs arcs ou sorts.

7 - Fin de la poursuite
En fait les choses se passèrent encore plus simplement : constatant peut-être la vacuité de ses efforts, leur ennemi en noir avait choisi de rappeler ses troupes. En effet, les archers au sol avaient subi de lourdes pertes sans réellement incommoder les aventuriers, et plusieurs ours polaires servant à tirer les traîneaux, entre autres choses, avaient été blessés voire tués. Du coup la horde des traîneaux avait pris un peu de distance, hors de portée des flèches de Drilun ou de ses amis. La lionne enchantée put servir d'ascenseur grâce à la longue corde elfique prise chez les elfes de Brumes Éternelles, avec l'aide Rob et Dwimfa : ces derniers mirent la corde sur deux petits boucliers fixés dans la neige, formant une petite rigole là où ils se chevauchaient, pour réduire les forces de frottement sur la corde.

Ainsi Vif put-elle monter ses amis les uns après les autres, et ils ne furent plus inquiétés. Bientôt ils se tenaient tous en haut de la falaise, où les blessés physiques ou magiques furent rapidement soignés. Plus bas et plus loin, leurs poursuivants les regardaient de loin ou écoutaient leur chef donner des ordres, mais apparemment les aventuriers n'étaient plus le centre de leur attention. Taurgil et compagnie finirent par s'éloigner, tandis que les ours polaires trouvaient leur pitance dans le corps des guerriers tombés. La falaise fut longée un moment, sur un terrain assez accidenté, mais elle s'incurva vers le nord et au bout d'un moment leurs ennemis disparurent à leur vue.

Le groupe finit par descendre un peu plus loin, là où le relief était moins marqué et l'obstacle plus facile à gérer : les aventuriers devaient reprendre leur destination première, qui se trouvait à l'est et légèrement au nord. Le Puits de Morgoth était toujours là, incontournable point de repère du Grand Nord. Ce n'était pas leur destination première, ils devaient juste le contourner afin de se rendre chez Canadras, le dragon qui avait donné son nom à la région qu'il occupait. Mais les aventuriers savaient qu'ils auraient tôt ou tard à revenir vers ce puits sulfureux, où les attendait sans doute une des créatures les plus puissantes de la Terre du Milieu, qu'il leur faudrait certainement affronter d'une manière ou d'une autre...

Ils poursuivirent donc leur chemin sans être plus inquiétés par quiconque. Le paysage enneigé et gris, juste parfois éclairé par la lune et les étoiles, ou les étranges vagues de lumières boréales dans le ciel, était désertique, même si les présences de loups au loin, en particulier dans les montagnes, étaient perceptibles parfois. Ils ne rencontrèrent aucun signe de présence des Lossoth non plus. Ils savaient que la région était le domaine des "Hommes des Glaces", cette peuplade des Lossoth vivant le plus au nord, à l'intérieur des terres. Mais ils étaient peu nombreux et devaient suivre les troupeaux de rennes ou d'élan, qui devaient se réfugier plus, en cette saison, dans les vallées des montagnes proches, ou près des côtes où il était possible de pêcher. Peut-être les animaux sentaient-ils la malédiction qui pesait sur les membres du groupe et les évitaient-ils, et les peuples du nord également... En tout cas ils restèrent seuls les jours qui suivirent.

Ils arrivèrent bientôt près de l'énorme gouffre qu'était Eithel Morgoth, le "Puits de Morgoth", en forme de goutte d'eau d'une largeur de peut-être une trentaine de miles d'est en ouest. Des fumées toxiques s'en échappaient, poussées par le vent du nord, donc ils dirigèrent leurs pas ou leurs skis vers le nord pour contourner cet encaissement sinistre dans le paysage. Après une première approche pour apercevoir le lieu, ils firent un camp non loin du bord du gouffre, et discutèrent aussi de le visiter ou non : même si ce n'était pas leur objectif premier, la chaleur du magma présent en son centre permettait à une flore assez riche de se développer en permanence, et en particulier quelques herbes aux propriétés enchantées. Peut-être pourraient-ils faire une petite excursion sans déranger le démon de puissance Durlach, qui devait dormir quelque part dans le lac de lave censé se tenir tout au fond...

8 - Eithel Morgoth
Même si tous n'étaient pas d'accord pour descendre dans l'énorme cratère volcanique, ils ne voyaient néanmoins aucun problème à jeter un œil - voire les deux - depuis le haut de la falaise qui l'entourait. Après leur période de repos, le ciel s'était bien dégagé et offrait une vue bien plus claire et lointaine : la veille, le Puits était couvert de fumées et nuages bas de pluie et de neige, mais à présent la vue serait bien meilleure. En effet, hormis les fumées toxiques et rougeâtres qui provenaient toujours du fond du cratère et qui étaient poussées vers le sud, le reste avait disparu. La vue était donc excellente et le groupe s'installa le plus confortablement possible au bord de l'impressionnante falaise qui marquait le début du cratère : quasiment verticale, haute d'une centaine de pas, couverte de rochers pointus et tranchants à la fois glacés et humides, elle était impossible à escalader par des hommes ordinaires dépourvus de corde. L'air était déjà notablement plus chaud à proximité.

La longue-vue fut sortie et utilisée, et, avec l'aide du maître-assassin, la féline Femme des Bois parcourut l'intégralité de l'intérieur du cratère grâce à sa vue remarquable. Ses yeux perçants réussirent à découvrir de nombreux détails, tel un oiseau de proie plutôt qu'un félin, et elle conta à ses amis ses découvertes au fur et à mesure qu'elle les observait. Elle découvrit un passage moins difficile dans la falaise, mais tout de même redoutable à emprunter sans corde, puis elle détailla les différentes zones concentriques qui occupaient le fond. Il y avait tout d'abord, au pied de la falaise, une zone rocailleuse à la pente moyenne, pas trop difficile à parcourir. L'essentiel de la neige fondait à cet endroit, et l'eau arrondissait les angles des rochers couverts de lichen gris et formait des petits ravinements et ruisseaux qui convergeaient vers le centre. De la brume couvrait en grande partie le fond. Cette zone faisait entre deux et trois miles de large.

Puis venait une large zone de peut-être une quinzaine de miles de large, très verte - sauf au sud, sous le vent des fumées toxiques - et en partie embrumée. Il n'y avait plus aucune neige à cet endroit, mais bien plus de vie : malgré quelques zones arides, des herbes voire buissons divers étaient partout présents. Quelques conifères tordus avaient réussi à prendre pied, mais les arbres les plus nombreux et les plus grands n'étaient autre que ceux que les elfes de Brumes Éternelles y avaient plantés : le cembereth poussait donc partout en bosquets plus ou moins denses, même si les arbres n'avaient pas la même hauteur ou vigueur que ce qu'ils avaient vu auprès des elfes. Malgré la brume, la lionne enchantée parut remarquer quelques rares fleurs dans cette zone en pente douce. Mais au fur et à mesure que sa vue se rapprochait du centre du cratère, les fleurs disparaissaient et les plantes avaient de plus en plus de mal à survivre. Et plus aucune brume ne couvrait le sol, sans doute en raison d'une chaleur bien plus importante.

Vif trouva également un autre signe de la présence passée des elfes : au nord, vers la fin de la zone fertile, donc plus proche du centre, avait été érigé un petit monticule au centre d'un petit lac d'eau claire. Sur ce monticule était dressé comme un tombeau près duquel se dressaient deux piliers carrés en partie couverts de lichen. Mais l'un d'eux était cassé en deux, une partie gisant dans l'eau, tandis que l'autre était dangereusement penché au-dessus de l'eau. Et malgré la distance, elle put distinguer des gravures et runes diverses à la surface des piliers, là où le lichen ne les recouvrait pas. Les elfes avaient écrit quelque chose, peut-être à la gloire de leur capitaine tombé, mais elle ne risquait pas de lire quoi que ce fût à cette distance.

Plus près du centre encore, elle remarqua une chose étrange : de loin en loin étaient disposées des grosses pierres qui formaient comme un gigantesque cercle entourant la zone non fertile. Ces pierres n'étaient pas très visibles mais elle avait pu en remarquer certaines, et leur disposition avait fini par lui sauter aux yeux. Du coup elle avait pu chercher et repérer pratiquement toutes les pierres, chacune espacée de la suivante d'une distance de peut-être un millier de pas. Elle repéra aussi, grâce à sa vue incroyable et peut-être à une inspiration particulière, comme des runes gravées sur ces pierres, similaires à celles que réalisait Drilun. Elle se dit que les elfes avaient sûrement placé là des enchantements pour la protection de quelque chose ou quelqu'un...

Au-delà, la zone fertile s'arrêtait. La pente douce se faisait de plus en plus forte, plus aucune végétation ne poussait, et sur les bords du cratère elle distinguait de plus en plus souvent des zones de lave durcie sans doute projetée du centre par l'activité volcanique. Plus elle se rapprochait du centre, plus ces projections devenaient nombreuses et couvraient la surface du cratère. Néanmoins elle put remarquer, de temps à autre, les restes à moitié recouverts de lave durcie de très anciennes constructions, comme des portails donnant accès à des couloirs souterrains. Peut-être même certaines ouvertures restaient-elles assez grandes pour permettre le passage de quelqu'un d'assez petit ou agile, comme le hobbit. De manière furtive, elle eut même l'impression de voir une ombre emprunter une telle ouverture... Plus près du centre, la pente se faisait verticale et elle ne pouvait distinguer le fond. Mais un rougeoiement incessant se reflétait sur les fumées toxiques et la vapeur d'eau née de l'évaporation des ruisseaux qui parvenaient jusque-là, fumée et vapeur qui montaient dans le ciel pour franchir les bords du cratère vers le sud.


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